Ознакомьтесь с нашей политикой обработки персональных данных
  • ↓
  • ↑
  • ⇑
 
20:12 

Юг и Север. Пролог

Название: Юг и Север
Автор: Ater_lupus
Бета: Velary
Пэйринг: Винсент Ретэ/Леонард Тенобрис
Рейтинг: NC-17
Жанры: слэш, драма, мистика, мифические существа, фэнтези
Предупреждения: элементы гета
Размер: макси
Описание: Любовь к девушке заставила Винсента Ретэ пойти на опасный шаг: на спор отправиться в заколдованную башню, дабы освободить принцессу, по легенде, заточенную там. Он даже не догадывался, что это путешествие преподнесет ему того, кто перевернет с ног на голову всю его жизнь, подарит великую дружбу, пламенную любовь и потрясет все основы. А главное – в корне изменит его самого.
Публикация на других ресурсах: только с разрешения автора

Пролог
Древние руины


Легкий осенний ветерок уносил вдаль опавшие листья. Стояла темная, безлунная ночь, небо было сплошь укутано черными, густыми облаками. Тишину нарушал лишь едва слышимый шелест немногочисленных листьев, еще не успевших оторваться от родных веток. Шелест доносился из густого леса, казавшегося даже чернее, чем низкое осеннее небо. Недалеко от него – у высокой каменной стены – стоял человек. Это был худощавый юноша среднего роста, укутанный в старый, потрепанный серый плащ. Иссиня-черные волосы едва ли достигали расправленных плеч. На лице его бродила блаженная улыбка.
Но, несмотря на свою отрешенность, человек смог уловить легкий шорох крадущихся ног. Лицо его озарила радость, но через несколько мгновений она сменилась недоумением. Он ожидал услышать поступь лишь одной пары ног, но шли как минимум два человека. Юноша начал внимательно всматриваться в ту сторону, откуда доносился тихий, едва различимый звук.
Ветер с неожиданным неистовством дунул в спину юноши, и именно в этот момент раздался свист выпущенной из арбалета стрелы, показавшийся оглушающим на фоне ночной тишины. Юноша моментально пригнулся, но удача и природная быстрота оставили парня в этот раз – стрела пронзила правое плечо юноши. Он взвыл от острой, обжигающей боли, и уже не сомневаясь, что к нему приближаются враги, взмахнул здоровой рукой. Вспышка изумрудного пламени стремительно полетела в сторону нападающих, и юноша со всей скоростью, на которую был сейчас способен, бросился в соседний лес. Он бежал во весь опор через многочисленные деревья, прорывался сквозь колючий кустарник. За его спиной слышались яростные крики. Преследователи уже не пытались скрыть своего присутствия. К его ужасу ветер с другой стороны донес до него запах людей – похоже, его преследовали далеко не два человека. Он прибавил скорость, что уже было на грани его способностей, и начал петлять, так как знал, что оставляет довольно четкие следы.
Он бежал и бежал, бежал до тех пор, пока головокружение, мучившее его все сильнее и сильнее, не стало невыносимым, а огонь, обжигающий легкие, не сделал затруднительной способность дышать. Юноша остановился и, прислонившись к ближайшему дереву, попытался осмотреть полученную рану и аккуратно вынуть стрелу.
«Серебро, несомненно. Плохая рана, очень плохая. К счастью, я не потерял слишком много крови. Почему тогда голова кружится? Нет, только не это! Неужели они чем-то обработали стрелу? Плохо, плохо, плохо… Они знали кто я! Глаза слипаются… Нет, не закрывайтесь, не закрывайтесь! Не сейчас. Я должен добраться до безопасного места» – юноша тяжело рухнул на землю. Собрав все силы, он отчаянно заставлял тело двигаться вперед, но сил оставалось все меньше и меньше. Вскоре разум юноши потух, и он без сознания остался лежать на земле.
Совсем скоро люди, одетые в солдатскую форму, нашли юношу. Они схватили его обмякшее тело и грубо потащили обратно в сторону огромнейшего поместья, скрывавшегося за стеной. Возле стены их встретили весьма потрепанные нападающие – те двое, кого юноша услышал раньше всех. Один из них был мужчина в возрасте. Его волосы уже значительно тронула седина, но лицо, изрядно покрытое морщинами, светилось благородным светом преданного стражника и храброго война, повидавшего многое в жизни. Несмотря на возраст, он выглядел очень сильным и крепким, еще способным выдержать не один жестокий бой. Второй был моложе и, на вид, слабее. К тому же, в прищуренных глазах его читались хитрость и лицемерие. При виде охраны и их ноши первый довольно воскликнул:
– Я же говорил, что далеко он не уйдет. Я знаю толк в охоте на этих тварей, – мужчина достал из-за пазухи нож. – А теперь закончим начатое. Незачем нам медлить.
Он уже потянулся к горлу юноши, но его спутник неожиданно остановил его:
– Нам ведь некуда спешить, – произнес он. – Хозяин, несомненно, не откажется от развлечения. Он сам захочет придумать над ним расправу.
– Не забывай о безопасности, – произнес мужчина своим низким, глубоким голосом. – Пока этот зверь дышит – он опасен, даже в таком состоянии.
– Мне кажется, вы переоцениваете эту собаку, – и, обратившись к страже, он произнес. – Тащите его в поместье к хозяину!
Толпа стражников дошла до огромных кованых ворот и вошла за ограду. Даже темнота не могла полностью скрыть богатства и роскоши дома и аллеи, расположенной перед ним. В особняке горел свет.
Находящегося в бессознательном состоянии юношу грубо втащили в дом. Внушительных размеров комната была освещена бесчисленными свечами, их пляшущее пламя отбрасывала извивающиеся тени на белоснежные стены, инкрустированные резным узором. Мебели в комнате почти не было – у дальней стены стояла роскошная софа темно-бордового цвета, ярко контрастирующего с цветом стен. По обе стороны от нее – двери из красного дерева. Комната была украшена множеством картин, поражающих своим разнообразием.
– Ждите здесь, я доложу лорду обо всех обстоятельствах дела, – сказал невольный защитник и скрылся за одной из дверей.
Через несколько минут он вернулся в сопровождении богато одетого старика. Он был совсем небольшого роста, и своим телосложением напоминал скелет, обтянутый кожей. Он был завернут в толстый халат, доходивший ему почти до пяток. Лицо злое, с маленькими, поблескивающими ненавистью глазками. Губ почти не видно – разрез рта окружен глубокими, вертикальными морщинами. Волосы были абсолютно седые, но не белоснежные, придающие старости благородность, а серые, цвета шерстки смертельно больной крысы.
– Лорд, – седовласый мужчина обратился к старику, слегка склонив голову. – Прошу, прикажите убить щенка.
– Так просто? – мерзкий старик криво усмехнулся. – Это дворняга нанесла мне личное оскорбление! Мне, самому лорду! Он не может так легко отделаться. Он же без сознания! Так он не почувствует большую часть расплаты.
– Именно поэтому мы можем сейчас разговаривать, – не отступался охотник. – Я не собираюсь давать вам ложные иллюзии, в отличие от этого подлизы Питера. Уж поверьте, если он очнется, он будет сопротивляться до своего смертного часа. Раненные звери крайне опасны в своем безумии. Для вашей же безопасности…
– Замолчи, охотник, ты не смеешь поучать меня! – взорвался лорд. – Лучше придумайте способ вырвать клыки у этой твари!
– Может быть, я смогу чем-то помочь? – в комнату вошел мужчина средних лет.
На вид ему можно было дать не более сорока лет. Густые каштановые волосы еще не успела тронуть седина, но лицо уже было немного покрыто морщинами. Взгляд его был гордый и уверенный, но в нем читалась некоторая жестокость. Одет он был просто, но опрятно и не без изящества. В его левое ухо была вдета серьга в виде змеи, закрученной восьмеркой и впившейся в собственный хвост.
– О, Рикхард, проходи. Давай выслушаем твое предложение, – глаза-бусинки старика впились в новоприбывшего.
– Вблизи восточных владений есть старый заброшенный замок, – начал человек по имени Рикхард. – Там находятся четыре башни. Одна из них полностью поглощает магию, вне зависимости от ее силы и рода. Стоит захлопнуть печать на двери и человек, маг или любое магическое существо не смогут покинуть башню, – его низкий, красивый голос звучал уверенно и глубоко. – Может ли вас удовлетворить мучительная смерть от жажды этого мальчишки? – человек едва заметно усмехнулся.
– Рикхард, это замечательная идея! – воскликнул лорд.
– Значит, какого-то знахаря вы слушаете! – разъярился охотник. – Это скверная и опасная затея, – он был зол на тупое упрямство высокомерного старика.
– Знай свое место! – взвизгнул лорд.
– Господин, возможно, он прав, и это далеко не лучшая идея, – заискивающе начал Питер, которому не нравилось, что похвалы хозяина достаются другому лицу.
– Я не терплю возражений своему решению! Слушайте мой приказ: вы доставите этого щенка в замок и запрете на веки вечные в той башне!

***

– Ну, что, доволен, лизоблюд? – охотник пребывал в крайне скверном настроении.
Он входил в небольшой отряд, который выполнял взбалмошную прихоть аристократа, и сейчас это его далеко не радовало. Он и «лизоблюд» Питер ехали справа от повозки, в которой находился пленник. Их также сопровождали три человека из стражи и знахарь Рикхард, который ехал впереди и слегка оторвался от процессии.
– Такова воля повелителя, – пожав плечами, ответил Питер.
– Если бы ты не остановил мою руку в жалкой попытке завоевать благосклонность лорда, нас бы здесь не было.
– Это все чертов Рикхард! – воскликнул Питер.
– Нет, это все именно ты! – яростно возразил охотник. – Знаешь, мне не нравится Рикхард, но по сравнению с тобой, даже этот проклятый звереныш, – он кивнул в сторону повозки с пленником, – вызывает больше почтения, нежели ты.
Питер был возмущен, но не успел ответить, так как раздался голос Рикхарда:
– Мы уже близко, – произнес он, указывая на что-то рукой.
Охотник пригляделся и увидел в дали очертания замка.
– Что ж, тогда поторопимся. Чем быстрее мы с этим закончим, тем лучше, – произнес он и пришпорил лошадь.
Через полчаса они оказались возле заросшей мхом каменной арки, открывающей вход в древние руины. Это место вызывало странный трепет. Возможно, в дни своего расцвета оно могло затмить многие нынешние замки и дворцы, но сейчас это была всего лишь память прошлого. Каждый из них почти физически ощущал это былое величие. Они ехали по широкой мощеной дороге, частично проросшей муравой и покрытой мхом в некоторых местах. Каменная плитка потрескалась от времени, сквозь трещины пробивался сорняк. А ведь когда-то, возможно, здесь строилась армия. Часто встречались одинокие яблони и вишни, которые, как можно было определить на первый взгляд, в свой сезон прекрасно плодоносили.
– Ну, от голода тут точно не умрешь, – проворчал охотник, окидывая взглядом местность.
– Ну, то во дворе, – ответил Рикхард.
Сам замок представлял собой высокое готическое строение. Передние башни были просто в ужасном состоянии: одна была разрушена практически до основания, вторая сильно повреждена. Видно было, что случилось это не от времени: каменные глыбы, из которых был выстроен замок, были настолько тяжелые и крепкие, что он мог бы простоять еще сотни лет, не обронив ни пылинки. Несмотря на плачевное состояние, замок источал былые силу и мощь, служившие надежной защитой для многих поколений, проживавших здесь ранее.
– Надеюсь, хоть нужная башня цела, – прорычал охотник.
– А я надеюсь, что нет, – еле слышно процедил Питер.
– Нам нужно войти во дворец, – безразличным тоном сказал Рикхард. – Вход в северо-западную башню находится внутри.
– Да, но перед этим я хотел бы проверить – цела ли она, – ответил охотник. – Ждите меня здесь, я осмотрю здание.
Он стегнул лошадь и направился в объезд.
«И все-таки, странное это место» – подумал охотник, добравшись до нужной башни.
Она была совершенно цела. Недалеко от нее разлилось огромное озеро, водная гладь которого слегка рябила под дуновением легкого ветерка. Это обеспокоило охотника – вода могла подмыть основание.
«Обязательно нужно будет изучить башню изнутри» – думал он, поворачивая к входу в замок.
– Ну, и осталось хоть что-то от башни? – крикнул Питер, завидев охотника.
– Цела и невредима, – ответил тот. – Но нужно осмотреть все изнутри.
Тем временем Рикхард стоял возле пленника. Юноша был крепко закован в цепи, и его сильно лихорадило. Несмотря на его состояние, он смог вытащить стрелу сам, и очень аккуратно, хотя времени на аккуратность у него совсем не было. Незаметно оглянувшись вокруг и удостоверившись, что за ним не наблюдают, Рикхард быстро сунул что-то ему за пазуху.
– Ты, скорее всего, меня не слышишь, – тихо начал он. – Поверь, мне очень жаль, что все так вышло. Это все, что я сейчас могу для тебя сделать. Ты будешь жить, но, наверняка, такую жизнь ты будешь ненавидеть больше смерти. Если ты не впадешь в безумство, то даже сможешь извлечь выгоду из своего заключения, – только по легкому шевелению губ можно было понять, что он что-то говорит.
Рикхард отвернулся от пленника и, подозвав стражу, приказал тащить мальчишку за ним. Сам он пошел впереди всей процессии.
Охотник про себя отметил, что из всей группы только Рикхард держался спокойно и уверенно, словно гулял не по древним развалинам, а по собственному, досконально ему известному дому. Он вел их через замок только одному ему ведомому путем. Иногда казалось, что они петляют, но Рикхарда это не смущало, и вот они оказались перед большой приоткрытой дверью со странной гравировкой.
– Это врата в заколдованную башню, – спокойным тоном проговорил Рикхард.
– Что ж, тогда я со всей внимательностью, на какую способен, хочу осмотреть башню, – сказал охотник.
– Тогда пойдемте же, – ответил ему Рикхард. – Остальные пусть подождут нас здесь.
Они вошли внутрь. Винтовая лестница вела как вверх, так и вниз, и это очень удивило охотника.
– Для начала спустимся вниз, – словно читая его мысли, сказал Рикхард.
– Да, пожалуй, – ответил охотник, взяв факел у одного из охраны.
Спускались они не долго, но наклон был довольно крутой. Когда они оказались на выложенном гранитом полу, охотник осмотрелся. Впереди разлилась часть подземного озера, огороженного стенами башни, и небольшая решетка через которую поступала вода. Вода была достаточно чистой, но очень темной. Каменные стены тоже были здесь темнее и источали какой-то могильный холод.
– Смерть от жажды нашему зверьку не грозит, – заметил охотник.
– Смерть от голода не менее мучительна, – пожал плечами Рикхард.
Они стали подниматься наверх. Стены верхней части башни были сплошь увиты полками, на которых стояло неисчислимое количество старинных книг и фолиантов в довольно неплохом состоянии. Наконец они добрались до верхней комнаты. Самое приятное место из тех, что охотник успел повидать в этом замке. Стены были обиты деревянными панелями до самого потолка, который был очень и очень высоким. Пол, как и стены, тоже был деревянным, но более потертым. В комнате преобладали красный и коричневый цвета: красного цвета полог кровати и тяжелые шторы, которыми были занавешены окна, светло-коричневые, но потемневшие от времени остальная мебель, пол и стены. У одной из стен находился выложенный светлым камнем камин. Возле окна стояли письменный стол и кресло.
– Отсюда есть выход, – усмехнулся охотник. – Окно. Да и через озеро возможно выбраться, решетка не такое уж непреодолимое препятствие. Конечно, обычному человеку это будет сложно, но в нашем случае…
– Он не сможет покинуть башню, – произнес Рикхард. – Вы сами убедитесь в этом. Эта башня сдерживает магию. Магическое существо не сможет ее покинуть. Я беру полную ответственность на себя в случае провала.
– Хорошо, – коротко ответил охотник.
Тут послышалась возня снизу.
– Кажется, наш зверек, наконец, пробудился от долгого сна, – заметил Рикхард. – Неужели снотворное так скоро прекратило действовать?
Охотник тут же бросился вниз. Прогноз Рикхарда оправдался – пленник действительно пришел в сознание и отчаянно пытался вырваться. Цепи и стража с трудом его сдерживали. Когда из башни появился охотник и Рикхард, Питер завопил:
– Быстрее заталкиваете его внутрь!
Охранники вопросительно посмотрели на появившихся.
– Выполнять! – приказал охотник.
С огромным трудом они втащили упирающуюся ношу внутрь, но удержать его там было гораздо сложнее. Когда, наконец, люди смогли выбраться из башни и захлопнуть дверь, Рикхард начал произносить странные слова. Символы на двери загорелись, и замок ощутимо тряхнуло.
– Дверь заперта, и нам стоит побыстрей уносить ноги из замка, – быстро проговорил знахарь. – Да и на его территории тоже лучше не задерживаться. Замок пробуждается от долгого сна, а вместе с ним и его охрана, – быстро произнес Рикхард и обратился к охотнику. – А то, что мальчишка проснулся, нам на руку. Вы тотчас убедитесь, что ему ни за что не выбраться отсюда.
Процессия тут же бросилась к выходу из замка. Толчки прекратились, но начался странный шум. Выбравшись из замка и вскочив на лошадь, Рикхард быстро поскакал в сторону башни. За ним помчались охотник и остальные, вынужденные слушаться приказа. Они уже были рядом с башней, когда охотник начал приглядываться. Окно было распахнуто настежь – юноша, похоже, уже не первый раз, попытался выскочить. Но будто наскочив на невидимую стену он, с недовольным воем, отлетел назад. Интересно, сколько попыток было уже предпринято?
– Думаю, вы убедились в правдивости моих слов, а теперь давайте убираться отсюда побыстрее.
Они направили лошадей к выезду с территории этого странного замка. Рикхард последним миновал ворота и, обернувшись, воскликнул:
– Прямо как прекрасная принцесса из сказки, заточенная злым колдуном! – и звонко рассмеялся.

***

Когда юноша очнулся, солнце уже зашло. Глядя на окна, он пытался восстановить в памяти последние события своей жизни. Голова работала плохо, разум был замутнен, и его все еще била горячка.
«Да, Лео, попал же ты в переплет», – думал он о своем положении.
Пленник повернулся и начал оглядывать свою тюрьму. Он попытался встать, но ноги его подкосились, и он упал. Из-за пазухи выкатился небольшой кожаный мешочек.
«Это еще что такое? Это ведь не мое», – Лео взял в руки странный предмет и развернул его.
Внутри оказался железный ключ и флакон с белым порошком. Пленник внимательно осмотрел ключ, обдумывая вероятность правильности своей мысли. Он вставил ключ в оковы, что скрепляли его руки, и, к его удивлению, ключ подошел. Избавившись от цепей на руках и ногах, Лео задумался еще глубже.
«И кто только мог это сделать?» – думал он, вертя в руках флакон с белым порошком. – «И что это за порошок? Порошок… Точно! Кажется, я видел там Рикхарда. Да, пожалуй, это его рук дело. Но зачем? Никогда бы не подумал, что он станет мне помогать».
Парень открыл склянку и осторожно понюхал.
«Кажется, я понял. Спасибо и на том, Рикхард. Но где бы мне взять воды?» – он с грустью глянул на окно.
Вздохнув, Лео медленно встал и начал осторожно пробираться вниз. Какой же дикий восторг охватил его, когда он увидел подземное озеро! Он бросился к воде и начал жадно пить, утоляя мучащую его жажду. Отсыпав горсть порошка, он тут же проглотил его, запивая большим количеством воды. С трудом добравшись обратно, пленник рухнул на кровать, чихая от поднятой пыли, и погрузился в глубокий сон.
Когда он проснулся, солнце было уже в зените. Голова на этот раз была гораздо яснее, мысли не разбегались от него во все стороны. Противолихорадочная смесь Рикхарда подействовала безотказно.
Сильно хотелось есть. Лео вздохнул, подошел к окну и попытался высунуть руку, но на середине пути она встретила невидимый барьер. Лео отдернул ладонь, словно прикоснулся к раскаленному железу. Он снова тяжело вздохнул, но вдруг заметил ярко-красное спелое яблоко, лежавшее на подоконнике.
«Что-то я не припомню его вчера. Хотя я был так ослеплен гневом, что мог и не заметить».
Первым порывом было схватить это яблоко и тут же съесть его, но Лео подавил это желание и стал внимательно прощупывать барьер вокруг желаемого фрукта.
«Любопытно» – отметил он. – «Частично он заходит за это невидимое поле. Значит, барьер не пропускает только живых существ».
Пленник аккуратно взял яблоко и с жадностью съел его. Затем он решил досконально изучить свою темницу. Он осматривал ящики, открывал шкафы и сундуки. Вещей было много и они хорошо сохранились. Лео нашел одежду в одном из сундуков, в шкафу нашлась посуда. Затем пленник начал спускаться вниз. На стенах было бесчисленное множество книг.
Спустившись к озеру, Лео снял с себя одежду и нырнул, добрался до решетки, но и здесь встретил невидимую преграду.
«Значит, просто так мне отсюда не выбраться».
В том, что магия здесь не работала, парень убедился еще вчера. Юноша еще немного поплавал и осмотрел рану на плече.
«Хорошо, что не началось заражение».
Поднявшись в комнату, Лео подумал о том, что хорошо бы спуститься и набрать воды. Но тут его взгляд упал на подоконник. На нем снова лежало яблоко.
«Вот это уже интересно» – холодок пробежал по спине пленника. – «Кто или что их здесь оставляет?»
Держа в руках яблоко, Лео воскликнул:
– Ну, что ж! Хотя бы с голоду не помру! Но для начала надо привести эту комнату в жилое состояние.
Так прошло несколько дней. Яблоки продолжали появляться, и их становилось все больше. Благодаря стараниям Лео, в комнате уже не было так пыльно. Чтобы занять себя, а также надеясь найти выход из своей темницы, он принялся за книги. Он сидел за столом перед древним фолиантом и отрешенно смотрел в окно. На подоконнике лежало несколько яблок.
– Это все похоже на странный, очень странный сон, – тихо произнес Лео.

18:53 

Юг и Север. Глава I

Часть первая
Глава I
Пари


В гостиной за большим деревянным столом одиноко сидел пожилой мужчина. Он был бледен и худ, волосы покрыты сединой, на лице множество глубоких морщин. Одет он был небогато, но опрятно и со вкусом; светлые глаза пожилого мужчины все еще излучали благородство и гордость.
В комнате остался явный отпечаток былых богатства и роскоши. Потрепанная временем, но богатая мебель, стены, обитые деревом с резным узором, являли собой прекрасное подтверждение этому.
В комнату вошел молодой человек. Его красивое лицо обрамляли пряди русых волос, едва доходящих ему до плеч. Одет он был так же просто, без излишеств. Невероятно бросалось в глаза его сходство с пожилым мужчиной, сидящим за письменным столом: черты лица, форма головы и скул говорили о том, что это, несомненно, был его отец. Различие было лишь в отсутствии морщин на лице и седых волос на голове. И в глазах: у молодого человека они были голубыми, у старика – светло-серыми. На вид ему можно было дать чуть более двадцати лет. Достаточно высокий, среднего телосложения парень излучал собой благородство высших кровей.
Молодой человек с почтением поклонился старику:
– Доброе утро, отец, – произнес он. – Как ваше здоровье? – в голубых глазах юноши отразились искренние беспокойство и забота.
– Мой милый Винсент! – пожилой мужчина приветливо улыбнулся сыну. – Я полон сил, как и двадцать лет назад, – старик всегда был ему рад. В Винсенте заключались все его надежды на будущее.
Винсент завел разговор о погоде, цветах под окнами их дома и прочей ерунде. Он не хотел лишний раз понапрасну волновать своего отца, поэтому всячески уклонялся от разговоров, связанных с денежными вопросами. Когда-то их семья процветала. Винсент как отпрыск старинного дворянского рода Ретэ был отправлен обучаться в лучшее учебное заведение столицы. Тогда их дела шли в гору. Но все изменилось после того, как его отец был серьезно ранен на войне с Солом. Он выкарабкался, но его здоровье было сильно подорвано. Из-за этого Кристиан Ретэ был вынужден оставить военную службу, где у него когда-то были прекрасные перспективы. Чтобы оплатить учебу своего сына, бывший офицер был вынужден влезть в долги, с которыми удалось рассчитаться не так давно, потеряв значительную часть состояния.
Винсент чувствовал на себе обязанность восстановить благополучие семьи. Однако сейчас он занимал лишь скромную должность секретаря у одного из городских чиновников. Винсент часто задумывался и размышлял о будущем. Он прекрасно понимал, что достичь чего-то стоящего возможно было только в Поларисе – столице Линеи, но, несмотря на это, что-то в нем отчаянно цеплялось за родной город.
Позавтракав, Винсент попрощался с отцом и оправился на службу.
Апрельское солнце наконец начало по-настоящему греть, и лежавший во многих местах снег начал таять. Винсент надеялся, что лето как можно скорее вступит в свои права, и пора слякоти и грязи пройдет быстро.
Служебный день ничем не отличался бы от сотен остальных, если бы незадолго до обеденного времени не объявился человек по имени Анри Элегетти. Это был довольно шумный малый лет тридцати, приехавший из столицы. На протяжении всего своего пребывании в Лиаборе он беззаботно проводил время в прогулках, приемах и балах. Но при всем при этом Элегетти не выглядел простым прожигателем жизни. В его темно-синих глазах блестели ум и хитрость, несмотря на то, что его лицо, обрамленное черными, коротко стрижеными волосами, практически всегда выражало простоту и легкомысленность.
– Здравствуй, Винни, – фамильярно обратился возбудитель спокойствия. – Все прозябаешь в этой мышиной норе? – слова прозвучали слегка высокомерно, но в них не было ни капли злости и желания обидеть молодого человека.
– Добрый день, господин Элегетти, – демонстративно холодно ответил «Винни». – Могу я быть чем-то полезен?
– Ох, брось этот свой формализм, – отмахнулся от него Анри. – Называй меня по имени, мы ведь почти ровесники. А полезен ты очень даже можешь быть, – он на пару секунд замолчал. – Поезжай со мной в столицу. Ты не настолько безнадежен, чтобы торчать в этой глуши.
– Анри, вы же знаете, у меня нет сейчас возможности покинуть Лиабор.
– Ваша голова создает больше преград, чем есть на деле, – спокойно произнес Элегетти. – Или вы боитесь, что за ваше отсутствие милашку Кэсси успеют выдать замуж? Но сейчас у вас все равно не так много шансов…
– Господин Анри! – воскликнул Винсент. – Миледи Кассандра не имеет к этому ни малейшего отношения!
– Ну, да, ну, да… Кстати, вы ведь будете сегодня на приеме у Аурусов?
– Да, разумеется.
К счастью Винсента, Анри изменил тему разговора, и до его ухода они беседовали об урожаях прошлых и будущих годов, о грядущем строительстве мануфактур.
Когда Анри ушел, молодой Ретэ вздохнул свободно. Элегетти действительно коснулся животрепещущей для него темы: Винсент действительно питал нежные чувства к Кассандре Аурус – дочери преуспевающих землевладельцев Виктора и Марианны Аурусов. Когда Кассандра и Винсент были детьми, они часто проводили время вместе. Ах, милая Кэсси… ее прекрасные светлые локоны, ее кукольное личико, чарующие глаза. Как же далек он теперь от нее…

***

Дом Аурусов излучал достаток и благополучие. Огромный зал в два этажа залит светом, льющимся от хрустальных люстр и канделябров. Золотистого цвета портьеры украшали большие квадратные окна. Звучала веселая фортепьянная музыка. Стены украшены позолоченными колоннами, отовсюду исходит атмосфера богатства и достатка во всем.
Небольшое общество, расположившись на резных диванах, вело беседу. Винсент сидел на краю дивана, слегка поодаль от всех остальных. Он чувствовал себя неуютно в этом доме, но радость от возможности лицезреть его дорогую Кэсси покрывала все неудобства.
Кассандра Аурус была одета в темно-изумрудное платье, тонко подчеркивающее ее фигуру. Она была очень рада побывать в небольшом, но все же свете. С особой благосклонностью она относилась к Анри Элегетти, ведь как-никак он был представителем столичного общества, которое не так уж часто появлялось в городке.
Анри же, заметив влюбленный взгляд Винсента, обращенный к молодой девушке, решил подразнить юного Ретэ:
– О, дорогая Кассандра, я сражен вашей неземной красотой! – воскликнул он с высочайшей наигранностью.
– Ну что вы, Анри, вы мне льстите, – ответила девушка и кокетливо опустила глаза.
– О, нет, Кассандра. Вы прекрасны как цветущая роза, – смущенно произнес Винсент.
– Как много у моей сестры воздыхателей. Но чего в нашем мире стоят слова! Должны говорить поступки, – вмешался Фредерик и с подозрением посмотрел на Анри.
Да, он оставлял ощущение не бедствующего человека, но Фредерик знал, что это могла быть лишь видимость. Наследник Аурусов всегда хотел выгодно выдать замуж свою сестру, чтобы получить новые связи и ресурсы. А этот столичный франт не внушал доверия. Он много говорил, но всегда избегал рассказов о себе. Так что, Анри Элегетти вполне мог оказаться аферистом, желающем получить богатую невесту.
Что же до отпрыска Ретэ, Фредерик даже не тратил время на рассмотрение этого варианта. Былая слава этой фамилии осталась в прошлом, и сейчас они не представляли собой ничего интересного.
– А, действительно! – воскликнула Кассандра, – В былые времена ради руки прекрасной девы разгорались войны. Ах, если кто-нибудь ради меня пошел на безумство, я бы отдала ему свое сердце.
– Аккуратнее в своих речах, сестра, – холодно произнес Фредерик. – Хотя… Вы когда-нибудь слышали о башне, расположенной на границе с Солом?
– Это всего лишь легенда, – заметил Винсент.
– Как знать, – возразил Аурус.
– А что за легенда? – с интересом спросил Анри.
– О, эта старая легенда, – начал Фредерик. – На границе Сола и Линеи, чуть северней деревни Помы, расположен древний замок, настолько древний, что уже нет того, кто бы помнил о его создателях. Это зловещее место, обиталище злых духов и всевозможных опасных тварей. В северо-западной его части возле бушующего озера стоит башня. В этой башне содержится прекрасная пленница, дочь свергнутого короля. Ее нежное лицо обрамляют чудесные черные волосы, источающие запах яблок. А голос принцессы чист, как у соловья. Крестьяне Помы не заходят на территорию замка, боясь ее стражей, но иногда до них доносятся очаровательные звуки голоса этого невинного создания.
– Как я и сказал, это всего лишь старая сказка, – закончил за Фредерика Винсент.
– Ох, Винсент! Вы невыносимы! – категорично воскликнула девушка. – В вас нет и капли романтики. Вы неспособны на поступки, продиктованные порывом души.
– Ради вас, Кассандра, я способен на все! – с улыбкой ответил Ретэ.
– Так почему бы и не проверить? – в глазах Анри мелькнул бесовский огонек.
– О чем это вы? – спросил Винсент.
– Сейчас объясню. Господин Фредерик только что описывал принцессу из легенды и восхищался ее красотой. Уверен, вы хотели бы иметь такую жену.
– Да, не откажусь. Но я не улавливаю вашу мысль, – ответил Аурус.
– Сейчас, сейчас. А миледи Кассандра заметила, что отдала бы свое сердце, тому, кто ради нее совершит безумство. Так как насчет пари между господином Ретэ и господином Аурусом? Господин Ретэ направится в замок из легенды и, если действительно привезет оттуда девушку, господин Аурус отдаст ему руку его сестры.
– Это безумие! – воскликнул Винсент.
– Да, но разве что-то мешает вам пойти на это? – возразил Анри.
– Да потому что, даже если легенда окажется правдой, как я докажу, что эта та самая девушка? Что-то мне кажется, что господин Фредерик не станет верить мне на слово! – недоумевая, проговорил Винсент.
– Да, это проблема, но она решаема, – задор в голосе Анри слышался все отчетливее.
– И как же? – с видимым интересом следила за спором Кассандра.
– Магическое пари, – воскликнул Элегетти.
– Вы безумец, вы точно безумец, – заметил Фредерик.
– Почему же? Вы, господин Аурус, заранее в более выигрышном положении, – настаивал Анри.
– Боюсь, Ретэ не пойдет на риск, – надув губки сказала Кассандра. – Он не из таких людей.
– А почему бы и нет? – тут же выпалил Винент. – Я согласен!
– Хорошо, – сдержанно ответил Фредерик. Он не собирался показывать спину пред Ретэ и этим столичным выскочкой. – Но кто же произведет необходимые действия?
– Я к вашим услугам, – тут же откликнулся Анри. – Магическое пари не такая уж редкость в Поларисе, и я умею их заключать. Так что если стороны готовы, я могу приступить.
– Тогда у меня одно условие, – вставил Фредерик. – Если Винсент проигнорирует договор, он выплатит мне компенсацию.
– Хорошо. Что нужно делать? – глаза Винсента лихорадочно блестели.
– Встаньте и пожмите друг другу руки. А я закреплю условия.
Участники спора выполнили указания Элегетти, и последний начал произносить заклинание. Вокруг кистей юношей возникла прозрачная сиреневая лента и начала обвиваться вокруг запястий. Анри, увидев это, начал составлять условия договора:
– Настоящее пари заключается между Винсентом Ретэ и Фредериком Аурусом. Винсент Ретэ обязуется в трехмесячный срок предоставить взору господина Фредерика Ауруса человека, заточенного в башне легендарного замка, вблизи деревни Помы, на границе Линеи и Сола. Как только он выполнит это обязательство, бутон розы на его запястье исчезнет. При выполнении этого условия господин Фредерик Аурус обязуется отдать свою сестру Кассандру Аурус в жены Винсенту Ретэ. Если Винсент Ретэ не посетит замок из легенды, то будет вынужден выплатить ему тысячу золотых. При выполнении условий обеими сторонами метки на руках исчезнут полностью. Принимает ли условия Винсент Ретэ?
– Принимаю, – громко ответил Винсент.
– Принимает ли условия Фредерик Аурус? – спросил Анри.
– Принимаю, – прорычал последний в ответ.
Лента плотно обвилась вокруг запястий спорщиков и, источая фиолетовое сияние, исчезла, оставив отметины. У Фредерика это был рисунок, состоящий из двух параллельных линий терновника, образующие браслет. У Винсента к последнему добавлялся небольшой закрытый бутон розы.
– Дамы и господа, пари заключено, – театрально произнес Анри.

***

А в это время, в далекой башне пленник, отходивший ко сну, вдруг улыбнулся и тихо прошептал в пустоту:
– Странно… Похоже, у меня появилось хорошее предчувствие, дух.

14:58 

Юг и Север. Глава II

Глава II
Стражи


На извилистой тропинке показался всадник на гнедом коне. Судя по всему, путешественник был в дороге уже долгое время. Его одежду и плащ покрывал слой дорожной пыли, лицо было утомлено долгими переходами. Тропа шла на подъем. Доехав до вершины небольшого холма, путник придержал коня и окинул взглядом горизонт. Впереди виднелась небольшая приграничная деревня.
– Пома, – произнес Винсент. – Я у цели.
Ретэ снова вспомнился тот памятный вечер месяц тому назад. После заключения пари Винсент в одиночестве возвращался домой. Весенний ветер охладил его пыл, и он уже во многом жалел о заключенной сгоряча сделке. Но отступить он уже не мог, не позволяла честь и гордость. Ретэ не знал, как сказать о предстоящей поездке отцу. Он не хотел понапрасну волновать старика, потому отложил трудный разговор на утро. Еще была проблема, связанная с деньгами, решение которой также занимало голову Винсента.
Весть об отъезде сына расстроила Кристиана Ретэ, но он понимал, что Винсент обязан ехать. Он немного пожурил глупую безрассудность сына, но затем, улыбнувшись с отеческой добротой и любовью, пожелал ему удачного пути. Чтобы получить деньги в дорогу, Винсенту пришлось заложить некоторые вещи, среди которых были старинные фамильные часы, которыми он очень дорожил. Собрав минимум необходимого, Ретэ двинулся в дорогу. Это было долгое путешествие. Чтобы сэкономить деньги, Винсенту часто приходилось ночевать на открытом воздухе, из-за чего дворянин часто недосыпал. Когда удавалось, пропитание он добывал охотой, но она не всегда была удачной, особенно по приближении к крупным городам. Чуть больше месяца ушло у молодого Ретэ, чтобы добраться до заветной деревни. И теперь он неторопливо спускался к заветной цели.
Деревня Пома находилась на территории Сола – юго-западного соседа государства Линея. Периодически между двумя державами вспыхивали войны. Последняя война состоялась двенадцать лет назад. Сол потерял значительную часть своей земли и границы сдвинулись к захудалой деревушке Поме, хотя основные военные действия проходили намного южнее. Сейчас между соседними странами стоял шаткий мир. Сол не мог допустить очередную войну – в стране и без того кипели внутренние конфликты. Линее также нужна была передышка – слишком большие ресурсы требовало открытое вооруженное столкновение.
Винсент уже пересек пограничную заставу и находился на землях Сола. Ретэ въехал в деревню. Пома, если бы не находилась на границе, то наверняка даже не была бы нанесена на карту. Несколько хлипких деревянных домиков составляли все селение. Немногочисленные жители с интересом наблюдали за гостем. Один из них подошел к путнику и обратился:
– Добрый день, милый господин. Может ли Ганс вам чем-нибудь помочь? Вы прибыли из Линеи? Вы проделали такой далекий путь, может быть, хотите остановиться и отдохнуть у нас?
Винсент достал мелкую монетку и ответил селянину:
– Останавливаться я не намерен, но помочь вы мне можете. Скажите, что вы знаете о замке чуть северней отсюда?
Услышав это, крестьянин вздрогнул:
– Плохое это место, господин. Нечистое, колдовское. Это самое настоящее обиталище нечистых тварей.
– Каких же?
– Брат Ганса – старый Ронан – как-то забрел туда, будучи ребенком. Его чуть не сожрали монстры. Он еле ноги унес. Такого страха он больше в жизни не испытывал.
– Как туда добраться?
– Вон узкая горная тропинка, она ведет в это проклятое место. Но не ходи туда, господин, лучше останься здесь.
– Я не верю в старые россказни, – ответил Ретэ и, бросив монетку, направился по указанной дороге.
За его спиной перешептывались селяне.
– Как бы он и на нас беду не накликал, – послышалось с одной стороны.
– Да он с испугу прискачет скоро назад, говорю вам, – слышалось с другой.
– А если нет?
– Значит, его сожрет чудовище, охраняющее врата.
Винсент подъехал к огромной, заросшей кустарником арке. Он слез с лошади, и, ведя ее с собой под узды, осторожно продвигался вперед. Он пересек арку. Немного подумав, Ретэ крепко привязал лошадь к ближайшему дереву и пошел вперед по полуразрушенной, выложенной камнем дороге. Это место вызывало у него смешанные чувства, среди которых был и жгучий интерес. Кто знает, может, когда-то этот замок был центром древней империи.
Рассказы о монстрах Винсент приписывал суеверности местных жителей. Но тут раздался душераздирающий рев. Ретэ быстро оглянулся. Из рощицы яблонь к нему приближались странные существа. Они были огромны, покрыты густой косматой шерстью, с чудовищными клыками, когтями и алыми глазами. Одно из них бросилось на дворянина. Винсент быстро отскочил назад и вытащил пистолет. Он попытался прицелиться, но тут услышал шум сзади. Уворачиваясь от новой твари, он едва не упал. Рука его дернулась, и раздался выстрел.
Шум битвы донесся до башни.
– Что за возня, дух? К нам снова пробрался расхрабрившийся крестьянин? – спросил пленник башни, отрываясь от изучения потрепанной книги.
– Человек у врат, хозяин, – ответил холодный голос, похожий скорее на завывание ветра.
– Значит, я прав, – усмехнулся человек, снова погрузившись в чтение.
В этот момент Винсент уворачивался и старался отражать удары противников. Его атаки были бесполезны, но следует отметить, что и многочисленные противники до сих пор не нанесли ему существенного вреда. Это казалось очень странным. Страшные твари старались атаковать, но Винсенту получалось уклоняться. Тем не менее, твари атаковали очень странно. Они словно хотели напугать непрошенного гостя, не нанося при этом особого вреда. Несколько раз Винсенту казалось, что он задевал чудовище клинком или пулей, но монстр просто отскакивал, а крови не было.
Тут Ретэ заметил еще одну странность – существа не отбрасывали тени. Его голову озарила мысль. Он спрятал оружие и, закрыв глаза, пошел вперед. Рев раздавался возле него, но он старался не обращать внимания на это. Винсент медленно продвигался вперед, и его не трогали, значит, идея подтвердилась. Внезапно рев и шум затихли. Винсент прошел еще несколько шагов вперед и открыл глаза. Пусто. Чудовища исчезли.
«Это была иллюзия. Невероятная иллюзия, призванная отпугнуть нежелательных гостей. А это значит, что в этом замке действительно хранится что-то ценное. Ведь люди не ставят ловушки, если им нечего охранять».
Винсент двинулся дальше. Через некоторое время он достиг входа в замок. Неожиданно земля дрогнула. Два изваяния, охранявшие вход в замок, начали двигаться. Некоторое время они словно чего-то ждали от пришельца, а затем резко бросились в атаку. Винсент едва успел отступить. Одно из копий стражников задело дворянина, оставляя глубокий порез на руке.
«Дело плохо. На этот раз никаких иллюзий» – осознал Ретэ.
Тем временем пленник замка удивленно воскликнул:
– Что происходит, дух?
– Големы защищают замок, хозяин.
– Кто-то смог пройти через иллюзии? Интересно… Либо он очень умен, либо полный дурак.
– Да, хозяин. Но в замок ему не войти.
– Увы! Хотя… Это мы еще посмотрим!
Лео резко соскочил с кресла и начал ходить из стороны в сторону. Затем он бросился к столу и вытащил из ящика неплохо потрепанную книжку, похожую на рабочий дневник. Он быстро переписал что-то на чистый лист бумаги, вырванный откуда-то. Он взял нож и порезал руку и положил ее на окно. Кровь медленно, ручейками прошла через невидимый барьер.
– Возьми плату, дух, и исполни мою просьбу. Отнеси этот лист человеку, что вторгся сюда, и, если он выживет после стычки с големами, проведи его безопасным путем к моей башне. Не атакуй его без моего прямого приказа.
– Я должен охранять этот замок и заботиться о благополучии его хозяина. Так было всегда.
– Но ведь твой хозяин я. Разве ты не должен слушаться своего хозяина?
Дух молчал. Лео терпеливо ждал ответа. Он заметно нервничал, ведь на самом деле не призывал этого духа в мир и давал ему соответствующие установки. Он только выдает себя за его хозяина. Благо у этих существ короткая память, а на протяжении многих лет кроме Лео этот призрак никого не видел. Не зря юноша потратил много времени и крови, чтобы постепенно подчинить себе одного из стражей башни.
– Хорошо, хозяин, – ответил дух, что означало, что плата принята.
Лео тут же сложил лист и запустил его в окно. Ветер подхватил его и унес из вида узника. Лео невольно вспомнил свои первые дни пребывания в башне. Тогда он не знал, кто таскает ему яблоки. Он поглощал одну книгу за другой. Через некоторое время у него стали складываться догадки, но проверить он их не мог. А потом он случайно нашел тайник, а в нем – дневник одного весьма интересного человека. В нем подробнейшим образом описывался замок, его ходы и система охраны. В руки Лео попал ключ, с помощью которого он смог связаться с духом башни, которому обязан был пропитанием. Вспоминалось и то, как он не раз звал к себе духа, пока, наконец, его зов не был услышан. Дух не мог пройти в башню, равно как и перемещаться вне территории замка. Зато он мог приносить Лео мелочи, которые упрощали его жизнь в заточении. Чтобы дух был покладистей, он начал подкармливать его кровью – одним из источников их силы. Прошло время и теперь Лео считают полноправным хозяином замка, что только что подтвердилось.
Лео нетерпеливо бегал по комнате. Впервые за столько лет у него появился шанс, реальный шанс. Никогда еще человек не осмеливался зайти так далеко во владения замка. В душе Лео появилась надежда.
А у Винсента в это время кончились последние патроны. Они были бесполезны против этих изваяний. Ретэ думал об отступлении, чтобы позже вернуться с продуманным планом, когда он краем глаза заметил, что ветер принес какой-то предмет, не похожий на опавшие листья. Винсент поймал его. Это оказался немного пожелтевший лист. Ретэ бросился бежать от своих противников и на ходу развернул листок. На нем темными чернилами, размашистым, витиеватым почерком были выведены странные слова, а внизу виднелись размазанные бурые следы. Винсент прочитал их вслух, но понятней они не стали. Но тут он заметил, что его преследователи остановились и начали возвращаться назад. Он осторожно пошел за ними. К его изумлению они его не трогали. Статуи заняли свой прежний пост и замерли. Ретэ крадучись прошел между ними и очутился внутри замка. Вздохнув с облегчением, Винсент произнес:
– Похоже, мне кто-то помог.
Он прошел вперед по залу, когда к нему под ноги бросился серебряный кот. Тут же мимо просвистели стрелы. Не отскочи он от чудного животного, они бы попали в него. Кот же, потершись о ногу дворянина, медленно пошел вперед, иногда останавливаясь и поглядывая на Ретэ. Такое приглашение Винсент не смог проигнорировать. Он последовал за котом, стараясь идти буквально по его следам. Это могла быть ловушка, но Ретэ решил, что самому ему едва ли повезет больше. Он шел за часто петляющим животным, пока не оказался в зале перед огромной дверью, украшенной загадочными символами. Отвлекшись на изучение обстановки, Винсент, не сразу заметил, что кот исчез.
«Ты привел меня к этой двери. Зачем? Может, это вход в ту самую башню из легенды?»
Он подошел к двери. Подумав немного, Ретэ отодвинул засов и сдвинул створку двери. Как только Винсент это сделал, он почувствовал несколько подземных толчков, и до его ушей донесся звук, будто что-то осыпалось. Явление заняло доли секунды, а затем воцарилась тишина. Винсент ждал нападения, но ничего больше не произошло. Тогда он вошел внутрь. Перед ним была винтовая лестница: одна ее часть вела наверх, другая спускалась вниз. Ретэ начал подниматься. Перед его взором появилось огромное количество полок с несметным числом книг. Наконец он увидел, что лестница кончается. Он вошел в комнату. Перед ним был стол и окно. Тут он почувствовал сильную боль в голове и сознание его потемнело.

22:28 

Юг и Север. Глава III

Глава III
Принцесса из башни


Винсент начал медленно приходить в себя. Тут он почувствовал, что крепко связан. Ретэ открыл глаза и попытался осмотреться. В комнату проникали яркие солнечные лучи, освещавшие рядом стоящего человека. Винсент видел его только со спины. Длинный подол темно-сиреневой одежды, худощавая хрупкая фигура, длинные, доходящие до пояса, черные волнистые волосы.
– Ты, наконец, очнулся, – раздался мелодичный баритон. – Долго же ты провалялся в беспамятстве. Я уж ненароком думал, что переборщил с ударом.
Человек повернулся к пленнику. Слегка смуглая кожа, тонкий нос, чувственные губы, красивые изумрудные глаза, словно у дикой кошки. С обеих сторон лицо окаймляли длинные черные пряди. Довольно симпатичное лицо. Вот только…
– Парень?! – не смог сдержать возглас Винсент.
– Да, а ты кого ожидал? – в голосе появились раздражительные нотки. – Прекрасную принцессу?
– Да, – только и ответил Ретэ.
Его собеседник хмыкнул и, скривив губы, ехидно заметил:
– Похоже, я тебя все же сильно приложил. Как бы рассудок не повредился.
Они молча сверлили друг друга глазами несколько минут, пока зеленоглазый незнакомец не прервал тишину:
– Кто ты и зачем явился в мой замок?
– Ты хозяин замка? – удивленно спросил Винсент.
– Учитывая, сколько лет я здесь живу, да, можно и так сказать. Но отвечай на поставленный вопрос.
– С чего это я должен отчитываться перед тобой? – Винсент удивился, как исчезла присущая ему вежливость.
Незнакомец взял со стола кинжал и не торопясь подошел к своему пленнику. Схватив Винсента за ворот рубашки и потянув его вверх, незнакомец заставил встать дворянина на колени. Приставив нож к горлу, он наклонился. Его лицо было очень близко от лица Винсента, но смотрел незнакомец сверху вниз, явно наслаждаясь своим превосходством. На губах играла злобная презрительная ухмылка.
– Милый мой, ты забываешь простую истину, – промурлыкал он. – Сейчас твоя жизнь находится в моих руках. Я могу отпустить тебя, а могу и… – он аккуратно провел обратной стороной кинжала по шее пленника. – И знаешь… – прошептал незнакомец в ухо Винсента. – Это далеко не самое страшное, что я могу сделать. Иногда смерть кажется предпочтительней… Например, я могу бросить тебя гнить в этой башне. Я не думаю, что мотивы твоего посещения этого места – великая тайна, ради которой стоит рисковать собственной жизнью. Так что будь хорошим мальчиком и не упрямься.
Парень взял Винсента за подбородок, поворачивая и осматривая его лицо, а затем резко отпустил Ретэ, который тут же свалился. Незнакомец подошел к окну и, играя в руках кинжалом, произнес:
– Ты не похож на разбойника или авантюриста, больно уж лицо породистое. Так что я весь во внимании.
Винсент раздумывал. Незнакомец был прав, его путешествие не было особым секретом. Но этот тип, этот несносный тип… Как же он его раздражал. Хорошо обдумав свое положение, Винсент решил смерить свою гордость. А у его пленителя как раз начал кончаться запас терпения. Ретэ заговорил. Он рассказал, кто он и откуда, рассказал про злополучное пари и про то, как добрался сюда. Когда он закончил, его слушатель, не выдержав, прыснул и тут же разразился звонким смехом.
– Принцесса… злой колдун… – пытался говорить он, но продолжал смеяться.
Затем, успокоившись, он произнес:
– Нет, в самом деле, люди – удивительные существа. Вы всегда думаете, что злобный дракон охраняет сокровища. И почему никто не думает, что зачастую преграды создаются, чтобы отгородить от этого мира то, что нельзя выпускать?
Последние слова прозвучали зловеще. Сглотнув, Винсент произнес:
– Записка была твоих рук дело?
– Да. Ловко, не правда ли? – незнакомец явно был доволен собой.
– Значит, ты не хозяин замка. Ты его пленник! А я тебя выпустил! Кого же я выпустил на свободу?!
– Что, страшно стало? – надменно спросил зеленоглазый демон. – Не волнуйся, мне нет до тебя дела, – сказал он, вставая с кресла. – Я уже получил, то чего желал, – и демонстративно бросив на пол кинжал, незнакомец покинул комнату.
Винсент тут же бросился освобождать себя от пут. Когда он закончил, то первым делом схватил свое оружие, что небрежно валялось на кровати. Спустившись вниз, он вышел из башни. Незнакомца и след простыл. Дворянин уселся в дверях и начал обдумывать свое положение.
Он проиграл пари. Он пошел на глупый неоправданный риск и остался ни с чем. Его поднимут на смех. Да никто не поверит, что он все же дошел до этой проклятой башни. Все сочтут, что он испугался. Нет, он не может вернуться с пустыми руками! После всего, что он прошел! Пусть ему даже не поверят! Но назад он один не вернется!
Винсент встал и решительно направился обыскивать замок. Он потратил значительное время на поиски. Бывшего пленника он нашел прогуливающимся вокруг озера. Ярко светило полуденное солнце. Очевидно, прошло около суток, с тех пор как Ретэ переступил порог этого замка.
Незнакомец заметил его и с любопытством посмотрел на дворянина.
– Я проиграл пари, – голос Винсента дрожал. – Но я не могу вернуться домой с пустыми руками. Поэтому ты пойдешь со мной, – более твердо закончил Ретэ.
– Похоже на требование, – усмехнулся зеленоглазый.
– Это и есть требование, – ответил Винсент. – Если не пойдешь добровольно, то я буду вынужден… я…
– Что? – ехидно спросил незнакомец.
– Буду вынужден применить силу!
– Да ну? А силенок-то хватит? Ну, давай попробуй, – узника башни угроза только развеселила. – Я весь в нетерпении.
Винсент бросился с клинком в руках на своего противника. Последний ловко увернулся, Ретэ продолжил атаку. Противник ловко уклонялся, похоже, ситуация его забавляла. Поэтому он старался подлить еще масла в огонь и сильней раздразнить Винсента:
– Это все, что ты можешь, Винни? Это элита Линеи? Пфф, смешно и только.
Ретэ старался не поддаваться на провокации и сохранять холодность мысли. Но этот тип, как же он бесил! Однако стоило отдать должное этому наглецу: он так ловко и без особых усилий увертывался и сводил на нет все атаки Ретэ, что последнего начала преследовать навязчивая мысль, что перед ним дикий кот, играющийся со своей жертвой. Когда чаша терпения была переполнена, Винсент злобно воскликнул:
– Тогда почему ты не атакуешь? Хватит играться! Ну же, покажи, на что способен. Или ты только и можешь, что бегать по кругу словно барышня?
Лицо зеленоглазого перекосило. Кажется, у него дернулся один глаз.
– Хочешь узнать, на что я способен? – надменно прошипел он. – Ты пожалеешь об этом, наглый аристократишка.
– Ну, давай. Я весь в нетерпении, – передразнил незнакомца Винсент.
Жестокая улыбка исказила губы незнакомца. Зеленоглазый отпрыгнул, чтобы разорвать дистанцию, и оказался на значительном расстоянии от своего противника. Ретэ не успел сообразить, что происходит. Яркое зеленое сияние залило берег. Винсент почувствовал удар невероятной силы и, отлетев на добрые двадцать метров, свалился в озеро. Прыткий бывший заключенный с невероятной скоростью пересек разделявшее их расстояние. Винсент почувствовал железную хватку на своем горле. Его топили как котенка! Он попытался сопротивляться, но без толку. Его сознание уже начало меркнуть, но тут хватка ослабла, и его вытащили из воды.
Винсент лежал на берегу озера наполовину в воде и жадно вдыхал воздух. Сверху на нем устроился зеленоглазый монстр, крепко держащий его руки и не дававший двигаться.
– Маг… Ты маг, – прохрипел Винсент.
– Верно, – лицо мага не выражало эмоций, что даже было немного странно, учитывая его прошлое поведение. Только прищуренные глаза внимательно следили за жертвой.
– Ты маг… – выдохнул Винсент. – Какой же я дурак! – нервный смешок. – Я даже подумать не мог о такой возможности. Даже с низкопробными колдунами иногда приходится тяжело. Особенно если не знаешь о их способностях. Что уж говорить о других…
– Я маг высшего уровня. К тому же с большим багажом знаний, спасибо заточению, – губы брюнета тронула беззлобная улыбка. Он приблизил свое лицо к лицу Винсента. – Более того, запомни! Я далеко не самый обычный маг.
Лицо этого самодовольного типа было так близко. Винсент невольно поймал себя на странной мысли: волосы мага источали слабый яблочный запах.
«Хоть в чем-то эта дурацкая легенда оказалась правдива» – мысленно усмехнулся дворянин и улыбнулся своей мысли.
Его пленитель встал и отпустил его. Маг направился обратно к входу в замок, но обернувшись, бросил напоследок:
– Ты должен понимать, у тебя не было шансов на победу. Однако из-за тебя… Из-за тебя я внепланово выкупался в озере! К тому же в одежде! Я тебе это еще припомню!
От досады парня Винсенту стало весело, и он засмеялся. Маг ворчливо скрылся из виду.

***

Винсент сидел на ступеньках, откинувшись к стене и закрыв глаза, в одной из галерей проклятого замка. Он устал, и на него свалилась апатия. Тут до его носа донесся приятный сладковатый запах. Дворянин открыл глаза. Перед ним стоял маг. Он возник как приведение, шагов Винсент не слышал. Парень успел переодеться: длинную мантию заменил более практичный костюм, состоящий из темных штанов и куртки, и светло-коричневой рубашки. Слегка мокрые волосы были собраны в аккуратный высокий хвост, но две длинные пряди были оставлены и по-прежнему очерчивали лицо.
– Зачем подкрадываться? – бросил вместо приветствия Винсент.
– Я не подкрадываюсь, – изобразил обиду маг. – У меня с детства такая походка.
– Такая – это какая? Хищник, бесшумно приближающийся к жертве? – прыснул аристократ.
– А я вообще-то пришел с миром, – маг с улыбкой показал то, что прятал за спиной. Это была корзинка, набитая доверху печеными яблоками. Винсент удивленно посмотрел на мага.
– Они что, отравлены? – подозрительно спросил он.
– Как грубо! Я, между прочим, гостеприимство тут проявляю.
– Видел я твое гостеприимство. Ты меня по голове огрел.
– Необходимые меры предосторожности. Есть-то будешь?
– Да.
Винсент с жадностью начал уплетать предложенное угощение. Почти два дня у него во рту не было ни крошки. Маг уселся рядом и скучающе наблюдал. Когда Винсент более или менее утолил свой голод и поблагодарил его, он резко прервал молчание:
– Покажи руку.
– Что? – непонимающе уставился на него Ретэ.
– Рука с договором. Покажи ее мне, – терпеливо разъяснил маг.
Винсент пожал плечами, но все же послушался. Маг, коснувшись запястья дворянина, что-то прошептал. Слабая бледная вспышка света и в воздух взвилась сиреневая ленточка.
– Что ты делаешь? – спросил Винсент.
– Читаю условия пари, – ответил брюнет.
Винсент хотел было спросить, зачем ему это понадобилось, но решил не раздражать и без того вспыльчивого парня, отвлекающими вопросами. Вскоре губы мага вновь бесшумно зашевелились, и он отпустил руку Ретэ, а лента исчезла.
– Ты еще не проиграл пари, – произнес он.
– В смысле? Ведь принцессы из замка не существует! – воскликнул Винсент.
– В условиях было закреплено требование привести человека, заточенного в башне этого замка. Ни пол, ни происхождение не были конкретизированы. А раз так, то магическое пари сыграет.
– Ты так сильно в этом уверен? – с сомнением спросил дворянин.
– Обижаешь! В таких простых вещах и ребенок разберется, – ответил маг. – Это ведь довольно примитивная магия. К тому же, я могу поспорить, что рисунок договора уже изменялся после его заключения.
– Ну, вообще-то да. Первоначально он выглядел как закрытый бутон, а когда я приблизился к Поме, он уже был наполовину раскрыт. Сейчас это цветущая роза. Когда произошли последние изменения – не знаю, потому что из-за кого-то провалялся в бессознательном состоянии.
– Тебе еще не надоело это вспоминать?
– Нет! Нет, ну вот ты мне скажи: зачем надо было так сильно бить?
– Я же сказал, что слегка не рассчитал силу. Знаешь ли, практиковаться было не на ком!
– А если б ты меня на тот свет отправил?
– То сейчас бы не мучился. Вот, по-моему, не в твоих же интересах убеждать меня, что так было бы лучше! И не отвлекай меня от темы! – возмутился зеленоглазый. – Рисунок изменился, когда ты встретил меня. Это означает, что ты выполняешь условия. Когда ты приведешь меня к тому парню, цветок исчезнет. Я это гарантирую.
– Хорошо. Но даже если так, ты ведь не собираешься со мной идти. А заставить я тебя не смогу, – горько заметил Ретэ.
– Почему бы и нет? В конце концов, ты все-таки освободил меня из проклятой башни. Знаешь, я все же не лишен чувства благодарности.
– И давно ты это решил?
– Да почти сразу.
– Тогда зачем нужна была потасовка у озера? – недоумевал аристократ.
– Не люблю, когда мне грубят, – просто ответил маг.
Винсент невольно крякнул от этих слов. А маг продолжил:
– Но у меня будет два условия.
– Какие? – у Винсента пробежал неприятный холодок по спине. Обязательно ведь что-нибудь нехорошее попросит, либо с подвохом.
– В Лиаборе, знаешь ли, мне негде жить, все-таки я солец по происхождению. Ты позволишь мне пожить какое-то время в твоем доме. Это мое первое условие.
– Ладно, с этим не поспоришь, все справедливо. Я согласен, – Винсент обрадовался простоте этого условия. – А что на счет второго требования?
– Попробуешь накормить меня яблоками, перегрызу тебе глотку.
Ретэ не выдержал и от последних слов рассмеялся.
– Пожил бы здесь несколько лет, сразу бы меня понял, – фыркнул маг, но тоже прыснул. – Тоже мне меню: несчастные голуби, изредка кто покрупнее забредал. И много-много яблок.
– Думаю, мы достигли соглашения, – заметил Винсент. – Кстати, как твое имя?
– А я думал, ты уже никогда не спросишь, – съехидничал маг. – Меня зовут Леонард Тенобрис. Но ты можешь звать меня просто Лео.

22:50 

Юг и Север. Глава IV

Глава IV
Хитрый солец


Винсент медленно пробуждался от сна. Таким отдохнувшим он давно себя не чувствовал. Да, в такой мягкой постели он не спал с момента своего отъезда. Так приятно, хорошо. Тут до сознания дворянина начал доходить факт, что он обнимает что-то теплое. Ретэ открыл глаза. Спиной к нему лежал Лео, которого Винсент обхватил рукой за талию и крепко прижимал к себе. К тому же еще уткнулся носом в черную макушку. Послышалось недовольное рычание:
– Если ты уже, наконец, соизволил проснуться, не мог бы ты убрать руку?!
– Извини, – Винсент дернулся и чуть не упал с кровати.
– Ну и сны, однако, сняться аристократам, – продолжил маг. – Кэсси… Кэсси… Брр… Хорошо ты хоть целоваться ко мне не полез.
– Я не знал, что разговариваю во сне, – ответил покрасневший дворянин.
– Зато я теперь знаю, – пробурчал Лео. – Из-за тебя мне не удалось нормально выспаться.
– Я к тебе не напрашивался.
– Я тебе не доверяю, а это был лучший способ не выпускать тебя из вида. Хотя ты меня удивил.
– И чем же?
– Знаешь, я ждал, что ты запрешь меня в башне, но уж никак не любовных объятий.
– А ты меня, видимо, всю ночь караулить собирался. Тогда нечего жаловаться на недостаток сна!
– Нет, не собирался, – фыркнул Лео. – Но сон у меня чуткий. Ладно, думаю, нам пора собираться.
С этими словами Лео покинул комнату. Вот ведь несносный тип! Вчерашним вечером, видя усталость своего спутника, предложил отправиться отдыхать. И именно он настоял на совместном отдыхе. Теперь, конечно, понятно почему. Но сложно забыть, как вчера этот невинный спор вывел из себя мага, и в адрес «вредного аристократишки» стали сыпаться угрозы и проклятия. Винсент предпочел уступить, чем снова нарываться на открытое противостояние. Его новый знакомый, как уже Винсент убедился на своей шкуре, мог вспыхнуть от маленькой ссоры, а гнев его мог быть очень разрушительный. Маг все-таки. Хотя стоило отдать должное Лео – успокаивался он так же быстро, как и взрывался.
Взяв свои вещи, Винсент отправился к озеру. Когда он возвращался назад, то встретил Лео у входа. Маг держал под узды оседланную лошадь. Вчера Винсент очень обрадовался, узнав, что Лео позаботился о бедном животном еще в первый день пребывания Ретэ в замке, и все это время лошадь мирно бродила по округе. Правда, на свою голову, Винсент вместо благодарности опять заметил, что Лео с самого начала собирался ехать с ним, на что получил в ответ что-то вроде: «я бы точно уехал, а вот насчет тебя не знаю». Замечательно, его чуть не обокрали. Видимо, оставалось радоваться, что осторожность, или скорее любопытство этого типа взяло вверх.
К несказанному облегчению, они наконец двинулись в путь. Еще вчера Лео раздобыл где-то кожаную сумку и с невероятной энергией метался по всему замку. Винсент не успевал за ним следить и довольно быстро бросил это бесполезное занятие.
Они проехали через арку, отделяющую мир от этого странного места. Ехать вдвоем на лошади было неудобно и медленно, поэтому ближайшей проблемой стоял поиск второго животного. Последнее обстоятельство, несомненно, должно было вызвать неплохие денежные расходы. К тому же в близлежащей захудалой деревушке они разве что какую-нибудь старую клячу найдут. А до ближайшего города или хотя бы крупной деревни было далеко. Винсент вздохнул.
– Чего вздыхаешь? – спросил Лео.
Винсент рассказал. Лео, внимательно выслушав его и пожав плечами, ответил:
– Ну, когда в деревню приедем, видно будет. Будем исходить из ситуации. И почему бы нам не заехать в Кампус?
– В Кампус? Ты шутишь?
– Это не такое уж большое отклонение от маршрута. Мы всего лишь два дня потеряем. Без лошади мы больше времени потратим. По мне, лучше сделать небольшой крюк.
– Да дело не в этом. Ты правда не знаешь? – дворянин был несказанно удивлен.
– Не знаю что?
– Кампус был разрушен еще во времена предыдущей войны, а это было лет сорок назад.
– Вот как. Ясно.
Больше они не разговаривали до самого поселка. Когда путники въехали в Пому, сельчане смотрели на них, как на призраков, и тихо перешептывались между собой.
– Не стоит говорить им, кто я, – шепнул на ухо Винсента Лео. – Для всех я твой соотечественник, направляющийся домой.
Сказав это, Лео ловко спрыгнул и негромко произнес:
– А я пока осмотрюсь.
Хитрый маг вовремя скрылся. Буквально через минуту Винсента окружила болтливая толпа сельчан. Любопытство взяло вверх над суеверным страхом. Деревенские спорили, задавали вопросы. Винсент пытался разузнать насчет лошади, но его попросту не слышали. Разочарованный Ретэ попытался выбраться из людского потока. Удрученный дворянин еще долго потом бродил по деревенским окрестностям, размышляя, как же добиться внятных ответов. Его мысли прервал внезапно объявившийся Лео.
– Неужели утонченный аристократический ум загнан в угол парочкой деревенских ребят? – насмешливо произнес он.
– Если такой ловкий и умный, решай проблему сам. В конце концов, лошадь тебе нужна.
– Не волнуйся, Винни, – усмехнулся маг. – Твой новый знакомый уже все узнал и придумал. Уж я-то знаю, как нужные сведения добыть. А Пома за эти годы ни капли не изменилась. Все то же захолустье. А, так о чем я? Так вот, у наших деревенских ребят есть две полудохлые клячи. Даже если нам удастся уговорить кого-нибудь из владельцев этого богатства продать их, они вздернут цену, как за породистого коня. Привилегия глуши, наживаться на нерадивых путниках. И да, если вздумаешь купить одну из тех лошадок, поедешь на ней сам. Но не печалься мой дорогой Винни. Хочу тебя обрадовать, нам несказанно повезло. Мы не единственные гости в Поме! Ты только подумай! Поистине редкое зрелище. Пойдем со мной. Увидишь, как я раздобуду нам прекрасную лошадь, не потратив ни единой монетки.
– Ты что, хочешь ее украсть?! – в ужасе воскликнул Ретэ.
– Ну, если хочешь, то можно и так.
– Ни в коем случае!
– Ладно, ладно. Успокойся. Не собираюсь я ее красть. У меня другой замысел. Но хочу заранее предупредить: не мешай мне и не задавай лишних вопросов, пока не уедем из Помы. Лучше помалкивай. Ну что, договорились?
– Ладно, – Винсент был заинтригован.
– Вот и славненько. А теперь пошли налаживать контакт с местными.
Лео уверенно потащил своего спутника в деревню. Они шли по главной, и, собственно единственной, улице Помы, пока не подошли к довольно сносненькому домику. За оградой дома были привязаны две неплохие лошадки. Перед воротами Лео остановился и, резко развернувшись к Винсенту, тихо сказал:
– Не одолжишь золотой? – маг выжидающе смотрел на Ретэ.
Винсент только собирался задать вопрос, но Лео прервал его нетерпеливым жестом. Объяснения потом. Ну ладно. Нехотя Ретэ протянул магу монету. Лео схватил ее и направился к дому, утягивая за собой Винсента. Он постучался в дверь, пропуская Ретэ вперед. Дверь распахнулась, и раздался голос:
– О, господин из Линеи. Мы уже и не думали, что вы вернетесь.
Перед Винсентом стоял Ганс, сельчанин, показавший дорогу в зачарованный замок.
– Как видишь, мой дорогой соотечественник жив, здоров, – вмешался в разговор Лео. – Но мы просто умираем от голода.
В глазах Ганса зажегся алчный огонек в предчувствии наживы:
– Конечно, проходите, господа. Только вынужден предупредить, у нас немного тесно. К нам прибыли еще путешественники.
Взмахом руки Ганс велел следовать за ним. Он провел их в комнату, большую часть которой занимал длинный дощатый стол. За ним находились два человека. С первого взгляда можно было определить типичных городских жителей, неведомым образом занесенных в эту глушь. Они с любопытством осматривали новоприбывших.
– Добрый день, – поздоровался Винсент.
– Добрый день, – повторил вслед за ним Лео и, вынув золотой, занятый у Ретэ, бросил его Гансу, обратившись. – Эй, хозяин, принеси-ка нам чего-нибудь съестного.
Винсент ужаснулся от такой расточительности, просто не находя слов. Ганс обрадовался щедрости нового гостя, бросился выполнять поручение. Затем они приветливо поздоровались с путниками, за столом завелся разговор. Выяснилось, что перед ними были чиновники, Каротта и Пепо, недавно переведенные в местную провинцию из соседней. Когда они направлялись в Термийнс, Каротта повредил ногу. В результате пришлось сделать небольшой крюк и заехать в Пому. Лео удивлял своей разговорчивостью. Он рассказал о том, что Винсент – дворянин из Линеи, любитель сказаний и легенд. Его, мол, давно интересовала история местного замка, и, наконец, он решился его посетить. А возвращаясь в Пому, он встретил Лео, его соотечественника и младшего сына торговца. Он вроде как давно хотел разузнать о ценах в соседнем государстве. Но к огромному несчастью, его лошадь повредила ногу почти у самой границы. А Винсент любезно предложил помощь. Вместе они добрались до этой деревушки.
– Позвольте заметить, господин Хиемс, – именно так представился Лео. – У вас типичный южный акцент сольца, – произнес один из чиновников.
– Ну, в этом нет ничего удивительного, – начал объяснять Лео. – В детстве я много времени прожил на юге Сола. Моя семья тогда часто переезжала.
– Ох, теперь мне все ясно, – воскликнул второй. – В вас буквально живет душа сольца.
– Спасибо, вы мне льстите, – ответил маг.
«Сольцы», – усмехался Ретэ.
Лео сразу стал своим, хоть и выдавал себя за чужака. А вот с Винсентом чиновники вели себя более осторожно. Да уж, иностранец-северянин, случайно затесавшийся в компанию южан.
Чуть позднее Винсент заметил, что Лео шепнул что-то Гансу. Тот вскоре притащил очередную бутылку вина и колоду карт.
– Вы играете? – добродушно спросил Лео.
– Я нет, – ответил один.
– А я, пожалуй, не откажусь, – сказал Пепо.
Завязалась игра. Лео проигрывал раз за разом. Винсент был в отчаянии. А несносный маг, как назло, еще воскликнул:
– Хватит играть по мелочам. Триста золотом против моих небольших долгов и вашей прекрасной лошадки.
– А потянете ли вы такую ставку? – недоверчиво, но весьма заинтересованно заметил Пепе.
– И не сомневайтесь, – уверенно ответил Лео и махнул в сторону Винсента, пребывающего в шоковом состоянии. – Этот дворянин подтвердит. И если что, отвечаю своей головой.
– Господин Хиемс, – жалобно протянул Ретэ. – Может быть, не стоит? Такая большая сумма. Вы же останетесь совсем без денег.
– Не отговаривайте меня, дорогой Ретэ, – воскликнул маг. – Вы не росли в этих землях. Вам не понять. Все или ничего! Мне обязательно должно повезти. Я отыграюсь, вот увидите!
Последние слова заправского игрока обрадовали Пепе, который считал победу уже в своем кармане. Парню не везло весь вечер, да и играть он не умел. И под протесты Винсента и недовольное ворчание Каротта игра началась. Пепе был напряжен, Лео все так же весел и легкомыслен. Винсент с ужасом обдумывал последствия, когда раздался голос Лео:
– Кажется, я выиграл.
Винсент взглянул на своего спутника. Тот радостно произнес:
– Наконец, фортуна повернулась ко мне лицом.
– Может, еще одну? – сказал ошарашенный неожиданным исходом Пепе. – Я отыграюсь.
Вечером двое всадников выехали из Помы. Отъехав на достаточное расстояние от деревни, один из них заговорил:
– Ты меня в могилу сведешь. Это же надо так рисковать! Где бы мы взяли деньги в случаи проигрыша?!
– Успокойся, – невозмутимо ответил Лео. – Я не проигрываю. По крайней мере, не таким игрокам. В карточных играх сложно найти мне равных.
– Да ну? – недоверчиво заметил Винсент. – А как насчет начала, когда ты без конца влезал в долги?
– Внушить чувство превосходства, уверенности в своих силах, беспроигрышности. А когда все готово, без особых проблем втянуть в авантюру.
– Ты… ты просто мошенник, – в негодовании воскликнул Винсент.
– Не пойман – не вор, – весело ответил Лео. – И я же не могу не обращать внимания на то, что вижу.
– Вот только это у тебя прекрасно получалось в начале игры.
– Подловил. Но ведь постоянно выигрывать так скучно.
– Отговорки.
– Не волнуйся ты так. Да, я слегка схитрил. Зато теперь у нас есть прекрасная бурая лошадка и небольшая сумма, на которую можно обеспечить скромный отдых в городе. Так что не нервничай. Расслабься. Смотри, какая погода хорошая, какая замечательная лунная ночь. Давай просто насладимся жизнью.
Некоторое время они ехали молча. Затем Лео ударил себя по лбу и воскликнул:
– Ах, чуть не забыл!
– Что еще? – мрачно спросил Ретэ.
Маг пошарил в кармане и что-то вынул.
– Вот, лови, – сказал он и кинул Винсенту монетку. – Я же говорил, что скоро верну.

23:11 

Юг и Север. Глава V

Глава V
Новолуние


– Неужели граница так сильно сдвинулась на запад? – воскликнул Лео, прерывая раздумья Винсента.
Не так давно они проехали невидимую черту, разделяющую два государства, и сейчас ехали по территории родной Винсенту Линеи. Теперь Ретэ мог немного успокоиться – Линея более спокойная страна, нежели Сол, да и родина как-никак.
– О чем ты? – Винсент удивился неожиданному восклицанию мага. – Граница Линеи и Сола не менялась около двенадцати лет. Кампус, теперь это. Ты что, изучал географию по картам пятидесятилетней давности?
– Ну, почти. Знаешь ли, о свежих новостях в мою башню не докладывали, – съязвил Лео.
– Ну да, – усмехнулся Винсент. – И сколько же лет ты провел в заточении?
– Лет восемьдесят, где-то, – как ни в чем не бывало ответил маг. – Годом больше, годом меньше… Точно не скажу.
Винсент с минуту переваривал полученную информацию.
– Конечно, я так и подумал, – рассмеявшись, ответил дворянин.
– Я серьезно! – вспыхнул Лео.
– Да? И сколько же тогда тебе лет? – продолжая усмехаться, спросил дворянин.
– Около ста двух-трех лет.
– Ты не очень похож на столетнего старца. Или ты изобрел эликсир бессмертия, пока сидел в своей персональной тюрьме?
– Нет, конечно. Это все из-за башни. Все же люди не зря побаиваются этого места. Там проходят сильные искажения действительности. Особенно в башне, в которой меня заперли. Она полностью поглощает магию. Но это не единственное ее свойство. Время в ней словно замирает. Мой биологический возраст – двадцать три года. Именно тогда я попал туда. За все восемьдесят лет, проведенных там, стрелки моих часов не сдвинулись ни на один день. Моему телу до сих пор двадцать три.
– Хочешь сказать, что в башне можно жить вечно?
– Если тебя устраивает жизнь в заточении, то да, – грустно улыбнулся Лео. – Замок живет лишь, когда башня запечатана. Пока существует барьер, тот, кто оказался внутри, не сможет выбраться из него. А разрушить его можно лишь снаружи. Будь ты обычным человеком, магом или иным существом – ты в ловушке. Ни магия, ни ловкость не помогут. Барьер не пропускает живых существ. Без тебя я ни за что не покинул бы эту клетку.
– Звучит красиво, но неправдоподобно, – заметил Винсент.
– Верить или нет, тебе решать. Мне как-то все равно, – пожал плечами Лео.
– Эмм…
– Что-то еще? – Лео полоснул дворянина ледяным взглядом. Настроение общаться у него явно иссякло.
– Нет, ничего, – Винсент решил не лезть на рожон и задать мучающий его вопрос в другое время.
После недели совместного путешествия Лео предложил заехать в лежащую по пути деревню. Винсент не стал возражать. Пока он пополнял необходимые запасы, Лео шатался по поселку.
– Ваш брат так не похож на вас, – заметил один старик.
– Брат? – Винсент проследил за взглядом старика. Лео стоял в окружении двух симпатичных деревенских девушек и что-то им воодушевленно рассказывал. – Ну да. Он двоюродный.
– Вот как. Теперь ясно. А то двух столь не похожих людей надо еще поискать.
Уладив дела, Винсент направился в сторону веселящейся компании.
– А вот и мой любимый братик подоспел, – добродушно улыбнулся Лео, а Ретэ только в очередной раз удивился способности мага изображать простого милого паренька. – Знаешь, братик, это место славится своей уникальной красотой. А природа здесь щедро наградила местных жительниц.
Девушки захихикали, а дворянин тяжело вздохнул:
– Знаешь, братец, полюбуемся здешними красотами как-нибудь в другой раз. Нам нужно спешить к батюшке, у него слабое здоровье, – язвительно заметил Винсент.
– Какой ты скучный, – протянул Лео. – Ну ладно уж. Ты у нас вроде как главный.
Винсент потянул своего спутника прочь, а тот с улыбкой бросил на прощанье девицам:
– Прощайте, милые дамы. До новых встреч.
– Могли бы и остаться, – проворчал Лео после отъезда.
– В этом не было необходимости, – холодно ответил Ретэ.
– Хех, надменный аристократишка, не тебя держали взаперти больше полувека. И сейчас я далеко не против провести время в женской компании. Человеческие желания и потребности мне еще не чужды. Или ты хочешь, чтобы мое внимание было направленно исключительно на тебя? Смотри дождешься…
– Ничего, восемьдесят лет обходился, потерпишь и еще немного.
– Как жестоко!
Долгое время они ехали молча. Но, в конце концов, Винсент все же не смог сдержать свое любопытство.
– Почему тебя заперли в башне? – задал он мучающий его вопрос.
Лео ухмыльнулся:
– А я все думал, когда же ты решишься. Любопытство победило? Или осторожность? Так или иначе, ты так долго с этим тянул. Интересно, с кем имеешь дело? Может быть, величайшим вором? Или с мошенником? Но выносят ли такие необычные наказания за это? Возможно… Но ведь более вероятно другое… Убийца, предатель… И на кого же я похож? Сам что думаешь?
– Ты так спрашиваешь, будто я свободно вращался в преступных кругах, – фыркнул дворянин. – На кого ты похож? Вор? В ловкости тебе не занимать, так что вполне возможно. Мошенник? Это несомненно. Я своими собственными глазами видел, как ты вертишь людьми в своих целях. Причин столь неординарного наказания тоже может быть много. Ты мог посягнуть на что-то имеющее особую значимость, какую-нибудь реликвию. Все возможно… Убийца? Ты хищник. Можешь мурлыкать и ластиться, но суть от этого не измениться. Ты не домашний зверек, ты дикое животное, что любит поиграть со своей жертвой. Это пугает и завораживает. Если захочешь, ты можешь пролить реки крови… Ты говорил про предателя… Я не так хорошо тебя знаю, чтобы ответить на этот вопрос. Хотелось бы надеяться, что хотя бы этого в тебе нет. Итак, ты хочешь знать, что я думаю? Что ж… Несмотря на все доводы разума, меня упорно преследует странная мысль, что это все не то. Здесь что-то другое…
Винсент замолчал. Лео, обдумав сказанное, улыбнулся и произнес:
– А ты не так безнадежен, как я думал. Ты прав, дело не в этом. Меня заточили за нанесение личного оскорбления лорду. Смешно, не правда ли? Можешь мне не верить, если не хочешь.
– Я, наверное, дурак, поэтому и верю. Но из-за такой причины…
– Так ведь личное оскорбление самому лорду! Это едва не стоило мне жизни. Они не знали, что в башне можно спокойно жить веками, просто думали, что я умру от голода…
Винсент всматривался в своего собеседника, пытаясь поймать мельчайшие намеки на ложь.
– Все равно, ты явно не договариваешь, а это подозрительно, – произнес он.
– Не собираюсь ничего доказывать вредному аристократишке.
– Ты меня теперь всегда так называть будешь? – со вздохом произнес Винсент и улыбнулся.
– Зависит от твоего поведения, – улыбнулся в ответ Лео.
Они ехали до самого заката. На ночлег они остановились, лишь когда солнце давно скрылось за горизонтом. В такие моменты Винсент радовался, что рядом с ним под боком находится маг. С Лео разведение огня не было проблемой. К тому же, он еще оказался и недурным охотником. Если Винсент возвращался с пустыми руками, за дело брался маг, и вскоре у них на ужин была отменная дичь. И как он только умудрялся? Особенно в темноте. Загадка…
С сегодняшней стоянкой проблем тоже не возникло. Путники съехали с дороги и нашли подходящее для ночлега место. Лео с довольной улыбкой потянулся к своей сумке.
– Смотри, что я раздобыл у трактирщика, – сказал он, вытаскивая бутылку вина.
– Когда только успел, – фыркнул Винсент. – Ты вроде как очаровывал местных жительниц.
– Одно другому не мешает.
– Не тратил бы с такой легкостью деньги.
– Деньги не твои, а мои. Честно заработанные, – отмахнулся Лео. – Надо будет, раздобуду еще.
– Обманывая людей.
– Я его силком за стол не сажал. Хватит уже. Хочешь выпить?
– Нет, спасибо. У меня нет желания страдать завтра от головной боли.
– Да ладно тебе, это всего лишь вино. Совсем немного.
Лео долго и усердно уговаривал дворянина.
– Тебе в ораторы нужно идти, – проворчал Винсент, беря у мага бутылку и делая несколько глотков. – Успех бы был нереальный.
Как Лео ни старался, ему так и не удалось уговорить Ретэ выпить еще. В конце концов, он отстал и сам приложился к бутылке.
– Не налегал бы ты так, – заметил Ретэ. – Завтра не встанешь.
– Да, да, мамочка. Не учи меня тут, аристократишка, – раздраженно ответил Лео. – Я не пятилетний ребенок.
– Да, ты столетний. Делай, что хочешь, – бросил Винсент. – Завтра помощи у меня даже не проси. Я тебя в порядок приводить не собираюсь, и ждать, пока ты придешь в себя тоже не буду. Привяжу к лошади как багаж и поеду дальше.
Лео только усмехнулся, а Винсент улегся спать. Уснул он быстро.
Снилась всякая ерунда. Вот он представляет Лео Фредерику. Маг почему-то в женском платье. Ему идет. Фредерик несказанно рад и восхищается красотой «принцессы». Резкая смена образов. Вот его отец отчитывает его за несданные вовремя экзамены. Как он мог их завалить? Снова смена образов. Винсент стоял один посреди снежной пустыни. Вдали послышался протяжный волчий вой. Страшный вой, наполненный болью, отчаянием, злобой. Он раздавался то с одной стороны, то с другой. Винсент чувствует неотвратимое приближение хищника. Сейчас, за спиной… Нужно лишь обернуться и…
Ретэ проснулся. Костер почти потух. Едва теплящееся пламя слабо освещало их незатейливый лагерь. Винсент действительно замерз. Тут он услышал слабые звуки. Они исходили с противоположной стороны костра, там, где находился Лео. Винсент встал и осторожно подошел к своему спутнику. Лео ворочался и тихо поскуливал. Очевидно, ему снился кошмар. Он перевернулся и сжался в комок. Периодически раздавались тихие всхлипы. Винсент ожидал чего угодно, но только не этого. Сложно было поверить, что перед ним энергичный, уверенный и гордый колдун. Сейчас перед ним лежал хрупкий и ранимый человек. На лице Лео отражались ужас и отчаяние. Он был похож на побитую и брошенную собаку. Винсент протянул руку и осторожно коснулся плеча мага. Он хотел разбудить его. Лео вздрогнул, но не проснулся. Винсент замер. Ему было не по себе. Казалось, то, что он увидел Лео в подобном состоянии, неправильно. Ретэ не представлял реакции мага на такое неожиданное пробуждение. Он нерешительно отвел руку. И тут цепкие пальцы перехватили запястье. От неожиданности Винсент едва не рухнул на продолжавшего спать мага.
– Теплый… Живой, – раздался тихий шепот. – Не оставляй… Пожалуйста… Не хочу… один… снова…
Лео так и не проснулся. Но заметно успокоился и дышать стал ровно.
«И кто еще разговаривает во сне?» – улыбнулся дворянин.
Утром, когда Винсент проснулся, он увидел, что его спутник уже бодрствует. Лео, увидев, что дворянин пробудился, критично заметил:
– Паршиво выглядишь.
– На себя бы посмотрел, пьяница. Это все из-за тебя.
– Ты о чем? Ты же вчера так и не стал пить.
– Да так, ни о чем.
– Нет уж, говори!
– Ты говорил во сне.
– Я? – удивился Лео. – Дурацкая ночь. Ненавижу такие ночи, темные и безлунные.
– Неважно уже, – отрезал Винсент. Он хотел быстрее сменить тему. – Нужно собираться.
Лео не стал возражать. Собрались они быстро. Тут Ретэ наткнулся на бутылку.
– Ты что, вчера все вылакал?! – воскликнул он.
– А, ну да, – равнодушно ответил маг.
– У меня просто нет слов…
– Вот и хорошо. Поехали уже, – на удивление тихо ответил Лео.
Буквально на секунду на лице мага мелькнула грусть.
«Все же мне это вчера не приснилось», – подумал Винсент.

21:45 

Юг и Север. Глава VI

Глава VI
Авантюрист и скептик


– Извините, ребята, кажется, у моего братца какое-то ко мне дело, – крикнул напоследок Лео кучке народа у стола в таверне.
Винсент настойчиво тянул мага за руку. Он затащил Лео в их комнату в гостинице.
– Ну и что ты творишь? – спросил Лео.
– Это я у тебя хотел спросить! – выкрикнул Винсент.
– Но ведь нам не помешают лишние деньги.
– У нас достаточно денег. И если ты не будешь ими разбрасываться, нам вполне хватит до конца путешествия.
– Ну да, хватает. Мы ночуем в одной комнате! – ехидно заметил Лео.
– Не в лесу же!
– Да, была бы твоя воля, то и в лесу, скряга!
– Я не скряга! Не вижу ничего плохого в разумной экономии. Лишних денег у нас нет.
– Тогда зачем ты мешаешь мне их раздобыть?
– Потому что ты мошенник и шулер. А мы сейчас не в глухой деревне!
Оба собеседника замолчали и смерили друг друга раздраженными взглядами. Винсент думал: и с каких пор он стал таким раздражительным?
Сегодня ранним утром они наконец добрались до Флумиры, крупного торгового города. Оба путника порядочно устали, поэтому Винсент не возражал против остановки в городе. Они нашли дешевую гостиницу и заплатили за двухместную комнату. Лео что-то проворчал по этому поводу, но спорить не стал, дорога и его вымотала. Но, к несчастью Винсента, к вечеру маг ожил.
– Тебе-то что? – насмешливо спросил Лео после минутного молчания. – Беспокоишься за свою репутацию? Аристократ в обществе мошенника.
– Да при чем здесь это! Я за твою голову беспокоюсь! Наживешь неприятности, и что мне делать?
– Импровизировать, – пожал плечами Лео. – Ах, я совсем забыл, без меня ты не сможешь выиграть пари.
– Да ведь не только же в этом дело… – начал Винсент, но замялся и о чем-то задумался.
Но, похоже, упрямый маг задумался над случайно брошенной фразой и решил сменить гнев на милость.
– Ладно, – проворчал он. – Больше никаких карт до конца поездки. Обещаю.
Винсент облегченно вздохнул.
– Я придумаю что-нибудь другое, – беззаботно воскликнул Лео, из-за чего по спине Ретэ пробежал неприятный холодок. – Пойду прогуляюсь, – крикнул напоследок зеленоглазый монстр.
Когда Винсент проснулся следующим утром, кровать Лео была пуста. Пока Ретэ одевался, дверь скрипнула и в комнату ворвался Лео.
– Я знаю, как можно неплохо заработать, – закричал взволнованный брюнет. – Нужно только…
– Никаких авантюр! – сухо прервал его Винсент. – Я не собираюсь наживать себе проблемы с законом.
– Это не авантюра, – с обиженным видом ответил Лео.
Винсент скептически на него посмотрел.
– Ну разве самую малость, – сказал Лео. Винсент только развел руками. – Нет, ты все же послушай, Винс. Да, это отчасти авантюра, но уверяю, все законно. Более того, мы окажем услугу обществу.
– И какую же? – в Ретэ не было ни капли доверия.
– Вблизи города, на дороге, орудует шайка разбойников. За содействие и помощь властям назначена хорошая награда. Так вот, мы поймаем преступников!
– Да ну? Кто «мы»?
– Я и ты!
– Я и ты против организованной группы отпетых головорезов, состоящей… прости, из скольких человек?
– Пятеро.
– Ах, да. Всего лишь.
– Винс, послушай. Ты далеко не самый плохой боец. А я не самый слабый маг. Это вполне нам по силам.
– Хорошо, допустим. Извини, но сколько времени мы будем бродить по местным лесам? Где ты собираешься их искать?
– Последний раз их видели на северной дороге. Там и начнем поиски.
– Это может занять недели! А время у нас ограничено.
– Ты забыл, – Лео улыбнулся. – Я ведь тебе говорил, я далеко не самый простой маг. Справимся за пару дней.
– Да ну? Ты переоцениваешь себя. Пустая трата времени.
– Хорошо, сутки. Доволен? Этот день мы посвятим поискам.
– Ладно, будь по-твоему. Но если ты не найдешь их до вечера, я умываю руки.
– Вот и замечательно. Я подожду тебя на улице, – с этими словами Лео вылетел из комнаты.
Винсент вздохнул и, собравшись, вышел.
Вернулись они под вечер. Винсент был вне себя от ярости. Ретэ молча поднялся в комнату. За ним семенил Лео с взглядом побитой собаки.
– Я, правда, не знаю, почему мы потерпели неудачу, – растерянно начал он. – Наверное, я что-то упустил.
– Прости, но на что ты надеялся? – не выдержал Винсент. – Что мы случайно найдем логово разбойников, разъезжая по дорогам? Было бы это так просто, их давно бы поймали. А я ведь, дурак, даже на минуту тебе поверил.
– Мы не просто разъезжали по дорогам. Я пытался поймать след. У меня есть особые способности.
– Правда? И какие же? Скажи-ка на милость.
– Я… не могу сказать, – замялся Лео.
– Да, не можешь… Потому что ничего нет. Болтун… Тебе, опять же с твоих слов, сто с лишним лет, а ведешь себя как дите малое. В самом деле, на что ты рассчитывал?
– Да, я ошибся! Но это не значит, что я лгал! Завтра я докажу тебе, когда мы поймаем банду.
– Никаких завтра! Сегодня же уезжаем!
– Ты не можешь мне приказывать! Я остаюсь!
– Хорошо… Ты прав, не могу. Делай, что хочешь, а я возвращаюсь домой, с тобой или без тебя!
– Вот и хорошо! – воскликнул Лео и ушел, напоследок громко хлопнув дверью.
Винсент решил не откладывать свой отъезд и выехать этим же вечером, дав лошадям пару часов отдыха. Нет, определенно, находиться с этим человеком он больше не может. Он так устал за эти несколько проведенных с ним дней. Такой шумный и раздражающий…
Солнце клонилось к закату, когда в комнату вернулся Лео. Ретэ уже был готов к отъезду.
– Мне жаль этой нелепой ссоры, но я не отступлюсь, – довольно спокойно произнес Лео.
– Я тоже, – ответил Винсент.
– Я знаю и… понимаю. Мы практически ничего не знаем друг о друге. Было бы странно, если бы ты безоговорочно мне доверял. Да и какая речь может идти о доверии, когда я сам никому не верю. Слишком много на то причин… – маг запнулся.
– Не стоит, – сухо произнес дворянин. – Просто мы слишком разные люди. И я говорю вовсе не о положении и статусе.
– Я не отступлюсь от своей идеи, но и данное тебе обещание тоже выполню, – твердо сказал Лео. – Я догоню тебя через пару дней.
– Как скажешь, – также апатично ответил Ретэ.
Это была своеобразная защитная реакция после недавнего всплеска эмоций. Винсент был измотан не столько телом, сколько эмоционально. Он не привык к такому. Тихая спокойная обычная жизнь. Перспектив было немного, но все так привычно. Все же он не из тех решительных людей, которые готовы круто изменить свою жизнь. И тут это неожиданное путешествие. Это само по себе было для него ново. Но ко всему этому появилось это зеленоглазое нечто. Ретэ всегда считал себя спокойным и уравновешенным человеком. Даже слишком… Многие даже считали его равнодушным. Пускай так. Но в последние дни… Эти постоянные вспышки раздражения… Что ж, небольшая поездка в одиночестве ему не повредит.
– Эй, Винс, ты меня слышишь?
– Слышу, не глухой.
– Отлично, вот держи, – Лео протянул ему свою сумку.
– Это еще зачем? – удивился Винсент.
– Я же сказал, что догоню тебя через пару дней. Поэтому я хочу, чтобы ты взял с собой мои вещи. Мне будет проще догнать тебя налегке.
– Да у тебя и вещей-то почти нет. Такой багаж уж точно не отразится на твоей скорости передвижения.
– Просто бери и все, – Лео снова начал раздражаться. – Будет тебе гарантия, что я не обману.
– Да не нужна мне…
– Заткнись и бери!
– Ну, ладно, – сдался Винсент. – Как хочешь.
– И еще одно, – продолжил маг. – Если ты ее потеряешь, я тебя убью! Как ты заметил, аристократишка, здесь все мои вещи!
– Я никогда ничего не теряю, не волнуйся, – язвительно ответил Ретэ.
– Прекрасно. До встречи через пару дней, – Лео направился к выходу.
– Стой, балбес, – окликнул его дворянин. – Ты хоть маршрут-то знаешь?
– Ну, примерно…
– Ясно. Просто интересно, ты хоть когда-нибудь думаешь головой? Можешь не отвечать! И, пожалуйста, не ори, – заметив реакцию Лео, воскликнул Ретэ. – А то я скоро оглохну. Я оставлю тебе карту с маршрутом. Не хочу, чтобы через пару лет ко мне в дом ворвалось зеленоглазое чудовище с воплем «Ты украл мои вещи!».
– Вот только не надо преувеличивать! – огрызнулся Лео. – Доброго пути, – сказал он и протянул дворянину руку. – Увидимся.
– Увидимся, – ответил Винсент и пожал протянутую руку.
Этим же вечером Винсент уехал. Лео сидел в таверне и пил вино на последние деньги, что у него оставались. Тут в заведение вбежал уличный парнишка лет четырнадцати, с которым маг уже имел дело. Он почерпнул много полезной информации от него.
– Господин, вам будет интересно кое-что узнать, – воскликнул он. – Было новое нападение! Этим утром!
Лео встрепенулся. Вот оно! Это его шанс поймать мерзавцев и показать этому скептику Винсенту, на что способен отпрыск Тенобрисов!
– Эй, малый, садись, угощайся, – радушно позвал он паренька. – И расскажи-ка все поподробнее.
Малый сразу схватил стакан и осушил его до дна. Затем, усевшись рядом с щедрым господином, начал пересказывать свежие новости.
– Напали, скорей всего, еще до рассвета. Тело привезли недавно. Выстрел из засады, прямое попадание. Можно не сомневаться, их работа. Нашли на восточной дороге.
– Постой, они ведь орудуют на северной, удобная дорога ведущая к столице. Довольно подходящая для засад местность. Может здесь чужая работа?
– Восточная дорога тоже неплоха для таких целей. Не то, что другие… К тому же, по северной дороге пропускали патруль. Неудивительно, что они решили переместиться.
– Теперь понятна причина, по которой я претерпел неудачу. Я все думал, почему на дороге так много следов, словно быки промчались. Значит, восточная дорога… Ой! – Лео соскочил и бросился в гостиницу.
Ворвавшись в комнату, он схватил карту, оставленную Винсентом.
«У меня очень плохое предчувствие…» – думал маг, глядя на карту.
В это время Винсент ехал по восточной дороге. Дул ночной освежающий ветер. Он не подозревал, что несколько пар глаз из лесной чащобы внимательно за ним наблюдают. Раздался выстрел.

14:53 

Юг и Север. Глава VII

Глава VII
Черный зверь


Лео мчался по дороге просто с невероятной для человека скоростью. Он был уже за пределами города. Маг резко остановился, он стоял посередине перекрестка. Он огляделся: на дороге было пустынно, ведь уже далеко за полночь. Лео невольно улыбнулся пронесшейся в голове мысли:
«Вот уж старая детская привычка. Ну, да какая разница. Раз никого нет, почему бы и не здесь?»
Перекресток залился изумрудным сиянием.

***

Раздался выстрел. Пуля прошла совсем близко, оцарапав плечо дворянина. Испуганная лошадь встала на дыбы. При всех своих навыках, Ретэ все же не смог удержаться в седле. Упав, он сильно ударился головой и потерял сознание. Через пару минут его окружила группа людей.
– Что, Тони, стареешь? – загоготал один. – Раньше ты не мазал.
– Мушкет заржавел, – рыкнул тот, кого называли Тони.
– Ну да, ну да, – дружно загоготали остальные.
– Сдаешь ты, Тони, – начал один.
– Уже не тот, – продолжил второй.
– Старость не радость, – заржал третий.
– Хотите убедиться? – взревел Тони. – Сейчас я вас всех свинцом нашпигую, даже пикнуть не успеете.
– Заткнулись все, – прервал перебранку высокий бугай. – Забираем добычу и уходим.
– Как скажешь, Джонни, – с трепетом ответили остальные.
Бандиты поймали лошадь Винсента, а один стал обшаривать его карманы.
– А он еще дышит, – заметил последний.
– Так прикончи его, – взревел Тони.
– Может, попробуем получить выкуп? – предложил один из бандитов.
– Да что с него взять, сразу видно, не богач, – возразил другой.
– Ну не скажи, я его видел в таверне скряги – Била. Так вот, краем уха услышал, что это заезжий - аристократ.
– Ты, знаешь ли, глуховат на одно ухо.
– Убить его мы всегда успеем.
– Твоя жадность до добра не доведет.
– А что, если сегодня как следует повеселиться? Этот тип может стать отличным развлечением: спляшет нам веселенький танец под пули Тони.
– Если тот, конечно, не промажет.
– Что ты сказал?!
– А ты что скажешь, Джонни?
Четыре пары глаз уставились в ожидании решения на своего главаря.
– Так и быть. Свяжите его как следует. Последняя мыслишка была не так уж и плоха.
Бандиты довольно заржали и принялись заканчивать свою работу.
Через час на том же самом уже пустынном месте возник огромный, просто невероятных размеров черный волк. Он долго бродил по дороге, тщательно принюхиваясь и выискивая знакомый запах среди тысячи других. До его носа донесся аромат крови. Глаза зверя загорелись зеленным пламенем, пасть злобно оскалилась. Из глотки вырвался грозный рык, и ужасный зверь бросился по взятому им следу.

***

Сознание Винсента медленно начало возвращаться к нему. Голова его кружилась, тело затекло. Ретэ открыл глаза и заворочался. Он был связан и лежал на сырой земле.
– О, кажись, наша добыча очухалась, – послышался голос откуда-то справа.
– Сейчас повеселимся, – раздался еще один.
– Может, ухо ему отрежем? – предложил кто-то.
– Захлопнули все пасть, – раздался властный голос. – Расправиться с ним мы всегда успеем. А сейчас мне хотелось бы его допросить.
– Как скажешь, Джонни.
Винсент, наконец, смог повернуться к говорившим. Вот уж попал он в переплет. Сразу было понятно, в какой компании он оказался. Хотели разбойничью шайку? Получите и распишитесь!
«Я нашел их раньше Лео. Вот только что теперь делать-то?» – с иронией усмехнулся дворянин.
– Кто таков будешь? – спросил Джонни.
– Я – Винсент Терэ, сын фермера, – соврал Ретэ, которому не очень-то хотелось сейчас хвастать принадлежностью к знати. – Возвращался к отцу из города, он меня туда с письмом послал.
– У тебя в сумке весьма неплохие деньги для крестьянина, – заметил главарь, теребя сумку Лео.
– Деньги… Я взял ссуду у старого друга. Он в городе живет, – быстро нашелся Винсент, мысленно проклиная зеленоглазого мага.
– Уж не у того ли темноволосого мошенника-картежника? – загоготал один из разбойников.
– А даже если у него, то что? – с вызовом ответил Винсент. – Ваше-то какое собачье дело?
– А дело в том, – начал главарь. – Что ты нагло нам лжешь, аристократ.
– Пф, – фыркнул Ретэ. – Что за бред? Я разве похож на аристократа?
– Твой дружок об этом заикался, – заметил один из разбойников.
– Как вы заметили, он мошенник, так много чего несет. Неужели вы клюнули на его утку? Был бы я аристократом, думаете, поселился бы в такой дыре?
– Кто знает? Скупость и не такое может. Да и кто знает, по каким делам ты приехал в город. Встречался с аферистом, тем более, жил с ним в одной комнате. Мало какие порочные страсти кипят в дворянской душе. Афишировать в такой ситуации положение – навлекать на себя беду. Вот только дружок твой больно уж болтлив был.
– Я посмотрю, у вас богатая фантазия, – усмехнулся Винсент.
– Кончай ломать комедию, – прервал его Джонни. – Ты – дворянин, и вот главное тому подтверждение, – он сунул руку в карман и вытащил оттуда поблескивающий предмет.
Это был красивый круглый кулон на золотой цепочке затейливого плетения. На желтом круге металла поблескивал зеленый камешек, удивительным образом выгравированный в форме воющего волка. Кулон покачнулся, и Винсент увидел, что на обратной стороне была выбита буква Т.
– Аристократам свойственно хранить подобные вещички. Фамильная ценность, не так ли? – продолжил Джонни.
– Это не мой, – бросил Виснет. – Понятия не имею, как он тут оказался.
– Советую говорить по-хорошему, иначе мы будем вынуждены принять более жесткие меры. За твою голову можно получить выкуп. Тебе проще все рассказать.
Винсент ничего не ответил. Какой выкуп они могли получить с его отца? Он останется полностью разоренным, и далеко не факт, что его любимому сыну сохранят жизнь. Нет, он так с ним не поступит. Пускай отец лучше остается в неведении.
Долго упрашивать его не стали. К радости остальных бандитов, Джонни сказал:
– Что ж, его сиятельство хочет по-плохому.
Бандиты загоготали.
– Сейчас мы тебе мордашку подпортим! Может, начать с пальцев?
Тут из леса раздался жуткий, пронизывающий волчий вой. Разбойники замерли.
– Тони, подбрось хвороста в костер! – крикнул один из них. – А то местное зверье наглеет!
Разбойник бросился выполнять поручение, но вскоре поблизости раздалось глухое рычание. Тони выхватил мушкет.
– Сейчас я подпорчу расхрабрившейся твари шкуру!
Рычание раздалось с другой стороны. Бандит выстрелил, и на время воцарилась тишина. И тут на одного из разбойников набросился огромный черный зверь. Началась пальба. Зверь взвыл, но еще яростнее начал рвать все на своем пути. Винсент подполз ближе к костру и молился, чтобы огонь испепелил его путы раньше, чем его сожрут волки.
– Цельтесь в голову, идиоты! – донеся до него крик.
– А я куда стреляю, баран?!
Но хитрый зверь то исчезал во тьме, то снова появлялся. Винсент освободился и бросился со всех ног в лесную чащу. У него была маленькая надежда, что зверье обратит все свое внимание на бандитов. Все лучше, чем дожидаться смерти. Он несся по чаще во весь опор. До ушей доносились жуткие людские крики, звуки пальбы и рычание дикого зверя. Он старался убежать от этого как можно дальше. Даже когда звуки борьбы уже не доносились до его ушей, он все равно продолжал бежать. Он выскочил на огромную поляну. Легкие жгло огнем, голова кружилась. Винсент перешел на шаг и направился через поле. Он дошел до середины, когда из чащи выскочил гигантский зверь. Слабый лунный свет осветил животное. Это был огромный черный волк. Зеленые глаза сверкали в ночной темноте и были устремлены на несчастную жертву. Винсент бросился бежать, понимая, что ему уже не спастись. До деревьев было слишком далеко. В несколько прыжков волк опередил дворянина и, набросившись, повалил его на землю. Вблизи Винсент увидел оскаленные белоснежные клыки, по которым стекала кровь. Он ждал, когда же сомкнется эта мощная челюсть на его шее, но зверь не двигался. Ретэ взглянул в глаза этого могучего лесного хищника. Эти глаза… В них было что-то знакомое.
– Лео… – неосознанно произнес Винсент.
Зверь зашевелился. Прикосновение влажного носа, удивительно мягкой шерсти. Волк лизнул его в щеку, а затем, вздернув морду к молодой луне, пронзительно завыл. Зверя охватил яркий свет. От этого света Винсент был вынужден зажмуриться. Сияние исчезло, и Винсент почувствовал прикосновение руки, убирающей с его лица волосы, и знакомый баритон мягко произнес:
– Эй, спящая красавица, не время сейчас дремать.
Винсент открыл глаза и удивленно уставился на человека, сидящего на нем.
– Лео! – глаза Ретэ расширились от удивления. – Я что, умер?
– А это похоже на загробный мир? – усмехнулся маг. – Теперь ты мне должен.
– Отлично, может, слезешь с меня?
– Вот как ты обращаешься со своим спасителем? – фыркнул Лео, но просьбу выполнил и уселся рядом. – Так вот, с тебя должок, – продолжил маг. – Ты должен мне одежду.
Винсент засмеялся:
– Обещаю, куплю тебе все, что захочешь, в ближайшем поселении. Но Лео… Ты… Ты оборотень?!
– Да, – ответил маг и с осторожностью посмотрел на своего собеседника.
– Теперь понятно, как ты хотел искать разбойников, – улыбнулся Ретэ.
– Это я неудачный метод выбрал. Надо было тебя одного погулять пустить. И была бы у нас награда, да теперь мы не то, что прибыль не получим – даже в убыток выйдем.
– В смысле? – не понял Винсент.
– Нашу шайку загрызла стая диких зверей. У меня нет желания переубеждать в этом властей.
– Лео, я о стольком хочу тебя спросить? – прервал Винсент воцарившееся на минуту молчание.
– Мы поговорим, но чуть позже. В более удобной обстановке. А сейчас, если не возражаешь, я предпочту возвратиться в волчье обличие. Не хочу бегать голым по лесу.
– Да, конечно.
Вернулись к стоянке разбойников они быстрее, чем ожидал Винсент. Видимо, когда он в страхе бежал по лесу, он сильно отклонился от прямой. Рядом лежало три тела. Лео уже принял человеческий облик, и Винсент спросил у него:
– А где остальные?
– Пытались сбежать, но не получилось, – мрачно ответил маг и принялся стаскивать с одного из них одежду. – Ужас, мне придется так ехать! – ворчал он. – Но лучшего варианта у нас пока нет.
– Как ты здесь оказался?
– Я услышал, что банда переместилась на другую область, ту самую, по которой должен был проехать ты. И у меня возникло плохое предчувствие. А я с детства научился доверять своим инстинктам. И сегодня он не подвел, – рассказывал Лео и одновременно одевался.
– Спасибо тебе.
– Сочтемся. Я не мог поступить иначе и бросить своего друга в беде, – ответил маг, закончив свой туалет. – А знаешь, выгода у нас все же будет, – произнес Лео, указывая на лошадей.
– Да, хотел спросить, откуда ты взял деньги, которые оказались в твоей поклаже? – подозрительно посмотрел Винсент на мага.
– Я продал лошадь. Догнать тебя я собирался по-другому, поэтому и вещи отдал – они бы мне мешали. Что ж, а сейчас займусь тобой, а потом мы вместе подготовим лошадей.
– Займешься мной? – удивился Винсент.
– Ты видел свою голову? Сиди смирно, а я займусь лечением.
– Ты врач?
– Лучше, я маг.
Лео подошел к Ретэ сзади.
– Не верти головой, – предупредил он.
Винсент почувствовал приятное тепло. Головокружение, и боль в затылке исчезла. Лео залечил и царапину на плече Ретэ, несмотря на его возражения.
– Не стоило, я не полный невежда, – заметил Винсент. – Я знаю, что во время исцеления маг забирает боль себе, а в тебя и так сегодня столько пуль летело.
– Не переживай, – ответил Лео. – Я все-таки оборотень, переживу. А теперь готовь лошадей, а я соберу вещи. И поторапливайся!
Винсент быстро подготовил лошадей. Лео тоже не медлил в сборах, но когда, казалось, все было готово, он продолжал что-то напряженно искать.
– Лео, все готово, – крикнул Винсент.
– Да, да, я сейчас, – откликнулся он и нырнул в лес.
Через несколько минут маг-оборотень вернулся. В руках у него был злополучный золотой кулон, из-за которого угрожали Винсенту.
– Что это? – спросил дворянин.
– Семейная реликвия. Я все расскажу тебе позже. Сейчас давай убираться отсюда.
Они вскочили на лошадей и быстро скрылись с места ночной битвы.

23:17 

Юг и Север. Глава VIII

Глава VIII
Последний из рода


Винсент проснулся поздним утром. Несмотря на события прошлой ночи, ему все-таки удалось немного отдохнуть. Вчера они гнали лошадей до рассвета. Винсент оглянулся, Лео поблизости не было. Потянувшись, Ретэ побрел по лесу, стараясь не терять из виду место их стоянки. Вскоре он вышел к небольшой, но бурной реке. Тут он и обнаружил своего спутника.
– Проснулся? – миролюбиво заметил Лео.
– Как видишь, – ответил Винсент. – Ты уже умудрился раздобыть новую одежду.
На Лео вместо вещей, позаимствованных у бандитов, была простая крестьянская одежда.
– Да, я съездил в деревню неподалеку, – сказал маг. – У меня нет желания ходить в разбойничьих обносках.
– Да, ты прав.
– Я займусь завтраком, – сказал Лео, вставая. – Потом продолжим наше путешествие.
– Лео, – остановил его Винсент. – У тебя больше нет причин ехать со мной. Ты мне больше ничего не должен, теперь скорей у меня перед тобой задолженность.
– Не люблю бросать дело на полпути, – прервал его маг. – Если ты просто хочешь от меня отделаться, так и скажи. Мне не привыкать.
– С чего ты это взял?! – возмутился Ретэ.
– Ты знаешь, кто я, – тихо произнес Лео.
– Ничего я о тебе не знаю, – возразил дворянин. – Я все еще надеюсь услышать обещанные объяснения. А пока все, что мне известно – передо мной человек…
– Оборотень, – поправил маг.
– Заткнись Лео, – огрызнулся Винсент. – Оборотень, маг, какая разница. Я хочу сказать, что передо мной стоит тот, кто не раздумывая бросился спасать мою жизнь. И это единственное, что для меня важно. Ты, конечно, не идеал, но таких друзей у меня никогда не было.
Лео внимательно выслушал его и улыбнулся:
– Спасибо, – произнес он и, к удивлению дворянина, тут же перешел к привычной для него манере. – Что ж, у тебя был шанс. Теперь ты от меня так просто не отвяжешься.
– Ну и пусть, – прыснул Винсент. – Это стоит изумленной физиономии Фредерика, когда он увидит свою «принцессу».
Они дружно засмеялись. Весь следующий день прошел без происшествий: утолив голод, путники двинулись в дорогу и ехали до самого вечера. Остановившись незадолго до заката, они начали обустраиваться на ночь. Уже сидя перед костром, Лео заговорил:
– Теперь, пожалуй, я могу удовлетворить твое любопытство.
– Не буду врать, что не ждал этого, – улыбнулся Винсент.
– Что ты знаешь об оборотнях? – спросил маг. – Неохота досаждать излишними объяснениями.
– У тебя и не получится. Все, что мне известно об оборотнях, – это сказки о людях, обращающихся в день полной луны в огромных неуправляемых зверей и рыщущих в поисках жертвы. Я не знаю, что из этого правда, а что суеверия. Никогда не интересовался этим.
– А если старые сказки не лгут? Не боишься сидеть со мной рядом? – с лукавой улыбкой спросил Лео.
– Сегодня не полнолуние, – улыбнулся в ответ Винсент. – Но даже если так, ты не похож на того, кто оставляет за собой яркие следы.
– Но ты ничего обо мне не знаешь. Кровавая колея может затеряться в лесах, так что никто не найдет бедолаг.
– Брось эти забавы. Я давно знаю, что сижу с тигром в клетке. И что? Пока жив. Ну а полнолуние предпочту провести в большом людном городе.
Лео усмехнулся.
– Ладно, пес с тобой, – заговорил он. – Начнем с того, что ты смешиваешь два совершенно разных понятия. То, о чем ты говорил, – это проклятие зверя. Хотя они тоже неоднородны и зависят от силы мага, наложившего их. Этих несчастных чаще всего принимают за истинных оборотней. Из-за этого о нас и ходит такая дурная молва. Но это не так. Хотя врать не стану, мы не белые овечки, впрочем, как и многие люди.
– Значит ты…
– Потомственный оборотень. Настоящие оборотни не теряют разум при превращениях. Оборачиваемся мы по своему желанию, хотя и существуют определенные условия, выполнение которых обязательно. Фазы луны оказывают на нас влияние: в полнолуние мы на пике своих сил, в новолуние происходит упадок.
– Что за условия? – поинтересовался Ретэ.
– У каждой семьи или, как иногда говорят, стаи они свои. Это определенные действия, без которых невозможно обратиться. О них не принято распространяться. Но из правил есть исключения. Первое – это полнолуние. Луна наполняет нас силой, стирает границы. Второе – паренос или в обиходе охотников альфа. Я тебя не утомил? Не так уж часто я разговариваю с кем-то на эту тему.
– Нет, продолжай. Почему бы не воспользоваться шансом и узнать кое-что об этих редких созданиях?
– Редких… Точно подмечено, – лицо Лео озарила грусть.
– Кто такие альфы? – дворянин снова решил подтолкнуть мага на рассказ, надеясь увести его от неприятной темы.
– Оборотни, как правило, живут стаями, в которых существует негласная иерархия. Она влияет не столько на отношения, сколько на распределение силы. Во главе стаи стоит альфа – сердце семьи. Он наделен уникальными способностями. Альфа единственный, кто в ночь полнолуния способен обращать людей в оборотней.
– А вот про это поподробнее, – вмешался Винсент.
– Как пожелаешь. Обращение происходит через укус, при этом неважно, в какой своей форме находиться альфа. Главное деление оборотней – это деление на урожденных и обращенных. Думаю, не стоит объяснять основную разницу, она и так предельно ясна. Кроме этого, у обращенных в зверином обличии человеческая тень. Титул и способности альфы после его смерти наследуются в первую очередь урожденным оборотнем и лишь при отсутствии таковых – обращенным. Вообще, еще много различных тонкостей, все даже и не упомнишь. Но, пожалуй, основу я тебе разъяснил.
– Да, вполне, – Винсент задумчиво смотрел на костер. – Теорию я усвоил. А теперь, как насчет тебя? Ты ведь урожденный оборотень?
– Даже больше. Я альфа.
– Я так и думал. Наверное, следующий мой вопрос будет не очень приятным. Поэтому на ответе настаивать не буду. Где твоя семья и стая?
– Их нет, – спокойно ответил Лео, но Винсент все же заметил мелькнувшую в глазах скорбь и печаль. – Я единственный, кто остался от моего рода. Альфа без стаи. Смешно. Если я умру, стая исчезнет, ведь у меня нет наследников, даже обращенных нет. Я не привык рассказывать о себе, людям я не верю. Признаюсь, я рад, что моя фамилия выветрилась из памяти людей. Хотя полностью я не уверен.
– Ты не скрывал ее от меня.
– Ты был в моих руках, мне нечего было опасаться. А твою реакцию я видел, верней, ее отсутствие. Да и столько лет прошло.
– Кажется, теперь я кое-что понимаю, – Винсент глядел на своего спутника.
Что за чудное существо. Взбалмошный и легкомысленный, легко переходящий от радости к гневу. Но в тоже время расчетливый, лукавый. Как такое вообще возможно? Он любит играть на публике – такой волк в овечьей шкуре – но перед ним даже не старался. Он ведь легко мог обвести его вокруг пальца, завоевать доверие, но не стал… Он ехиден и язвителен. Но в глазах иногда мелькает тщательно скрываемая грусть и печаль. И вот теперь причина… Она была перед его носом. Как он раньше не замечал? Да, с ним сложно определить, где игра, а где настоящие чувства. Но все же… За всем этим скрывается простое одиночество.
– Ты показушник, Лео, – пробормотал Винсент.
– Что?
– Ничего. Наши планы не изменились, я полагаю? Кстати, Лео, что ты собирался делать в Лиаборе?
– У меня нет никаких особых планов, – повеселел оборотень. – Думаю пожить немного в городе, разведать обстановку, у меня все-таки восемьдесят лет провала. Надо восполнить пробел.
– Что ж, ты в своем репертуаре. Но знаешь, что меня удивляет?
– Весь во внимании.
– Почему волк?
– А? – в глазах мага выразилось удивление.
– Почему ты превращаешься в волка? Просто, как лично у меня возникло ощущение, у тебя больше кошачьи повадки. Ты всегда напоминал мне большого дикого кота.
Лео засмеялся. Приступ веселья долго не проходил.
– Вот уж такого вопроса я точно не ожидал. Странный ты, – сказал он, утирая слезы, выступившие от долгого смеха. – Ну, спасибо. Мне, признаться, никто еще такого не говорил. Чаще бешеной псиной называли.
– Вот уж собачьего в тебе ни капли.
– Ладно, собственно к вопросу. Разные стаи обращаются в разных животных. Все оборотни в нашей семье испокон веков превращаются в черных волков. Такова особенность нашей крови.
– С чем связан выбор животного?
– С родоначальником, первым оборотнем семьи. Основатель делает этот выбор. В нашей семье сохранилась история о Ванессе Тенобрис. Это было много веков назад. Мой род древний, один из первых появившихся кланов оборотней. Ванесса была талантливым и сильным магом. Достигнув вершин мастерства, она смогла поглотить силы волка и стала первым оборотнем в семье. С тех пор все ее потомки наследуют ее дар. В общем, все это мутно и расплывчато. Ну, по крайней мере, в нашем роду всегда рождаются талантливые маги. Значит, в истории есть доля правды. Ну а волки… Видимо, моя прародительница восхищалась этим зверем. К тому же волки довольно распространенные хищники.
– Любопытная история. Ну, теперь я хоть что-то знаю о твоей семье, – заметил Винсент. – Но о себе ты рассказал не так много.
– О, Винс, поверь, для человека, с которым я знаком меньше месяца, ты знаешь обо мне очень много. Многие люди, которые знали меня несколько лет, не могли обо мне рассказать даже этого. И уж поверь, что из всех ныне живущих, ты единственный, кто может похвастаться близким со мной знакомством.
– Ну, спасибо за оказанное доверие.
– К тому же, умник, – воскликнул зеленоглазый оборотень. – О тебе я тоже много не знаю.
– Да, наверно. Хотя мне кажется, что тебе практически все известно. Я личность серая.
– Ох, Винни, Винни. Запомни раз и навсегда, я не стал бы общаться с совсем безнадежными. То, что я сейчас с тобой, о многом говорит. У тебя есть задатки. Другое дело, что ты их не раскрыл. Меня тянет к тебе. Странно, но ты тот, кому мне хочется довериться. Возможно, когда-нибудь так и будет.
Винсент удивленно уставился на мага:
– Задатки, о чем ты?
– Да, так… Я не знаю твоей судьбы. Может, ты так и останешься незаметной личностью, может, нет. Может, и то, и другое. Кто знает… Но знаешь, можешь рассчитывать на мою дружбу.
– Друзья… – Винсент был ошарашен, но обдумав, он улыбнулся и ответил. – Да, друзья.
– А теперь, если не возражаешь, давай спать, а то у нас впереди еще длинная дорога. Мы же не хотим проиграть пари.

20:33 

Юг и Север. Глава IX

Глава IX
Танцы под луной


– Ну, пожалуйста, Винсент, – зеленая пара глаз умоляюще уставилась на Ретэ. – Мы прошли уже больше половины пути. Задержка на день не имеет значения.
– Если мы везде будем задерживаться, то, в конце концов, опоздаем к сроку, – строго ответил аристократ.
– Брось, через две недели мы будем в Лиаборе, а до окончания пари еще останется целых двадцать дней запаса.
– Мало ли какие непредвиденные обстоятельства могут нас задержать. Мы должны учитывать все!
– Винс, такими темпами ты загонишь и себя, и меня. Всем иногда нужен отдых. Давай останемся. Пожалуйста…
– Нет.
– Ну, Винсент, я прошу… Пожалуйста, Винс.
Дворянин глубоко вздохнул.
– Ладно, – сказал он. – И почему я такой податливый?
– Винсент, ты чудо, – воскликнул Лео. – Все будет замечательно. Мы отлично повеселимся на празднике.
– Что хоть за праздник? – спросил Ретэ.
– Не знаю, – пожал плечами оборотень. – Какая-то местная традиция. Вроде бы дата основания поселения. В любом случае, вечером можно неплохо провести время. Это, конечно, не такое празднество, какие устраивают в городах, но в нем тоже есть своя прелесть. Простота, прекрасный свежий воздух. Да я на одном таком лишился дев… Так, впрочем, о чем я?
– Избавь меня от таких подробностей своей личной жизни. Просто замечательно: праздновать неизвестно что. Тебе только волю дай.
– Расслабься, Винни. В чем смысл путешествия, если ты просто едешь из пункта А в пункт В, не впитывая и не проникаясь атмосферой чужих городов и деревушек?
– Прямо поэт, – усмехнулся Винсент. – Ты вообще сегодня такой оживленный. Энергия прямо ключом бьет. А еще говоришь об отдыхе.
– Так я ведь о тебе забочусь. Считай это проявлением дружеской симпатии.
– Ну, да, – хмыкнул Ретэ. – Ладно уж. Но все равно, сегодня ты чрезмерно активный. Мы только заехали в деревню, а ты меньше чем за полчаса, обежал по всей округе, перезнакомился с половиной населения, в основном женской, разузнал о готовящемся мероприятии.
– Так заметно? Ну, если вспомнишь, какой сегодня день, тебе станет все предельно ясно, – хитро улыбнулся оборотень.
– Обычный июньский день. Ничего особенного. Не знаю, летнее солнцестояние через шесть дней. Да, нет, не то это. Ну и что за событие? Может, у тебя сегодня день рождения? – спросил Винсент.
– Нет, не день рождения. Сам думай. Я тебе как-то говорил. Повторять не намерен! – гордо вскинул голову маг.
Разговор был окончен, и Лео, потеряв интерес к собеседнику, скрылся за домами. Винсент же решил заняться более практичными делами, а их было невпроворот. Хозяин гостиницы был в восторге от того, что «молодые господа» решили остаться в деревне, что, однако, не помешало ему попытаться обобрать Винсента. Ну, так дело не пойдет… Они долго спорили, и Ретэ мысленно вынужден был заметить, что общение с магом-оборотнем принесло определенные плюсы. Так за мелкими хлопотами и прошел весь день. Разобравшись с делами, Винсент позволил себе отдохнуть. Он дремал в своей комнате, когда к нему ворвался зеленоглазый нарушитель спокойствия и планов.
– Что ты тут делаешь? – набросился Лео.
– То, что ты мне посоветовал – отдыхаю, – ответил дворянин.
– Но в деревне начинается празднество!
– Я заметил по шуму, идущему с улицы.
– Ты что, собираешься весь вечер провести здесь?
– Да.
– Но ты все пропустишь. А тут уныло и скучно.
– Я не любитель шумных гуляний.
– Как знаешь, – сдался Лео. – Твое право. Но надеюсь, ты передумаешь и все-таки вылезешь из своей кроличьей норы посмотреть на торжество.
Маг исчез, оставив Винсента наедине со своими мыслями. Последнему удалось немного вздремнуть. Проснулся он после заката. Комната была наполнена мраком. Ретэ долго лежал в темноте, но сон. как на зло, не приходил. Пришлось все же вспомнить про предложение Лео.
«Была ни была. Раз делать все равно нечего, можно и взглянуть на ночное торжество», – подумал он, вставая с кровати.
Когда Винсент вышел из гостиницы, навстречу подул легкий свежий ветерок. С центра деревни доносились шум толпы и веселая музыка. Винсент взглянул на ночное безоблачное небо. И тут его осенило:
«Какой же я идиот. Теперь я понял, что он имел в виду».
Ретэ усмехнулся и пошел к видневшимся с центра площади огням. Гуляния проходили вовсю. На деревенской площади собралось все местное население. Повсюду сверкали зажженные фонари. Пиво и вино, а также некоторые подозрительные настоечки лились рекой. Звучала веселая танцевальная деревенская музыка. В центре площади пылал костер, вокруг которого танцевали сельчане. Среди танцующихся нашелся и Лео. Оборотень кружился вместе с молоденькой девушкой в задорной пляске. Винсенту уже не раз доводилось замечать, как удивительно гармонично маг мог вписываться в окружающую его обстановку, будь то большой город или маленькое селение. И сегодня исключения не было. Ретэ был вынужден признать правоту Лео: в этом милом празднике действительно была своя прелесть. Зазвучала новая мелодия, и Лео, оставив свою партнершу, живо направился к Винсенту.
– Рад, что ты все же решил появиться, – с улыбкой встретил он друга.
– Да, следует признать, здесь не так уж и плохо.
– А я о чем говорил, – воскликнул маг и сунул ему в руку неизвестно откуда взявшийся стакан. – Выпей и отбрось, наконец, уже свою чопорность.
Уже давно минула полночь, а праздник только разгорался. Лео неустанно следил, чтобы бокал его друга не был пуст. А когда он удовлетворился своей работой, то потащил дворянина за руку.
– Эй, что ты делаешь? – удивился Винсент.
– Пошли танцевать.
– Что? Я не хочу!
– Да брось. Хватит тебе стоять статуей. Здесь много милых девушек, пригласи кого-нибудь.
– Не собираюсь, отстань от меня!
– Да чего ты? Ааа… Ты не умеешь танцевать!
– Не правда. Я обучался в столице, конечно, умею!
– Ну так докажи, – Лео хитро сощурил глазки.
– Я не собираюсь ничего док…
– Значит, не умеешь.
– Ах, да что б тебя блохи съели, зеленоглазое чудовище. Смотри и учись!
Лео довольно смотрел на результат своих трудов. Довольно быстро от раздражения Винсента не осталось и следа, и он просто наслаждался танцами.
Время летело незаметно. Праздник все продолжался, когда Винсент заметил исчезающую во мраке фигуру Лео. Прошло время, а маг не возвращался. Любопытство дворянина взяло вверх, и он направился за исчезнувшим оборотнем. Поиск занял больше времени, чем предполагал Ретэ, но, в конце концов, он обнаружил Лео. Маг сидел на поле вблизи деревни и завороженно любовался небом.
– Ты всегда такой в полнолуние? – спросил Ретэ.
– Заметил наконец-то, – усмехнулся Лео. – Когда чувствую себя в безопасности, да. Скажи, Винсент, а тебе не страшно?
– Чег… – договорить Винсент не успел, так как был повален и прижат к земле.
– Полнолуние – особое время для таких, как я, – заговорил Лео. – Луна наполняет силой, снимает все ограничения. А еще… Ты ведь помнишь, кто я?
– Альфа… – выдохнул дворянин.
Горячее дыхание оборотня обжигало шею Винсента. Лео отвернул ворот его рубашки, коснулся губами шеи.
– Что ты творишь?! Совсем спятил?! – вскрикнул Винсент.
– Луна – наше светило. Ее свет завораживает. Она дает оборотням свободу. Но что насчет альф? Что можно дать тому, кто превосходит остальных, у кого и так нет ограничений? Ты уже знаешь, что… День, когда я могу обратить человека.
Глаза Винсента расширились.
– Достаточно одного укуса, маленькой раны, и твоя жизнь навсегда изменится, – оборотень продолжал вылизывать шею напуганного до смерти дворянина.
– Лео, не над…
– Какой соблазн… Никогда не испытывал подобных чувств. Ты мне нравишься, Винсент, очень нравишься… Впервые мне так сильно хочется кого-то обратить. Ты меня с ума сводишь. Дикое влечение… Как же хочется поддаться инстинктам…
Винсент закрыл глаза. Сердце билось как бешенное. Он боялся, его охватил дикий животный страх. Лео, конечно, не подарок, но… Неужели… он так с ним поступит… Или это сильнее его… Лео, пожалуйста…
Вдруг стальная хватка, удерживающая дворянина, разжалась. Винсент тут же вскочил на ноги. Лео стоял поодаль и улыбался.
– Шутка, – довольно протянул он.
– Ты… ты… ты совсем дурак! – взвизгнул Винсент.
– Может, переборщил чуть-чуть…
– Чуть-чуть! Ты… ты…
– Ой, заикой стал. Извини. На вот, выпей, легче станет, – Лео дружелюбно протянул дворянину бутылку.
Винсент выхватил ее и сделал два больших глотка.
– Я убью тебя, слышишь? Обязательно убью… – бормотал он, усевшись на земле.
Лео уселся рядом.
– Хочу тебя заверить, у нас нет обычая обращать людей против их воли. Такая сила обернется в этом случае против ее создателя. Не волнуйся на этот счет. Но если ты не против, можем продолжить на том, на чем остановились…
– Даже не думай, – вскрикнул дворянин.
Винсент сделал еще один большой глоток.
– Да, с таким товарищем я скоро стану заикой и пьяницей, – наконец произнес он.
– Да ладно, ты ко мне уже привык, – отмахнулся оборотень.
– К твоим выходкам я никогда не привыкну!
– Ну, ладно, ладно… – примирительно произнес маг.
Какое-то время они сидели молча. Лео, потянувшись, упал и разлегся на траве.
– Давай сыграем? – нарушил тишину его лукавый баритон.
– Нет, спасибо! Ты…
– Это весьма забавно. У меня хорошее настроение. А ты сможешь найти в этой игре свою выгоду, – прервал Винсента Лео.
– Вот уж вряд ли.
– Все просто. Ты задаешь вопрос мне, а я тебе. Тот, кто соврет или откажется отвечать, проиграет и выполнит желание другого.
– Я не так глуп, как ты считаешь, – язвительно ответил Винсент. – Я не сомневаюсь: распознать мою ложь ты сможешь, но мне твою не по силам.
– Ну… – протянул Лео. – Может, магическое пари?
– Ни за что! С меня одного раза хватит!
– Хорошо, хорошо… Можно поступить проще.
Маг поискал что-то в траве и поднял небольшой камешек. Он что-то произнес, и ненадолго появилось зеленое свечение, которое почти тут же исчезло. Оборотень швырнул свою находку Винсенту.
– Вот, – сказал он. – Детская шалость. Он реагирует на ложь того, кто держит его в руках.
– Правда? Я богатый сольский торговец.
Камень вспыхнул алым светом. Винсент бросил камень Лео со словами:
– Да же так, у тебя есть все шансы смухлевать.
– Ну а ты следи зорче. У меня жена и трое детей в Поме.
Камень снова озарился свечением и Лео, довольный, швырнул его дворянину.
– Когда у тебя день рождения?
– Эй, я не давал своего согласия, – возмутился Ретэ. – Одиннадцатого января, – и с силой перекинул камень, брякнув вопрос быстрее, чем успел сообразить. – А у тебя?
– Восьмого июля, – усмехнулся Лео раздосадованному лицу своего собеседника и, возвратив ему камень, продолжил игру. – А возраст?
– Уж не думаешь, что я упущу шанс что-нибудь у тебя выведать. Двадцать четыре.
– Значит, ты старше. Так я и думал. Хотя, смотря как, конечно, считать… – Лео едва успел поймать летевший камешек.
– Ну, теперь я не упущу шанс: за что тебя заперли в башне?
– За нанесение личного оскорбления лорду, – камень снова полетел Винсенту.
– Ты мухлюешь!
– Нет, если хочешь большего – ставь вопрос конкретнее. Кстати, как видишь, я тебе не врал. А теперь моя очередь. Как ты влюбился в ту даму, из-за которой заварился весь сыр-бор?
– Мы знакомы с детства. Она всегда была милой и веселой, – Винсент покраснел. – А потом мы выросли, и я все время думал о ней… Как-то так…
– Ясно, юношеская влюбленность. А где же интересные подробности?
– Иди ты… Ты меня не поймешь, – огрызнулся Ретэ. – И теперь моя очередь. В чем же заключалось оскорбление лорду, которое ты нанес?
– Если ты настаиваешь… Что ж… Я чуть не сбежал с его дочерью.
– Чего? – такого Винсент не ожидал.
– Ты думаешь, я никогда не влюблялся? Так вот, один раз умудрился. Ах, что это была за девушка! Прекрасный цветок, но с шипами. Упрямая и решительная, непокорная. Между прочим, моя любовь была взаимна. Мы хотели сбежать, ведь бродяга-маг, к тому же оборотень, на которого объявлена охота, не мог быть подходящей партией для аристократки, у которой был жених королевских кровей. Но судьба распорядилась иначе. Меня поймали и, только благодаря их жестокости, мне удалось избежать смерти. О ее судьбе мне ничего не известно.
Лео задумчиво смотрел в небо.
– Извини, я не знал, – начал Винсент, но был прерван магом.
– Брось, я знаю, что не так-то просто ехать с таким подозрительным типом, как я. Да и давно это было.
– По-моему, лучше закончить эту глупую игру.
– Уверен? – усмехнулся Лео. – Тебя мучает еще множество вопросов.
– Нет, – покачал головой Винсент. – Не стоит.
– В таком случае, не задавай. Ох уж твоя щепетильность. Это все дела давно минувших дней. Продолжим?
Какое-то время они перекидывали камень, задавая мелкие вопросы. Очередь снова вернулась к Ретэ.
– Ладно, пускай это будет последний вопрос, – сказал Лео. – Скоро уже рассвет. Нужно хоть немного поспать перед дорогой.
– Наконец-то, – ответил Винсент. – Ты правда хотел обратить меня?
К удивлению последнего, Лео замялся.
– Тебе не понравится ответ, – произнес он.
– Да? Теперь мне еще сильнее хочется его услышать. Или предпочитаешь проиграть?
– Ну, уж нет, – Лео вздохнул. – Хорошо, да, думал. Я не совсем играл. Я действительно испытываю такие чувства, но контролировать себя вполне могу. Ты правда мне очень симпатичен. Мое чутье подсказывает, что на тебя можно положиться, довериться. Если бы рядом со мной был такой человек, как ты, я бы больше не чувствовал себя… В общем, я ответил на твой вопрос.
– Что ж, учту, что раз в месяц стоит держаться от тебя подальше, – спокойно ответил Винсент, хотя от слов Лео почему-то стало не страшно, а тепло и приятно. – А теперь пойдем спать.

20:01 

Юг и Север. Глава X

Глава X
Возвращение в Лиабор


– Как… как ты можешь так безрассудно тратить деньги!? – Винсент задыхался от возмущения.
– А что не так? Это необходимые расходы, – спокойно ответил Лео.
– Да неужели? Я вот не вижу надобности в покупке одежды по таким ценам!
– Мы ведь едем в древний крупный город и будем вращаться в дворянских кругах Лиабора. Я должен выглядеть соответствующе.
– Разодевшись, ты не станешь аристократом.
– Нет, но им не нужно об этом знать.
– Что ты сказал? – Винсент был изумлен. – Ты хочешь выдать себя за дворянина?!
– Верно. Так будет лучше и для тебя, и для меня.
– Наглая ложь! Хочешь, чтобы я лгал! Нас поймают, – у Ретэ перехватило дыхание.
– Во-первых, – спокойно продолжил Лео. – Я не прошу тебя врать, просто молчи. В конце концов я мог обмануть и тебя, так что если обман откроется, ты не пострадаешь.
– Это все равно ложь! Ты можешь пострадать! – перебил его Винсент.
– Так, давай без нотаций. Я не поверю, что ты никогда не лгал. И, во-вторых, это не такая уж ложь. В моей крови есть и дворянская кровь.
– Тогда почему у тебя не было статуса? – спросил Ретэ.
– Тенобрис – недворянская фамилия. Но, несмотря на это, мы ее охраняем. Мы же оборотни. У наследственных оборотней, в отличие от обращенных, всегда рождаются дети-оборотни, даже если второй родитель – человек. Поэтому все, у кого кровь Тенобрисов, сохраняют фамилию независимо от того мужчина это или женщина. К тому же дворянский статус наложил бы на нас ненужные ограничения. Я рассматриваю человека не в зависимости от его положения в обществе, а в зависимости от способностей и талантов. Такой подход уберег мою семью от застаивания крови. Род не ослабевает.
– Хотел бы с тобой поспорить, но сейчас не до этого. Ты не сможешь выдавать себя за аристократа – ты ведь не знаком с порядками, установленными среди знати, – усмехнулся Винсент.
– А с чего ты решил, что я не знаком с правилами этикета? – возмутился темноволосый оборотень.
– Кха… Ты уж извини, но все это время ты не блистал манерами, – язвительно заметил Винсент.
– Не видел необходимости, – медленно протянул Лео. – Мы с тобой не среди великосветского общества находились. Мое достоинство – это то, что я не принадлежу ни к одному сословию и могу без труда вписываться в любое из них.
– Не слишком ли ты самоуверен для бродяги?
– Когда-то у моей семьи был вес в обществе, и с ней считались. Я бывал на балах и приемах. Так что, я вовсе не дикий волчонок, за которого ты меня принимаешь.
Винсент глубоко вздохнул:
– Ладно, закончили. Будь что будет. Но давай договоримся – больше без чрезмерных трат.
Лео пребывал в сомнении.
– Я постараюсь, – протянул он. – А теперь скажи: разве этот наряд не будет смотреться на мне неотразимо?
Винсент закатил глаза.
– Я и тебе одежду купил, – продолжил говорить оживленный маг. – Тебе должно подойти. А то аристократ будет выглядеть хуже бродяги.
Лео продолжил носиться по комнате и тараторить. Винсент пропускал половину его болтовни мимо ушей. Меньше чем через три часа он будет, наконец, дома, в родном городе, где все так привычно. Хотя в ближайшее время – Винсент глянул на Лео – до спокойной жизни еще будет далеко. Он уже привык к этому энергичному магу, но как тот поведет себя в городе, оставалось загадкой. Лео был слишком непредсказуем.
– Эй, прекрати уже ворон считать, – взъелся оборотень, который уже несколько минут пытался привлечь внимание дворянина.
– Ой, извини. Ты что-то сказал? – Винсент обернулся к своему спутнику.
Лео уже успел переодеться в новую одежду и сейчас собирал волосы. Да, стоило признать, сейчас Лео выглядел, как настоящий аристократ. Белоснежная рубашка, серый жилет, под воротником была аккуратно повязана переливающаяся изумрудная ленточка. Черные штаны и высокие сапоги. Темно-зеленый плащ красиво подчеркивал стройную фигуру. Винсент, конечно, всегда знал, что Лео довольно симпатичный, но сейчас он выглядел настоящим принцем.
Лео, заметив восхищенный взгляд Винсента, усмехнулся:
– Говорил, что я не похож на дворянина? А что скажешь сейчас?
– Я не совсем так говорил, – возразил Ретэ.
– Ладно, ладно… – отмахнулся оборотень. – Просто ответь уже на мой вопрос, мне идет?
– Ты просто… потрясающе.
Лео довольно улыбнулся.
– А теперь твоя очередь, – произнес он. – Я уже минут пять пытаюсь до тебя достучаться, чтобы ты, наконец, примерил свой костюм. Я, между прочим, ради тебя потратил свои время и деньги.
– Я тебя не просил, – заметил Винсент, но, чтобы не начинать новую ссору, продолжил. – Но все равно спасибо.
Что ж, у несносного мага был хороший вкус. Сейчас они вдвоем могли с достоинством пройтись по улицам столицы. Лео окинул взглядом своего друга и слегка поморщился.
– Что не так? – спросил Винсент.
– Ничего, – Лео, надувшись, отвернулся.
– Говори уже.
– Ты выше меня. Это немного бесит.
Винсент рассмеялся.
– Только ты можешь надуться, как индюк, из-за такой причины.
Лео только что-то недовольно проворчал.
– Теперь мы можем уже ехать? – спросил Винсент.
– Теперь – да.
Оставшаяся часть путешествия прошла благополучно. Путники доехали до Лиабора даже раньше, чем рассчитывал Винсент. Вот уже совсем близко виднелись дома, когда Ретэ обратился к Лео:
– Ты ведь никогда не был в Лиаборе?
– Нет, я не выезжал за границы Сола, верней, за старые границы.
– Итак, добро пожаловать.
– Насколько я знаю, Лиабор типичный старинный город, испокон веков принадлежащий Линее.
– Да, это так, – Винсента обрадовал настрой друга.
– Но при всем при этом, – продолжил маг, – Это очень тихий и скучный город.
– Эй, ты не можешь этого утверждать! – возмутился Ретэ. – Ты даже в городе не был.
– Мне кажется, это очевидно
Винсент вздохнул.
– Хотя, пожалуй, на старости лет неплохой вариант, – добавил Лео.
– Ну а тебе что нужно для счастья? – бросил Ретэ.
– Простор, где я бы мог развернуться, – ответил оборотень.
– Для чего?
– Для деятельности. Возможно, даже попробую укрепиться в Поларисе. А может, и нет. Куда потянет.
– В этом весь ты, – фыркнул Винсент.
– Возможно, – Лео улыбнулся. – Сейчас у меня намерение торжественно проехать по этому городу. Ты, как-никак, выиграл пари. И я тому живое доказательство.
– Да, пожалуй.
Они въехали в город. По оживленным улицам сновали люди. Периодически на путников бросали любопытные взгляды. Через некоторое время они подъехали к старому, немного ветхому поместью.
– Значит, это твой дом? – спросил Лео.
– Да, – Винсент спрыгнул с лошади и в нерешительности замер.
Лео последовал его примеру и тоже слез с животного.
– Да, ремонт, конечно, не помешал бы, – заметил он. – Но в целом, не так уж и плохо.
– Ну, спасибо за откровенность, – усмехнулся Винсент.
Их встретил пожилой мужчина с заметными залысинами на голове. Увидев Винсента, он радостно вскрикнул:
– Молодой господин, вы вернулись!
– Здравствуйте, Рональд. Рад вас видеть в добром здравии.
– А я как рад. Господин Ретэ будет счастлив, – лицо старика светилось, но тут он перевел взгляд на стоящего в стороне Лео.
Винсент проследил этот взгляд и тут же представил своего друга.
– Это Леонард Тенобрис, мой друг, он некоторое время будет жить в нашем доме. Лео – это Рональд, он следит за порядком в доме. Они вместе с женой уже давно живут в нашем доме.
– Добрый день, – Лео улыбнулся.
– Здравствуйте, надеюсь, вам у нас понравится, хоть и живем мы скромно, – произнес старик и обратился к своему господину. – Я скажу Маргарет, чтобы она подготовила гостевую комнату.
– Спасибо, Рональд. Но скажи, как поживает мой отец?
– Все хорошо, молодой господин, все хорошо. Он сейчас должен быть в саду. Пойду найду его.
– Не нужно, – ответил Ретэ. – Я сам.
– Пожалуй, я буду мешать, – заметил Лео.
Винсент про себя усмехнулся. Было довольно забавно наблюдать за нахальным магом, сдерживающимся в рамках приличий. Интересно, надолго его хватит?
– Рональд, не могли бы вы… – начал Ретэ.
– Да, да, хозяин. Я присмотрю за вашим другом.
– Спасибо, – Винсент быстро пошел по дорожке.
Обойдя дом, он оказался перед небольшим садом. Кристиан Ретэ сидел в кресле на веранде. Увидев сына, он радостно бросился навстречу и крепко обнял его.
– Винсент, мальчик мой. Ты вернулся.
– Да. Прости, что заставил волноваться.
Позже оба Ретэ прогуливались по маленькому саду. Винсент рассказывал отцу о своем путешествии. Хотя про некоторые события и факты он все же решил не упоминать. Особенно, много это касалось Лео. Вернувшись в дом, они застали мага в гостиной. Он мирно беседовал с Маргарет – женой Рональда, и, похоже, успел расположить к себе женщину. Увидев вошедших, Лео встал и почтительно поклонился.
– Добрый день, – поздоровался господин Ретэ.
– Значит, это вы Леонард Тенобрис, – старик внимательно изучал представшего перед ним юношу.
– Да, это мое имя.
– Приятно познакомиться, – старший Ретэ протянул руку. После обмена рукопожатиями он продолжил. – Добро пожаловать. У нас довольно скромно.
– Что вы, я благодарен, что вы приютили меня. Надеюсь, что я не сильно стесняю вас.
– Вы – друг моего сына, оставайтесь столько времени, сколько пожелаете.
Было время обеда, поэтому дальнейший разговор продолжился за столом. Лео не стесняясь рассказал жалостливую историю о том как его, сольского дворянина, последнего прямого наследника древнего рода, злые дальние родственники заперли в старой башне. Винсент только вздрагивал от кротости и вежливости, демонстрируемой Лео. После обеда Винсент отошел написать и отправить послание в дом Аурусов, извещающее о его прибытии, а когда он вернулся, его новый друг мирно беседовал с его отцом. А через какое-то время пришла Маргарет и пригласила Лео проследовать в отведенную ему комнату.
– У тебя интересный друг, – произнес Кристиан Ретэ, когда в комнате остался только он и его отпрыск.
– Ах, да. Что ты о нем думаешь? – спросил Винсент.
– Пока не стоит делать поспешных выводов. Он далеко не заурядная личность. По крайней мере, он нравится мне больше Фредерика Ауруса.
Вскоре зашел Рональд и принес ответ от Аурусов.
– Они примут нас сегодня в семь вечера, – прочитал молодой дворянин ответ.
– Надеюсь, тебе удастся хорошо провести время, – вздохнул старший Ретэ.
Винсент поднялся на второй этаж. Лео он нашел в отведенной для него комнате.
– Полагаю, нас ждет веселый вечер, – наедине Лео снова вернулся в привычное для дворянина состояние. – Познакомлюсь, наконец, с твоей возлюбленной.
– Вот такой Лео мне знаком, – усмехнувшись, заметил Ретэ. – Что за бредовую историю ты выдумал? Алчные родственники, да?
– Я всего лишь слегка изменил историю.
– Слегка? Но стоит отдать должное, актер ты хороший.
– Да, пустяки. Я могу смирять свой нрав, когда это необходимо.
– Кстати, о чем ты говорил с моим отцом?
– Да, так… Ничего особенного.
Винсент с подозрением посмотрел на своего друга.
– Хорошо. Надеюсь, сегодняшний вечер пройдет спокойно.
– Что-то я в этом сомневаюсь, – усмехнулся Лео.

20:03 

Юг и Север. Глава XI

Глава XI
Вечерний визит


– Брат, к нам сегодня придет Винсент. Почему ты сразу не сообщил об этом? – спросила Кассандра Аурус, входя в комнату.
– Сестра, разве это имеет какое-либо значение? – холодно ответил Фредерик.
– Конечно же! Мы наконец-то узнаем исход пари! – воскликнула девушка. – Между прочим, оно и меня касается!
– Чего тут думать, – усмехнулся Фредерик. – Все и так предельно ясно. Даже если этому умнику хватило ума действительно отправиться в поездку, в чем я очень сомневаюсь, он попусту потратил время. Я выиграю, и это было ясно как день.
– Фредерик, ты так уверен в результате? А я думаю, что у Винсента могло и получиться.
– Глупости какие, – фыркнул Аурус. – Сказки не воплощаются в реальность. К тому же, сестра, неужели ты хочешь, чтобы этот нищий дворянин выиграл?!
Кассандра смутилась. В девушке боролись противоречивые чувства. Фредерик же принял ее смятение за отрицательный ответ.
– Не волнуйся, сестра. Сегодня разрешится проблема, которую ты заварила.
Но предположениям младшего Ауруса не суждено было сбыться. Ситуация не только не разрешилась, но и усложнилась.
Слуга дома Аурусов проводил Винсента и Лео в комнату, подозрительно косясь на незнакомого ему юношу. Винсент заметно нервничал, Лео был весел и оживлен. Новая обстановка ничуть не смущала мага. Винсент с беспокойством отметил, что вел себя маг не так кротко, как буквально несколько минут назад в его доме. Это не сулило ничего хорошего. И вот сейчас оба молодых человека стояли в той самой гостиной, в которой почти два месяца назад Ретэ, поддавшись порыву, заключил злосчастное пари. Лео с любопытством разглядывал комнату, когда вышел Фредерик. Под руку с ним шла Кассандра. Она была одета в пышное синие платье.
– Добрый вечер, Фредерик. Добрый вечер, Кассандра, – поприветствовал Винсент вошедших Аурусов.
– Добрый вечер, Винсент, – Кэсси лучезарно улыбалась.
– Добрый вечер, – холодно произнес Фредерик, вопросительно посмотрев на спутника дворянина. – А это…
– Леонард Тенобрис, приятно познакомиться, – бодро воскликнул оборотень и наградил девушку обворожительной улыбкой. – А это вы – Кассандра Аурус, о чьей красоте я столько наслышан от своего друга? Что ж, он ни капли не преувеличил.
Винсент залился краской и как бы случайно наступил ему на ногу.
– Рад, что у тебя появился новый друг, Винсент, – язвительно заметил Фредерик. – Но я думал, что речь сегодня пойдет о нашем споре.
– Да, конечно… – начал Ретэ, но был перебит.
– Мы как раз выполнили условие пари, – весело произнес Лео.
– О чем вы? – Фредерик не смог скрыть своего изумления.
– Винсент, покажи свою руку, – маг сказал это таким приказным тоном, что Ретэ рефлекторно подчинился.
Глаза Фредерика округлились.
– Исчезла?! Как?! – не сдержав эмоции, воскликнул он.
Винсент только сейчас заметил, что расцветший бутон розы исчез с его руки. Остались лишь две параллельные борозды терновника, такие же, как и у Фредерика.
– Эм… знаешь, Фредерик, – попытался объяснить Ретэ. – Я…
– Только что выполнил условия договора, – закончил за него маг.
– Вот как, – в глазах Кэсси блеснуло понимание. – Значит, вы…
– Человек из башни, – ответил Лео и улыбнулся девушке. – Легенда оказалась правдивой, но не совсем верной.
– Но как в таком случае… Почему ты выиграл пари?! – очнулся от шока Фредерик.
– Видимо, вы не уточнили, какой именно должен быть человек, – заметила Кэсси. Растерянность брата ее немного забавляла.
– Вы не только очаровательны, но еще и умны, – произнес Лео.
– Спасибо, Леонард.
– Для вас просто Лео, – все лучезарнее улыбался маг.
– Но может быть, вы расскажете эту удивительную историю? – попросила девушка.
Винсент, вздохнув, начал повествование. Вот уже второй раз за день он рассказывал о своем путешествии, также опуская многие моменты. Когда он закончил, Лео тут же поведал Аурусам свою сказочку о бедном преданном дворянине.
– Это ужасно! Вам столько пришлось пережить, – воскликнула Кассандра.
– Да, не самые приятные воспоминания, – Лео слегка поморщился. – Зато я познакомился с Винсентом и с вами, Кассандра, – произнес маг, опуская из списка Фредерика, что тот сразу отметил и промолчал. – В конце концов, прошлое остается в прошлом. Я живу настоящим. И сейчас мне выпал шанс начать новую жизнь.
– Надеюсь, у вас все получится, – улыбнулась ему девушка.
– Не хотелось бы прерывать столь милую беседу, – сдавленно произнес Фредерик. – Но я просто не могу не спросить. Что вы намерены предпринять, господин Ретэ? Можно ли считать пари выигранным в такой ситуации…
– Конечно, он выиграл, – прервал его Лео.
– Оговоренные условия были другими! – выдавил сквозь стиснутые зубы Аурус.
– Но согласие вы давали именно на такие, – не унимался оборотень.
– Это ошибка проходимца Элегетти! Это он расширил условия! – прорычал Фредерик.
– Вы могли поправить его. Если вы это не сделали, то это ваши проблемы!
– Да как вы… – злобно воскликнул выведенный из себя Фредерик. – Что ж хотите по договору? Может, мне еще замуж вас позвать!
– Нет, спасибо. Вы не в моем вкусе, – язвительно ответил Лео.
– Не хотелось бы вас отвлекать, но может быть, вы и мое мнение послушаете? – заметил Винсент.
Спорщики замолкли. Фредерик подозрительно смотрел на Ретэ, Лео же тихо вздохнул.
– Сейчас я не собираюсь ничего предпринимать, – сказал Винсент и взглянул на Кэсси.
Воцарилось молчание. Наконец Кассандра прервала напряженную тишину.
– Чуть не забыла. Анри перед отъездом просил передать, что обязательно наведается к нам, чтобы узнать, как все прошло.
– Как на него похоже, – усмехнулся Винсент.
– Скатертью дорога, – прорычал Фредерик. – Слишком часто в нашем городе начали появляться проходимцы, – продолжил он, злобно сверкнув глазами в сторону Лео.
– Да, как вижу, тут и своих хватает, – едко заметил маг.
Напряжение стереть так и не удалось, хотя Кассандра старалась перевести разговор в мирное русло. Но все было напрасно. Фредерик и Лео продолжали обмениваться ехидными колкостями, Винсент задумчиво молчал. В итоге, сославшись на позднее время, гости Аурусов откланялись.
Домой Лео и Винсент возвращались молча. Молодому Ретэ было что высказать, но он был морально истощен и утомлен, поэтому решил отложить разбирательство с невыносимым магом на утро. Когда они наконец-то оказались дома, Винсент пожелал доброй ночи своему спутнику, поднялся к себе в комнату. Очутившись в ней, он открыл окно и почти сразу рухнул на кровать. В голове кружились тысячи мыслей. Реакция Фредерика была вполне предсказуемой, отношение Кассандры к произошедшему он так и не понял. Ситуация и так была сложной, а тут еще этот непредсказуемый элемент.
– Чертов придурок. Надо с ним разобраться утром, – тихо озвучил Винсент накопившиеся мысли.
– Так зачем ждать утра? – раздался знакомый баритон, но почему-то не со стороны двери, а со стороны окна.
Винсент резко обернулся на звуки голоса. Лео сидел на подоконнике, перекинув ногу на ногу, и с любопытством наблюдал за реакцией дворянина. В глазах горел озорной огонек.
– Какого… – выдохнул Винсент. – Как ты сюда попал?!
– Глупый вопрос, – протянул Лео. – Кажется, и так все ясно, – сказал он и указал на окно.
– Второй этаж!
– Но ведь я тоже живу на втором этаже в соседней комнате. У вас, кстати, чудесные карнизы.
Винсент прикрыл лицо руками.
– Мысль о том, что ты мог свалиться, тебя не посещала? – вздохнув, произнес он.
– Второй этаж. Пф… ерунда. Тут даже для человека не очень опасно, что уже говорить про меня, – сделав паузу, брюнет добавил. – К тому же у меня была практика.
Винсент посмотрел на Лео и усмехнулся.
– Да, у меня богатая биография, – вспыхнул маг. – Всяким приходилось заниматься.
– Ладно, – проворчал Ретэ. – Пока ты не творишь бесчинства – это меня не касается.
Винсент отвернулся от своего собеседника. Это действительно не его дело. Он не будет ничего вытягивать из этого самовлюбленного типа, который сейчас…
– Эй, – возмутился дворянин. – Ты совсем обнаглел! Слезь с моей кровати! Мне не нужен драный кот под боком!
Лео только довольно заурчал и требование выполнять не стал.
– Только ты меня так называешь, – промурлыкал он. – Почему-то это даже приятно. Так о чем ты со мной хотел поговорить?
– Ах, да, – у Винсента совсем вылетело это из головы. – Что ты устроил у Аурусов?
– Да, вроде ничего такого, – произнес Лео с самым невинным лицом.
– Ну, да. Хорошо хоть перед моим отцом вел себя смирно.
– Но ведь он твой отец. Мне не хотелось с ним ссориться. К тому же он довольно забавный. Вы похожи.
– А с Фредериком ты с самого начала планировал завязать скандал?
– Вовсе нет. Я не виноват, что твой так называемый деверь мерзкий тип.
– Ты и сам не лапочка, мог быть и повежливее. Он тебя не трогал.
– Зато в твою сторону постоянно неслись косые взгляды и усмешки. Тот, кто оскорбляет моих друзей, оскорбляет и меня!
– Я сам могу за себя постоять, – тихо произнес Винсент через пару минут. – Но… спасибо.
– Ерунда, – отмахнулся Лео. – Лучше скажи, что ты намерен дальше делать.
– Я хочу поговорить с Кассандрой, все зависит от нее.
– Не рассчитывал бы ты на многое, – вздохнул Лео.
– Тоже считаешь, что мы не пара, что мы слишком разные?
– Нет, не считаю. По мне, то, что вы не похожи друг на друга, – это даже к лучшему. Разные люди могут прекрасно дополнить друг друга, покрывая недостатки двух личностей.
– Тогда что же? Деньги, положение, ее брат?
– Совершенно ненужные детали. И, если ты помнишь, ее братец сейчас на привязи. Дело не в этом.
– Так что не так? – взъелся Винсент.
– Не знаю, – тихо произнес Лео. – Называй это чутьем. И я видел ее взгляд. Как она смотрела на тебя.
– И? – Винсент заметно нервничал.
– Он не такой, – почти прошептал оборотень и замолчал.
Больше Винсент не смог выпытать у него не слова.

21:59 

Юг и Север. Глава XII

Глава XII
Утренние прогулки


Винсент проснулся рано утром. Лео рядом не было. Кажется, он ушел, когда Ретэ начал дремать. Спать больше не хотелось, поэтому дворянин решил прогуляться. Приведя себя в порядок, он вышел из дома, даже не позавтракав. Винсент неторопливо дошел до городского парка и медленно побрел по его аллеям. Прогуливаясь, Ретэ проходил мимо беседки, расположенной в глубине парка.
– Винсент, – внезапно окликнул его женский голос.
Дворянин остановился и обернулся на звук. В беседке сидела девушка в строгом коричневом платье.
– Кассандра, – не смог сдержать удивление Ретэ.
Девушка улыбнулась.
– Я не думал, что встречу кого-нибудь так рано утром, особенно вас, – смущаясь, произнес Винсент.
– Я тоже не ожидала такой встречи.
Дальнейшую прогулку они продолжили вместе.
– Часто вы так гуляете? – спросил Ретэ.
– Иногда, когда хочется обдумать все в тишине.
– Надеюсь, я вам не помешал?
– Нет, что вы. Даже хорошо, что вы здесь.
Пару часов они бродили по парку. Винсент видел, что Кассандра хотела что-то сказать, но не решалась. Перед расставанием Ретэ, набравшись смелости, спросил:
– Может, встретимся завтра? – робко произнес он.
Кассандра замерла.
– Хорошо, – наконец произнесла она. – Утром, на том же месте.
Винсент смотрел вслед удаляющейся девушке, пока ее фигура совсем не скрылась из вида. Только после этого счастливый Ретэ направился домой.
К завтраку дворянин опоздал, и пришлось есть в одиночестве. Потом к нему подлетел Лео с просьбой показать город. Винсент, все еще пребывая в хорошем расположении духа, согласился провести мага по городу. Хотя спустя четыре часа он очень об этом пожалел. Энергичный оборотень заставил его обежать чуть ли не весь город. Хоть Лиабор и не был торговым и административным центром, это был все же древний старинный линейский город с множеством исторических памятников. А неугомонный маг, казалось, хотел успеть осмотреть все за этот день.
Вернулись они только к ужину. Винсент жутко устал, а вот Лео был, как всегда, оживлен. И когда Ретэ уже собирался спать, оборотень пролез к нему в комнату.
– Видимо, понятие двери тебе не знакомо, – фыркнул Винсент.
– Так интересней, – беззаботно ответил Лео. – Как прошло свидание?
– Ты о чем? – дворянин попытался скрыть за равнодушием свое изумление.
– Об утренней прогулке, – оборотень продолжал беззаботно сидеть на окне и улыбаться.
– Ты что, следил за мной? – возмутился Ретэ.
– Пф… Больно надо в такую рань таскаться по улице. Когда ты вернулся, от тебя шел довольно отчетливый, ну, по крайней мере, для меня, запах. Полной уверенности, конечно, не было, но ты только что сам подтвердил мое предположение, – пояснил маг.
– Может, она просто мимо прошла!
– Это для меня комплимент, но вынужден тебя разочаровать: сейчас ты преувеличил мои возможности, – усмехнулся Лео. – В этом случае я бы ничего не заметил. След остался – значит, ты был в ее обществе более продолжительное время.
Какое-то время они сидели в тишине.
– Так как прошло свидание? – прервал затянувшуюся паузу Лео.
– Не свидание это! Мы просто случайно встретились в парке.
– Хорошо, и как же прошло не свидание?
– Завтра снова встретимся.
И встретились возле той же беседки. И снова были прогулки и беседы ни о чем.
– Вы выглядите усталым, – заметила Кассандра.
– Так заметно? Ничего удивительного, я ведь живу в одном доме с чудовищем из сказки.
Девушка звонко рассмеялась.
– Вы о Леонарде? Довольно очаровательный молодой человек. Как он поживает? – спросила она.
– Замечательно. Раз уж зашел разговор, я хотел бы извиниться за его поведение тем вечером.
– Не вам нужно извиняться, – вдруг похолодела девушка. – Мой брат сам спровоцировал ссору. Извините, дорогой Винсент, мне пора возвращаться. Встретимся завтра.
Девушка быстро убежала домой, оставив удивленного Винсента.
Оставшаяся часть дня прошла на удивление спокойно. «Зеленоглазое чудовище из сказки» не сочло нужным дожидаться молодого Ретэ и ушло исследовать город в одиночестве. Винсент искренне боялся за город. Так или иначе, целый день дворянина прошел в тишине и спокойствии. В отличие от вечера.
– У тебя это входит в привычку, – бросил Винсент вместо приветствия появившемуся в его комнате оборотню.
– Ну, когда же еще мы можем так свободно разговаривать, кроме как ночами, – ответил Лео.
– Как прошел день? – спросил Ретэ.
– Неплохо, весьма неплохо. А как поживает миледи Кассандра?
– Ее что-то беспокоит, но я не могу понять, что.
– Брат-тиран и нерешительный ухажер. Есть о чем задуматься. Как она от вас только не сбежала? Кстати, вы ведь так и не говорили на ту тему? – Лео бросил взгляд на запястье Винсента, где за рукавом скрывалась зловещая печать.
– Нет, не говорили.
– Думаю, скоро все разъяснится, – произнес маг. – Она не станет дольше тянуть.
Но на следующий день все стало только хуже. Винсент встретил девушку с небольшим букетом цветов. Кассандру это не очень обрадовало, скорей, наоборот, омрачило.
– Спасибо, – произнесла она, принимая подарок.
Они молча шли по аллеям.
– Винсент, нам нужно поговорить, – начала девушка, но продолжить ей не дали.
Неизвестно откуда на них налетел Фредерик. При виде пары глаза его сузились, и он даже не пытался скрыть негодование.
– Ох, вот ты где, – притворно приторно начал он. – Ах, а я все думаю, куда же исчезла моя любимая сестренка?
– Я никуда не исчезала. Ты же знаешь, Фредерик, что я люблю иногда совершать утренние прогулки по парку, – холодно ответила Кассандра.
– Да, но я не знал, что с некоторых пор у тебя появилась компания.
– Это имеет значение? – произнесла девушка.
– Очень даже имеет, – взъелся Фредерик. – Девушке не пристало гулять с чужими людьми.
– Я не совсем чужой человек, – холодно произнес Винсент. Последние слова, да и поведение Фредерика в целом его задевало.
– Вы еще не вошли в мою семью! – воскликнул молодой Аурус.
– Надеюсь войти, – сухо произнес Ретэ. – И не вам вмешиваться в это дело. Решать должна Кассандра!
Тут Фредерик сморщился и, заскулив, схватился за руку.
– Извините, Винсент. Поговорим как-нибудь в другой раз, – вмешалась девушка и, потянув за собой брата, поспешила прочь.
Винсент провожал ее взглядом. Вечером он рассказал обо всем Лео. Оборотень усмехнулся.
– Здорово ты его, по-видимому, напугал, – произнес он.
– Но я ничего не делал, – возразил аристократ.
– Сделал, только неосознанно, – ответил маг. – Дело в пари. Даже такой не особо сложный договор может принести значительные неприятности. Почему, по-твоему, магические пари стараются исполнять? Ты выполнил свою часть сделки и получил право требовать. Легким усилием воли ты можешь причинять вред тому, кто отказывается исполнить свою часть договора.
– Хочешь сказать, что я хотел причинить боль Фредерику? Поэтому и произошло это странное событие?
– По мне, все логично. А тому типу я еще при первой встрече хотел заехать по его чванливой физиономии. Но тебе все же следует быть аккуратнее.
На следующий день Винсент полдня провел в парке, но девушка так и не появилась.
«Какой я дурак! Кто же знал, что эта штука считывает мысли. Эх, Лео же знал! Надо было давно его спросить. И что теперь делать?».
– Эй, может, выйдешь из транса, – заметил вечером Лео.
– Мне нужно подумать.
– Ты весь день в таком состоянии. Тебя скоро пыль покроет.
– Отстань, Лео.
– Отлично, ты на меня реагируешь. Это хороший знак. А я, между прочим, к тебе с новостями.
– Да? И с какими?
– Пляши, я принес тебе письмо. Хотя, если быть точнее, записку от твоей возлюбленной.
Винсент вскочил и выхватил конверт из рук ухмыляющегося оборотня.
– Она просит прийти завтра вечером. Хочет поговорить со мной.
– Похоже, пришло время расставить все по своим местам.
– Да… Ой, – Винсент неожиданно вскрикнул и потянулся к запястью.
Но Лео его опередил и схватил за руку. Он быстро отодвинул рукав, обнажая светящуюся метку пари. Рука Винсента горела, будто на ней выжигали узор. Губы оборотня беззвучно зашевелились, от его прикосновения приятно холодило кожу, а свечение начало затухать.
– Лео. Лео!
– Что?
– Может, уже прекратишь сжимать мою руку?
– Извини, – маг отпустил запястье и задумчиво подошел к окну.
– Что это было?
– А? Что? Так ничего. Не обращай внимания.
– Не обращать? Ты издеваешься? О чем ты думаешь?
– У меня появилась одна идея. Потом расскажу.
– Идея?! Это дурно пахнет, – усмехнулся Винсент.
– Какой ты нервный. Вот поэтому я расскажу тебе все позже. А сейчас я пойду, мне нужно все как следует обдумать. А насчет метки не волнуйся, в ближайшее время это больше не повторится.

***

Следующим вечером дом Аурусов посетил неожиданный гость. Плутоватый служка с подозрением поглядывал на пришельца.
– Едва ли молодой господин захочет с вами разговаривать.
– Ну это уж тебя не касается, – усмехнулся брюнет. – Просто скажи, что я хочу с ним встретиться и поговорить. Да, и передайте ему это.
Гость протянул аккуратно сложенную записку. Слуга, фыркнув, взял ее и удалился.
Лео терпеливо ждал. Он незаметно выскользнул из дома Ретэ и сейчас не собирался отступать из-за какого-то ретивого слуги. Но долго ждать оборотню не пришлось, вскоре после ухода слуги ему навстречу вышел сам Фредерик Аурус. Он был бледен и сильно взволнован.
– Проходите за мной, – выдавил он.
Лео направился за наследником Аурусов. Тот провел гостя в библиотеку.
– Присаживайтесь, – он указал на одно из кресел, расположенных в комнате. – Здесь нам никто не помешает.
Лео вальяжно устроился в кресле и, усмехаясь, следил за Фредериком.
– И что означает ваша записка: «Я знаю, что вы пытались сделать прошлой ночью. Не думаю, что об этом следует знать нашему общему другу»?
– Вы прекрасно понимаете, о чем я, – ответил оборотень.
– Я не по…
– Не стройте из себя невинную овечку. Актер из вас никудышный. И все это ни к чему.
– Хорошо, и что вы намерены делать? – произнес дрожащим голосом Аурус.
Лео широко улыбнулся:
– Я готов раз и навсегда решить вашу проблему, – произнес он. – Главное, сможем ли мы сейчас договориться о соответствующем вознаграждении?

18:13 

Юг и Север. Глава XIII

Глава XIII
Рухнувшие надежды


Винсент издали заметил фигуру девушки.
– Я заставил вас ждать, – произнес он.
– Нет, что вы. Это я пришла слишком рано, – ответила Кассандра.
Возникла неловкая пауза.
– Чудесный вечер, – попытался завязать разговор Винсент.
– Да, – скорее рефлекторно ответила девушка.
Напряжение только нарастало.
– Нам нужно поговорить, – почти одновременно произнесли они.
– Кассандра, – собравшись с духом, начал Винсент. – Прошу, выслушайте меня. Забудьте на время это глупое пари, словно его никогда и не было. Милая Кэсси, вы заставляете мое сердце трепетать, я горы ради вас сверну. Скажи, окажешь ли ты мне честь и выйдешь за меня замуж?
Сердце Винсента бешено колотилось. Сейчас он, наконец, услышит окончательный ответ. Каков бы он ни был, он будет лучше неизвестности, терзавшей его все эти годы.
– Прости, Винсент, – грустно произнесла девушка. – Я… я не могу.
– Глупо было надеяться, – дрогнувшим голосом произнес Ретэ. – Я недостоин вас.
– Это не так, – воскликнула Кэсси. – Вы хороший человек. Вы мне не безразличны, но я не испытываю тех же чувств, что и вы. Простите, что дала вам напрасную надежду в этом действительно глупом споре. Мне… мне так стыдно за тот вечер.
Девушка закрыла лицо руками. Немного успокоившись, она продолжила.
– Вы знаете, у моего брата… тяжелый характер. Мы довольно часто ссоримся. Он слишком высокомерен и амбициозен. Но он все же младше нас с вами. Я знаю, он несправедлив к вам. Это так часто выводило меня из себя. И тот вечер… Надоело… Мне просто хотелось пойти ему наперекор, заставить понервничать. Но из-за этой минутной слабости я причинила вам больший вред, чем мой брат. После того вечера я часто думала о вас. Вы искренне любили меня, я это знала. Я не сомневаюсь, вы станете прекрасным мужем, но не для меня. Я не хочу причинять вам еще больше страданий.
– Все хорошо, – тихо произнес Винсент. – Сердцу не прикажешь. Спасибо, что были честны со мной. Не волнуйтесь, я не доставлю вам лишних хлопот. Завтра же я откажусь от этого глупого договора.
Так закончился их разговор. Дворянин возвращался домой, а в это время в библиотеке Аурусов происходила не менее интересная беседа.
– Вы можете решить мою проблему? – повторил Фредерик. – Я не ослышался? Каким образом?
Лео усмехнулся. Свеча, стоявшая на камине, полыхнула небывало мощным пламенем и в доли секунды вернулась в прежнее состояние.
– Маг?! – изумленно произнес Аурус.
– Балуюсь немножко, – усмехнулся Лео.
– Хорошо, – Фредерик постарался сделать свой голос бесстрастным. – Даже если так. У одного мошенника уже не вышло.
– Да, я заметил. Но с такими детскими игрушками мне не составит труда разобраться.
– Неужели? Но почему вы решили перейти на мою сторону? – спросил Фредерик. – Я думал, вы друг отпрыска Ретэ. Вы так за него вступались.
– Бросьте, мы знакомы меньше двух месяцев. Какая дружба? Мои друзья – набитые звенящие карманы. Золото – лучший друг.
Услышав это, Фредерик довольно улыбнулся.
– Приятно слышать. И сколько же вы хотите?
Лео назвал сумму.
– Сколько? – Фредерик захлебнулся от неслыханной дерзости.
– Разумная цена. Ведь наш общий друг Ретэ вряд ли удовольствуется столь скромной суммой. В своем путешествии он много потерял, и разбитые планы не поспособствуют понижению возможных денежных притязаний.
– За эту сумму можно было дважды съездить туда и обратно, притом ни в чем себе не отказывая!
– Для того, кто метит в вашу семью, это ничто. Но если вы не хотите, дело ваше. Хочу заметить, что в этом случае вы не найдете мага, способного решить вашу проблему. Особенно в столь короткие сроки. А мои ценные услуги стоят дорого.
Фредерик молчал. Он раздумывал над сделанным ему предложением.
– Вы точно сможете избавиться от этого? – Аурус указал на запястье.
– Несомненно. Но! Решать вам. Если вы согласны с моими условиями – жду вас через сорок минут в сквере у пруда.
– Это крупная сумма. Мне нужно время.
– Как жаль, что его у вас нет. Придумаете что-нибудь. Вы же Аурус – наследник богатейший семьи в ближайших провинциях. Я буду вас ждать не больше установленного времени.
С этими словами Лео простился с наследником Ауруссов. На место встречи Фредерик пришел. Он был сильно растрепан и прерывисто дышал. В руках была сумка. Лео встретил его лучезарной улыбкой.
– Судя по вашему виду, собирались вы в спешке, – произнес он.
– Вы вымогатель, – бросил Фредерик.
– Особенность редкого специалиста, – усмехнулся Лео. – А теперь позвольте мне удостовериться, что вы надлежаще исполнили свою часть сделки.
– Вы мне не доверяете?
– Конечно же. Учитывая то, как вы держите слово…
– Хорошо, хорошо. Проверяйте, но денег вы не получите, пока этот символ не исчезнет с моей руки.
– Конечно, – Лео взял сумку и тщательным образом начал пересчитывать ее содержимое.
– С вами приятно иметь дело, – произнес он, когда закончил.
– Теперь выполняйте свою часть, – грубо бросил Фредерик.
– Дайте мне свою руку.
Аурус выполнил требование. Маг схватил его за запястье, глаза заблестели. Изумрудно-сиреневая вспышка, и руку Фредерика обожгло. И все исчезло. И метка тоже. Лео отпустил Ауруса.
– Вот и все, – произнес маг. – Думаю, глупо было бы упоминать детали этого вечера, это не выгодно ни мне, ни вам.
– Да, конечно, – Фредерик развернулся и хотел было уйти, но внезапно брошенная фраза заставила его помедлить.
– Вы когда-нибудь слышали фразу о том, что люди друг в друге видят собственное отражение, как в зеркале?
Фредерик вопросительно посмотрел на мага.
– Мы видим и приписываем другим свои недостатки. Воистину, прав был тот мыслитель, чьи уста произнесли это.
– К чему все это?
– Вы именно такой. Вы во всех видите свое отражение. Во мне, в Винсенте, – не обращая внимания на восклицание Фредерика, продолжал Лео. – Знаете, я рад, что мы смогли провести нашу маленькую сделку именно сегодня. Боюсь, что завтра я мог бы остаться без заработка.
– Что?
– Сколько лет вы знаете Винсента? Пять? Десять? Пятнадцать? Я знаю его всего лишь месяц, но могу с полной уверенностью сказать, если бы ваша сестра ему отказала, а она это и сделала, он бы тут же отказался от своих прав по этому соглашению, не потребовав ничего взамен.
Фредерик долго переваривал информацию. А Лео тем временем собрался уходить.
– Вы… вы… вы мошенник! – выкрикнул он.
– Нет. Я вас не обманывал и условия выполнил точно. Работу свою сделал. А то, что я владел большей информацией – тут уж извините… Кто владеет информацией, тот владеет миром.
И мурлыкав себе под нос какую-то мелодию, маг поспешил возвратиться в дом Ретэ, провожаемый проклятиями.
Винсента Лео нашел в саду. Он сидел на нижней ступеньке веранды с отсутствующим взглядом. Винсент почувствовал теплую ладонь на своем плече и вздрогнул.
– Знаешь, я не буду притворяться, что понимаю то, что ты сейчас чувствуешь, – произнес маг, усаживаясь рядом с дворянином. – Со мной такого не случалось.
Винсент продолжал молчать.
– Ну, в смысле я не хвастаюсь. У меня просто другие проблемы были. Эм… Все образуется. Жизнь – она такая, никогда не знаешь, что найдешь, а что потеряешь.
Молчание.
– Да уж, утешитель из меня никудышный, – раздосадованно заметил Лео через минуту.
– Это точно, – усмехнулся Винсент.
– О, ты меня слушал!
– Я пока что не глухой. Хотя твоими стараниями, могу им стать.
Они молча сидели, вдыхая ночной воздух. Винсент почувствовал холодное прикосновение к руке.
– Было больно? – спросил Лео, ласково проводя по запястью там, где раньше была метка от пари.
– А, ты об этом. Руку вроде обожгло. Но у меня голова была затуманена, сильного внимания не обращал. Да и какая разница? Я все равно хотел отказываться от договора, но, видимо, Фредерику не терпелось.
– Прости… – выдохнул маг и коснулся губами запястья.
– За что? – Винсент удивленно уставился на мага.
– За это. Это я уничтожил пари.
– Что?!
– Сегодня вечером я пришел к нему и предложил свои услуги. Он еще вчера пытался избавиться от договора, но я удачно оказался рядом с тобой и пресек попытку. Он заплатил мне.
– А меня спросить ты не додумался?! – воскликнул Винсент.
– Ты бы никогда не пошел бы на эту аферу, – тихо произнес Лео.
– А если бы я не собирался отказываться от пари?
– Ты бы отказался. Пускай мы знакомы не долго, но в течении этих дней я узнал о тебе больше, чем те, с кем ты общался с детства. Ты бы никогда не стал принуждать девушку или требовать что-то с ее братца.
– А если бы она дала согласие? – уже более спокойно спросил Ретэ. – Или было настолько заметно?
– Несмотря на то, что у тебя было мало шансов, я никогда не стал бы рисковать счастьем друга. Я же не бесчувственная тварь. Ты, пожалуйста, не сердись. Я хотел проследить, как у вас пройдет разговор, чтобы точно знать результат. Но так получилось, что я пришел раньше тебя, и мне удалось поговорить с девушкой, которая пришла довольно рано.
– Ты говорил с Кассандрой? Да еще и на такую тему? Странно, что ты смог добиться ответа.
– Ей было сложно сказать все тебе. Со мной проблем не было, к тому же она понимала, что я твой друг.
– Понятно…
– Кстати, – Лео вынул из-за пазухи мешочек и отдал его Винсенту. – Твоя доля.
– Мне не нужно.
– Бери, возражения не принимаются. Считай это моральной компенсацией.
– Ладно, – вздохнул Ретэ и открыл мешочек. – Ничего себе!
Винсент чуть не задохнулся от удивления. Он быстро посчитал содержимое.
– Да я ведь и половину от этой суммы не затратил, – воскликнул изумленный дворянин. – И сколько же ты у него вытянул?
– Не обеднеет. У тебя одна вторая.
– Невероятно! – Винсент с неподдельным восхищением уставился на своего друга. Лео млел от этого.
– Ну так это я. Правда, я великолепен! – радужно улыбался он.
– Невозможно. Ты выудил у него такую сумму за то, что завтра он получил бы бесплатно!
– Видел бы ты его мину, когда он это узнал.
– Ты еще дерзнул ему об этом рассказать? – Ретэ весело засмеялся. – Зрелище, наверно, было неописуемое!
– Это точно. И чуть не забыл, у меня для тебя есть подарок.
– Да? Но ты и так…
– Вот, – Лео вытянул из кармана часы.
– Я заложил их два месяца назад.
– А я сегодня выкупил. Пришлось, правда, немного переплатить – я ведь разбудил лавочника. Он был крайне зол, потому и обобрал нещадно.
– Мог и до утра подождать.
– Тогда я не увидел такого восторга на твоем лице.
– Спасибо, Лео, – Винсент обнял оборотня. – Ты настоящий друг.
Да, что-то теряешь, а что-то находишь.

20:32 

Юг и Север. Глава XIV

Глава XIV
Решение


Следующие четыре дня Винсент провел дома. Отказ от его возлюбленной Кэсси он пережил на удивление спокойно. Нет, конечно, плакаться в подушку он не собирался. Для него больше было характерно в таких случаях вялость, апатия, равнодушие, безэмоциональность, что так часто пугала людей. Может они были и правы, это состояние было более жуткое, чем открытое проявление чувств. Но, как сказал бы один зеленоглазый маг, такова уж его натура. Кто-то бьет посуду, кто-то пытается напиться или выместить горечь на других, а кто-то просто закрывается в себе. И это вовсе не значило, что он бесчувственный. Собственно, в таком состоянии Винсент и вернулся тем злополучным вечером домой. Но как-то уж слишком быстро оно начало отступать, особенно для такого как он. Винсент даже невольно задумался: может он и правда чурбан бесчувственный?
Утром второго дня Винсент играл в шахматы вместе с отцом. Это была его любимая игра. Винсент обожал это напряжение ума, расчеты ходов, предугадывания мыслей соперника. Ни одной лишней мысли. Прекрасное занятие, особенно когда нужно от чего-нибудь отвлечься. Но по какой-то странной причине с ним редко кто, да и то с большой неохотой, садился играть, даже его отец. Видимо это из-за того, что он постоянно выигрывал.
Так что начало этого дня можно было назвать удачным. Когда они с отцом разыгрывали вторую партию, у них появился зритель. Лео с любопытством следил за ходом игры. А когда она закончилась, Кристиан отказался от третьей партии, Маг на удивление робко попросил Винсента научить играть и его. Так как важных дел сегодня запланировано не было, да и заняться особо было нечем, аристократ согласился. И как всегда пожалел. Случай оказался запущенным. Нет, с правилами Лео освоился быстро, все-таки дураком он не был, но вот сама игра давалась ему крайне тяжело. Винсент провозился с ним чуть ли не весь день, но под конец терпение Лео, а на этот раз оно было просто невероятным, все же иссякло, и он забросил это занятие. Учитывая его бешенный характер, удивительно, что его хватило почти на весь день.
Собственно, о Лео. В последнее время он вел себя подозрительно тихо. Да и поток усмешек и ухмылок тоже прекратился. Но скорей, это было временное явление. Лео, Лео… Винсент улыбнулся. Не такой уж и плохой подарок все же преподнесло ему пари.
Про шахматы Лео больше не вспоминал, но тем не менее довольно часто проводил время с Винсентом. Однажды они вдвоем забрели в старую пыльную комнату, набитую всяким хламом. Маргарет просила что-то найти.
– У вас есть пианино, – произнес маг, приметив заваленный музыкальный инструмент. – Он твой или отца?
– Нет, матери. Отец рассказывал, что она воспроизводила просто волшебную музыку. Но я не помню. Она умерла, когда я был совсем мал.
– Вот как, – тихо произнес Лео. – А ты умеешь играть?
Винсент усмехнулся.
– Я ведь в столице обучался, помнишь? Так что в образовательную программу это входило. Но если быть честным, то мне, мягко говоря, по-видимому, способности матери не передались. Мне вообще всегда казалось, что на моих ушах танцевали вальс с десяток медведей. Не представляешь, как я ненавидел те уроки.
Лео улыбнулся.
– Может сыграешь? – попросил он.
– Эй, ты вообще слышал, что я тебе говорил? – возмутился Винсент.
– Слышал, слышал. Так сыграешь?
– Нет! – категорично воскликнул молодой Ретэ.
– Ну, пожалуйста, – Лео обворожительно улыбнулся.
– Даже не проси. Сам сыграй!
– Я не умею! Винсент… – Лео состроил жалобную мордочку.
– Сказал же нет! На мне твои фокусы не пройдут. И не строй такие глазки.
– Винсент…
Тишина.
– Ну, Винсент…
– Винс…
– Ну как ребенок! Ладно, зеленоглазое ты чудище, – не выдержал в итоге Ретэ. – Мертвого уговоришь.
Глубоко вздохнув, дворянин стряхнул пыль с инструмента, из-за чего Лео долго чихал, убрал лишний хлам и, снова глубоко вздохнув, заиграл.
Какое-то время Лео молча слушал, а затем не громко затянул веселенькую песенку. Винсент впервые слышал, как оборотень поет. У него был красивый голос. Без особых усилий маг попадал в такт мелодии, которую пытался вывести Винсент.
– А ты хорошо поешь, – произнес Ретэ, когда закончил. – Ты знаешь эту оперу?
– Конечно, я, знаешь ли, не в лесу родился! – усмехнулся Лео.
– Извини. А играю я все равно ужасно.
– Ну, начет десятка медведей ты погорячился. Думаю, было штук пять, – ехидно заметил оборотень.
– Это лучший комплимент моему творчеству, – улыбнувшись, ответил дворянин.
В конце концов Винсенту наскучило сидеть дома, и он отправился в библиотеку. Он долго бродил по проходам между стеллажами, окидывая их взором, пока его внимание не привлекла одна книга: «Оборотни: выявление и поимка». Ретэ с любопытством вытащил ее и, усевшись возле окна, приступил к изучению. Что ж, похоже, книга заслуживала внимания. Во многом она совпадала с рассказами Лео. Любопытство вызвало уязвимость к серебру, это было известное поверье, но Лео об этом ничего не говорил, да и Винсент не спрашивал. Однако дворянин видел, как оборотень без проблем брал его в руки, хотя с его ловкостью вполне возможно, что он научился как-то обходить правило. Или это из-за того, что он альфа? А может, это просто предрассудок, и автор книги ошибся. В книге, к удивлению, оказалась информация об известных семьях с чертами и общими характеристиками, присущими им. Информация о Тенобрисах тоже нашлась. «…Род магов, получивший свои силы в результате долгих экспериментов… Они опасны, в первую очередь, своим магическим потенциалом: все чистокровные представители этого рода наделены способностями высших магов. Одна из древнейших семей, своеобразные аристократы среди оборотней… Но у них имеется крайне существенный недостаток: они почти не подпускают к себе чужаков. Обращают людей крайне редко, и лишь одаренных и способных, которых ценят и которым полностью доверяют… Всех оборотней, в том числе и обращенных, считают своей семьей, рьяно их оберегают… В результате, все члены стаи чрезвычайно опасны, но сама стая всегда была очень малочисленна… Считается истребленным».
– Интересно? – раздался знакомый голос прямо возле уха Винсента.
Дворянин нервно дернулся.
– Лео? А ты что тут делаешь?
– А ты как думаешь? Чем можно заниматься в библиотеке? – усмехнулся оборотень.
– За мной пришел?
– Вообще-то, почитать. Я довольно часто здесь бываю. Если помнишь, мне нужно восстанавливать восьмидесятилетний пробел в истории.
– А… Вот как, – протянул Винсент.
Лео уселся напротив.
– Он был не самым худшим охотником, – произнес он, кивнув на книгу.
– Ты знал автора?
– Ага. Это он поймал меня по приказу лорда. Но я как-то сталкивался с ним чуть ранее. Знаешь, он был не таким уж и плохим человеком для охотника. По крайней мере, в нем не было жестокости, он не издевался над своей добычей, не мучил ее. Все было честно: охотник и зверь. И тогда, я уверен, инициатива запереть меня в башне шла уж точно не от него. Он бы просто убил. Как ни странно, на него я не держу зла. Он был искренен.
– Значит книга правдива? – прервал образовавшееся молчание Винсент.
– Да, практически. Я нашел ее еще при первом посещении.
– Там есть твоя фамилия, ты не боишься?
– Нет. Думаю, этих книг не очень много. Понятия не имею, как она оказалась здесь, хотя он много кочевал, работа такая. Да и откуда этот человек, я тоже не знаю. Ко всему, люди редко читают нечто подобное.
– Что насчет серебра?
– Правда.
– Но я же видел, как ты беспрепятственно брал его в руки.
– Перчатки.
– Их не было!
– Ты в этом уверен? Не забывай, я еще и маг. Я всегда беру их, если знаю о возможности контакта с этим металлом.
– Значит, тебя можно убить только серебром?
– Не обязательно. Просто это самый распространенный способ. Остальные особо не применишь. Ну, скажем, оборотня может убить оборотень. А еще есть особое оружие, от которого никто не защищен, но оно встречается очень редко. Особые изуверства даже упоминать не хочется. В конце концов, я могу умереть просто от старости, срок жизни у меня почти такой же, как и у человека.
После этого разговора шли тихие невзрачные дни, пока в один день Лео чуть ли не силой потащил Винсента в лес.
– Ты что творишь? – воскликнул Ретэ.
– Что? – Лео перестал стягивать с себя рубашку и обратил свое внимание на аристократа. – Просто хочу побегать.
– Совсем сдурел? Здесь же полно охотников. Хочешь, чтобы тебя на ковер пустили?
– Кто кого еще пустит? – усмехнулся оборотень.
– Эй! Я тебе здесь бесчинствовать не позволю. Не трогай людей. Не хватало, если еще слухи пойдут. Тогда могут приехать совсем другие охотники.
– Ладно, ладно… Но где же мне гулять? Не в городе же!
– А это так необходимо? – спросил Винсент.
– Не обязательно, – ответил Лео. – Но это часть меня, моего существа. Иногда ее стоит выпускать на волю.
– Ладно, – смирился Ретэ. – Пойдем в глубь чащи и будем надеется, что нам не встретится какой-нибудь незадачливый охотник.
Винсент и Лео потратили много времени, пробираясь в глубь леса, пока дворянин не удовлетворился, что они зашли достаточно далеко. Это было как раз вовремя, потому что Лео начинал раздражаться.
– Наконец-то, – бросил он, перед тем как обратиться и скрыться среди деревьев.
Винсент же попытался охотиться, но не очень удачно. Он остановился возле ручья, когда вернулся Лео. Маг уже вернулся в человеческое обличье и оделся.
– Ты мне всю дичь распугал, – буркнул вместо приветствия Ретэ.
– Неправда! Я тут невдалеке от тебя поймал прекрасного зайца.
Дальнейшая совместная охота пошла на лад. Охотиться с Лео было одно удовольствие, его нюх был острее, чем у собак.
– Винсент, – окликнул дворянина маг, когда они сидели на бревне поваленного грозой дерева возле небольшой поляны.
– Что?
– Поиграй со мной?
– Чего?
– Ты же умеешь драться.
– Да, но помниться, когда я столкнулся с тобой, ты меня чуть в озере не утопил.
– А вот не надо было меня выводить! – взъелся Лео. – Ну, давай. На этот раз никакой магии, так ведь не интересно.
– Хочешь, чтобы я на тебя с клинком бросился? Зачем тебе это вообще надо?
– Можно и так. У меня при себе, правда, только охотничий нож. Но так даже лучше, привычней. А вообще, мне просто скучно: волком я побегал, а больше пойманной дичи мы просто унести не сможем. Но тебе это будет очень даже полезно. Тренировка лишней не будет.
– Буду я потом свои кости по лесу собирать.
– Оборотни тоже уязвимы. Мне ли не знать.
– Ладно. Здесь хотя бы реки нет, а то что-то не очень хочется, чтобы все было как в прошлый раз.
– Пф… Я не такой предсказуемый.
– Вот этого-то я и боюсь.
Драться они все-таки решили в рукопашную. Лео был ловким и быстрым, Винсент все никак не мог поспеть за ним. Для него это была лишь легкая забава, а вот Ретэ приходилось напрягать все свои силы. Дворянин снова начал вспоминать свой горький опыт в заброшенном замке. Тут он заметил: осознанно или рефлекторно, но маг двигался очень похоже. С каждой минутой Винсент в этом убеждался. Выждав момент, дворянин решился рискнуть. Кто бы мог подумать, что получиться так удачно! Ретэ удалось сбить оборотня с ног и прижать к земле. В зеленых глазах мелькнуло удивление, а потом восхищение.
– Ты меня поймал. Как? – с интересом спросил Лео.
– Ты более предсказуем, чем кажешься. Я просто сопоставил ситуацию с предыдущем небольшим опытом.
– Предсказуемый… Неужели старею?
– Сто с лишим, не удивительно, – усмехнулся Ретэ.
– Да уж, непривычная поза. Может отпустишь?
– Мстить не будешь?
– Нет.
Ретэ отпустил мага, и теперь они просто лежали вместе на траве.
– Послезавтра тебе следует держаться от меня подальше, – напомнил Лео.
– Полнолуние. Я помню, – ответил Винсент. – А кто хвастал, что может держать себя в руках?
– Я не теряю разум. Но такое искушение…
– Обратить каждого встречного?
– Это не так! – обиделся Лео.
– Желание обратить меня не исчезло?
– Только усилилось.
– Почему ты этого хочешь?
– Потому! Надоело быть единственным в своем роде! – похоже, оборотень разозлился.
– Ты давно мог это сделать.
– Чтоб мне всадили нож в спину? Никогда не стану обращать того, кому не верю. А ты… Свалился мне на голову… Почему я тебе верю? Не знаю! Инстинкты или еще что, да мне все равно. Доверяю и все!
Лео понял, что взболтнул лишнего и отвернулся в другую сторону.
– Поедем вместе в столицу? – произнес через какое-то время Винсент.
– А? – Лео повернулся и удивленно уставился на друга.
– Ты ведь туда собирался, да? Мне тоже хватит уже отсиживаться без толку. Здесь мне ничего не получить.
– Хорошо, – маг улыбнулся. – Мы еще заставим Поларис склониться перед нами.
– Ммм… Насчет послезавтра… В общем я не против.
– Что? – Лео изумленно посмотрел на друга, затем его лицо омрачилось. – Если ты чувствуешь себя обязанным мне, то не надо, не так…
– Я тебе много задолжал, но так бы рассчитываться не стал.
– Жалеть тоже не надо.
– Это не жалость. Я… Скажем так, я хочу изменить свою жизнь. Такое бессмысленное существование, мне уже давно следовало уехать из города.
– Не слишком уж кардинально ты решил все изменить?
– Я так долго со всем тянул. А теперь, если менять, так уж все! Знаю это на меня не очень похоже, но я так хочу.
– Переезд в город – это одно. Винсент, я помогу тебе и как человеку. Но оборотничество? Ты понимаешь, на что идешь? Нужно ли тебе это по-настоящему? Ведь обратной дороги не будет.
– Лео, ты знаешь, а ты, наверное, мой первый настоящий друг. И, может совсем немного, но я стал тебя понимать. Я тоже тебе доверяю.
– Подумай хорошенько, время еще есть.
– Я свой выбор сделал, от него не откажусь. А вот ты решишься?
– Еще как! Я не стану упускать такого случая. Но ночью остановить меня ты уже не сможешь…

21:02 

Юг и Север. Глава XV

Глава XV
Клыки оборотня


– Ты уверен? – который раз за день слышал этот вопрос Винсент.
– Как же ты меня достал… – взъелся дворянин. – Да, уверен! Абсолютно! Точно! И твои попытки меня отговорить только подогревают уверенность.
– Я всего лишь не хочу, чтобы ты до конца своей жизни жалел о поступке, совершенном в порыве эмоций.
– Отстань уже от меня. Твоя забота мне дико надоела.
– Ладно, потом даже не думай жаловаться! – буркнул Лео и вышел из комнаты.
Винсент облегченно вздохнул. Упрямый оборотень не давал ему прохода со вчерашнего дня. Ну хотя бы маг поделился с ним информацией. Во-первых, после обращения происходят внешние изменения человека. «Изменения не большие. Иногда даже они незаметны. Но вот, боюсь, с тобой это все-таки броситься в глаза. Но ничего страшного» – как-то так сказал Лео и добавил что-то про особенности семей. Конкретики от него, естественно, не добьешься. Во-вторых, «Обращаться ты сможешь только по прошествии месяца, до этого даже не мечтай! Нестабильно и опасно. И, не забудь, на тебя будет действовать родовое ограничение. Я уже упоминал тебе про условия, необходимые для обращения. Для кого-то это прыжки через пни, или воткнутый в землю нож, или еще что-нибудь в том же духе. В моей семье это ограничение связанно с местом превращения: перекресток, любой. Не самое худшее, на мой взгляд, прародительница постаралась на славу. Про исключения из правил я тебе тоже говорил: полнолуние, и если сможешь занять мое место». Да, пожалуй, немного неудобно, но что поделаешь. В-третьих, «Про тень не забывай, в волчьей форме она тебя выдает. Тут уж извини, особенность обращенных». И последнее, «Как ни крути, судьбы наши переплетутся. Альфы имеют влияние на других членов стаи, не безграничное, конечно, но все же. Но можешь радоваться – здесь я ничего не умею. А еще если я погибну, так и не оставив наследников, альфой станешь ты». Ну вроде помирать никто не собирается. Лео вон какой живучий.
«И что он так взвился, – думал Винсент. – Почему-то мне кажется, что он волнуется намного сильнее меня».
Луна ярко светила в небе, когда Винсент услышал за своей спиной голос:
– Последний ответ?
– И кто говорил, что ночью церемониться не будет? – улыбнулся дворянин. – Я же говорил, надоел уже со своими вопросами. Все в силе.
– А я больше вопросов задавать и не буду, – произнес маг, спрыгивая с окна и подходя к Ретэ.
Сейчас Лео как никогда был похож на хищного зверя. Сделав пару кругов вокруг жертвы, оборотень подтолкнул Винсента и повалил на кровать.
– Что, прямо здесь? – спросил Ретэ.
– Не спорю, в какой-нибудь чащобе это было бы более эффектно, но не практично, – усмехнулся Лео. – Тащить тебя назад будет слишком утомительно, да и наткнемся на кого, потом проблем не оберешься. Хлопотно все это.
Оборотень наклонился. Его дыхание обжигало шею. Лео медлил.
– Может поторопишься? – бросил Винсент.
– Замолчи и лежи смирно, – огрызнулся в ответ оборотень.
– Надеюсь не до утра, – усмехнулся Ретэ. – Откуда вдруг взялась такая робость?
– Ты даже сейчас на ссору нарываешься. Я же сказал тихо! Ты… ты… В общем я раньше никого не обращал, – произнес Лео слегка покраснев.
– Что?! Хочешь сказать, что я…
Договорить Винсент не успел. Оборотень, наконец-то, решился, и острые клыки впились в шею дворянина.
– Мог бы и по аккуратнее, – буркнул чуть позже Ретэ, полусидя на постели и прижимая платок к ране. – Зачем так сильно-то?
– Что б наверняка, – фыркнул в ответ Лео.
– Убить меня хочешь, – прошипел Винсент.
– Бывает иногда, но сейчас просто хочу, чтобы ты вошел в мою семью.
– Стаю, хочешь сказать.
– Не люблю это слово, оно охотничье.
– Значит, я первый?
– Да, тебя это так удивляет? Я же говорил, что не обращал людей.
– Не припомню. Почему не делал этого раньше?
– Потому что просидел восемьдесят лет в башне.
– А до этого? – у Винсента начинала кружиться голова.
– Не получилось, – тихо произнес Лео. – У меня были веские основания вести себя осторожно.
– Тогда по… – договорить Ретэ, не смог. Сознание помутилось.
Дальнейшие события были закутаны дымкой. Сначала Винсент ощущал небольшой холод. Но он все разрастался и разрастался, превратившись в жуткий обжигающий мороз. Тьма и пустота. Сердце наполнено страхом. Мрак и холод. Винсент бродил, но выбраться из тьмы не мог. Пока не заметил тонкую серебряную нить. Попытка схватить, но она постоянно ускользает, едва успеваешь улавливать ее движения. Бесполезно… Винсент отчаялся, но внезапно неизвестным образом обнаруживает нить у себя в руках. Холод отступает, его место занимает живительное тепло. Нить уже не нить, а лента, что становиться все толще и все плотнее обвивается вокруг тела дворянина. Тепло обращается в жар, выжигающий каждый миллиметр тела.
В бреду Винсент слышал чьи-то голоса, чувствовал ладонь на своей голове. В сознании возникали бесчисленные образы, то вновь все погружалось во тьму. Винсенту запомнился лишь один. Очень смутно он увидел девушку с длинными черными волосами, дерзкими зелеными глазами. До дворянина доносился ее звонкий веселый голос. «Позаботься о моих детях, теперь ты такой же как и они» – вот, что она сказала. Улыбка… такая знакомая… И снова тьма…
Винсент открыл глаза. Голова кружилась, тело испытывало жуткую усталость. Ретэ попытался сдвинуться, когда услышал голос:
– Молодой господин, слава всевышнему, вы очнулись.
– Маргарет, это вы, – произнес Винсент.
– Тише, тише, не тратьте много сил. Какое счастье, что вы, наконец-то, открыли глаза. Эта странная болезнь, по-видимому, отступила. Вы целых два дня пролежали без сознания. Врач не понимал, что с вами происходит. Но теперь все обязательно образуется. Пойду, сообщу радостную весть вашему отцу. И вы, наверное, голодны? Принесу вам бульона.
– Спасибо, Маргарет. Но почему вы говорите шепотом?
– Не хочу разбудить вашего друга.
Тут только Винсент заметил, что в комнате находился еще один человек. Вернее оборотень. Он дремал в кресле, в углу комнаты. Вид у него был потрепанный и усталый.
– Такой хороший мальчик, – продолжила Маргарет. – Все эти дни он не отходил от вашей постели, всячески старался помочь доктору, утешал нас всех. Что бы мы без него делали? Ну, я пойду, а то так вас голодом заморю.
Винсент проводил ее взглядом. Как же сильно ломило тело. Вид у него, наверное, просто ужасный. Дворянин встал и, медленно пошатываясь, начал пробираться к зеркалу. С изумлением Ретэ уставился на собственное отражение.
– Не беспокойся, это единственные внешние изменения, – услышал он ровный баритон за своей спиной.
Винсент пошатнулся. Лео подхватил друга, не давая ему упасть.
– Рановато ты решил встать на ноги, – произнес он, дотащив и уложив дворянина обратно в постель. – Я тебе еще дня два вставать не позволю.
– Два дня! Это долго.
– Ничего, потерпишь. И не так и много. Обращение может длиться больше недели. Тебе принести зеркало?
– Не откажусь.
Оборотень быстро исполнил свое предложение, и теперь Винсент внимательно изучал свое отражение. Так непривычно. Волосы… Длина осталась прежней, но вот цвет из русого превратился в насыщенный черный, совсем как у Лео. Но это было не единственным изменением. Вместо синих глаз в зеркале отразились горящие изумрудные.
– Тут уж извини, но так происходит всегда. Если бы были темные волосы, то было бы почти незаметно, но вот с тобой… Что ж остается надеется, что люди не станут вдаваться в подробности твоей страшной неожиданной болезни, – произнес оборотень, а затем немного погодя добавил. – Ну и как?
– Непривычно.
– Мне тоже. У тебя были красивые глаза. Но тебе все равно к лицу, хотя, признаться, ты теперь выглядишь немного мрачновато.
– Спасибо за комплимент, – усмехнулся Ретэ.
– Что ж поделать, такова особенность членов моей семьи, отличительный окрас так сказать.
– Я тебе не родственник.
– У оборотней семья не ограничивается кровью. Обращенные – тоже часть семьи. Вся стая семья. Но как я уже говорил, слово «стая» я не люблю употреблять, не звери же мы какие. Так что теперь ты член моей семьи!
Винсент вздохнул.
– Общеизвестное понятие это все равно не меняет, – буркнул он. – Кстати, ты действительно провел эти два дня со мной?
– Практически. Утром после полнолуния пришлось уйти – меня не должны были застать у тебя в комнате, пошли бы подозрения. Пришлось оставить тебя одного на несколько часов. Зато потом смог спокойно находится рядом с тобой.
– Разве была необходимость? – удивленно спросил Винсент.
– Я просто волновался. Не хотел, чтоб ты был один в такое время. Как старался, пытался смягчить твою боль, но сложно сказать, насколько хорошо у меня получалось.
– Значит, я все-таки стонал во сне.
– Да, второй день был самый худший, – лицо Лео исказилось от плохого воспоминания.
– Спасибо, что был рядом, – Винсент улыбнулся.
– Как же я мог оставить дорого друга, – ответил маг. Ах, да! Чуть не забыл. К тебе заходил какой-то столичный приятель, – голос Лео стал более бодрым. – Он настойчиво пытался к тебе пробиться. А когда узнал, что ты болен, очень забеспокоился.
– Столичный? Интересно кто?
– Его имя Элегетти.
– Анри? – изумился Ретэ. – Не ожидал, что он и правда приедет.
– Это не тот ли тип, что подбил тебя заключить пари?
– Он самый.
– Возможно, ты будешь злиться. Знаешь, я был весь на нервах и, стоит признать, слегка перегнул палку. Хорошо, что твой отец все уладил. Этот тип обещал зайти через несколько дней.
– А когда он приходил?
– Вчера.
– Ясно. Но что же мне делать целых два дня?
– Спать и набираться сил. И только попробуй встать! Будешь капризничать, привяжу к кровати.
– Ладно, ладно. Можешь хоть книгу принести?
– Нет, я сказал, спать!
– Ты превращаешься в заботливую наседку, – фыркнул Винсент.
– Поговори мне еще. Я хочу, чтоб ты как можно скорей встал на ноги, а для этого нужно отдыхать!
– Скучно.
– Я могу рассказать что-нибудь.
– Сказки на ночь? – усмехнулся Ретэ. – Лучше расскажи что-нибудь о себе. Мы же вроде как семья.
На удивление Винсента, Лео не стал возражать.
– Хорошо, – произнес он. Я расскажу, расскажу тебе все.

20:04 

Юг и Север. Глава XVI

Глава XVI
Кровь


Я родился в Котенвейли – крупный город на юго-востоке Сола. Проходящий мимо него южный торговый путь обеспечил городу быстрые рост и развитие, а мягкий климат способствовал богатым урожаям. Моя семья жила в небольшом поместье недалеко от города. Рядом с городом, как раз вблизи нашего дома, находился небольшой пояс гор. Он прекрасно защищал наше поместье с запада. Родовой усадьбой мы назвать наш дом не могли – жили мы там только три поколения. Но мы надеялись остаться здесь – это место было нам родным. У нас был весьма неплохой доход – мы владели хлопковыми полями и были его главными поставщиками в городе. Это богатство нас и сгубило. Кто бы знал…
Местные жители знали, кто мы. Из-за этого нас побаивались, но не преследовали. Крестьяне рассуждали просто: раз мы никого не трогаем, то и им нет до нас никакого дела. Собственно, поэтому долгое время мы сосуществовали вполне мирно. Я могу досаждать тебе излишними подробностями, но я боюсь что-нибудь упустить. Я хочу, чтобы ты смог взглянуть на всю картину нашей жизни целиком.
Что ж, теперь, собственно, перейдем к моей семье. Для оборотней наша семья была небольшой. Просто мы всегда тщательно отслеживали за тем, кого впускаем в нашу семью. Главой семьи и альфой тогда была моя мать – Фрида. Прекрасная, гордая, решительная женщина. Правда, иногда она была немного вспыльчивой. Самое главное для нее в жизни была семья. Мой отец, Хайме, был из дворянской семьи с соседней провинции. Магом он не был. Влюбившись в мою мать, он отказался от титула и принял имя нашего рода. Таковы были устои моей семьи, создаваемые с целью во чтобы то ни стало сохранить родовую фамилию, ведь альфами становились независимо от пола. Так что это был вполне разумный обычай.
А знаешь, я ведь не был наследником. У меня была старшая сестра, Зои. Она должна была стать следующей главой семьи. Поэтому ее воспитанию и образованию уделялось очень много внимания. А вот я, стоит признаться, был очень избалованным ребенком. Мне давали значительно больше поблажек, чем моей сестре. Из-за этого мы иногда ссорились с сестрой. Но чаще мы вздорили из-за всяких глупостей. Бывало дрались. Но, несмотря ни что, я любил свою старшею веселую и сильную сестренку, кстати, она была старше всего лишь на три года, а она любила своего младшего братика.
Еще с нами жил младший брат моей матери – Лайл. Вот уж бесшабашный парень. Весельчак и выпивоха. Моя мать часто злилась из-за его выходок. Если быть честным, воспоминания о нем у меня остались расплывчатыми.
Вот в такой обстановке я рос. Мама была строгой и уделяла много времени нашему с сестрой образованию. С папой мы часто бродили по соседним горам. Ну, а дядя брал нас с собой в город. Из-за этого, он, правда, иногда получал нагоняй от мамы, потому что не всегда водил нас в места, предназначенные для детей.
Какое же это счастливое было время, полное обычной мирной жизни и любви. Сейчас мне все чаще кажется, что это все было далеким сладким сном.
Первый удар был нанесен, когда мне было девять лет. Одним зимнем вечером кто-то убил моего дядю. В тот день Лайл ошивался в городе, ночевать он не вернулся. Но никто сильно не беспокоился, с ним это частенько случалось. Незадолго до рассвета моя мать почувствовала боль своего брата. Наш дом всполошился. Нас разбудили и велели никуда не высовываться из дома, пока родители не вернутся домой. После этого мать с отцом пошли искать нашего дядю. Но было уже поздно. И, кажется, моя мать это уже понимала, когда выходила из дома. Мои родители отчаянно пытались добиться правосудия, но виновных так и не нашли, а вернее и не хотели искать. Мол паренек был легкомысленный и вот погиб в какой-нибудь пьяной драке или был прирезан каким-нибудь ревнивым рогатым муженьком. Но ходили совсем иные слухи. Два года до этого в городе поселился один столичный аристократ. Видимо, он чем-то не угодил королю, если ему пожаловали земли так далеко. Собственно, он стал заниматься выращиванием хлопка, но ему было мало того, что у него было. А наша семья стояла у него на пути. Собаки, у которых даже титула не было! Небольшое противостояние конкурентов скоро превратилось в войну. Но благосклонность чиновников была не на нашей стороне, и все из-за предрассудков и зависти! А после убийства Лайла отношения накалились до предела.
Но, несмотря на все это, мы смогли прожить в относительном спокойствии еще несколько лет. Буря разразилась спустя шесть лет, уничтожив все, что мне было дорого.
Я очень хорошо помню тот день, он отчетливо вырезался в моей памяти. Мы с Зои выполняли небольшое поручение в городе. Мы быстро справились с работой и просто гуляли, веселились, поддевали друг друга. Зои… К этому времени она стала очень красивой, привлекательной девушкой. За ней вилась толпа поклонников, но сердце ее было свободным. Многие пытались покорить ее. Чьи-то попытки вызывали умиление, чьи-то были забавны… Но, к сожалению, были и другие. Так уж получилось, что Зои привлекла внимание сына того самого аристократа. Вот уж точно, яблоко от яблони не далеко упало. Этот человек к тому моменту разбил сердце и судьбу уже не одной девушки. Он был недурен собой, да еще и положение… Несчастные легко сдавались. Но моя сестра не была такой глупой дурочкой. Она не принимала ухаживаний этого человека и открыто его презирала.
В тот день так получилось, что я ненадолго оставил сестру. Зачем… зачем я это сделал! Все могло быть по-другому… Когда я шел к нашему оговоренному месту встречи мимо меня прошел этот человек. А за ним отчетливый шлейф запаха… запаха крови… родной крови… ее крови. Предчувствуя беду, я бросился вперед. То, что я увидел… Я никогда этого не забуду. Сестра… моя сестра… милая Зои… Она лежала на земле такая красивая и неподвижная… На ее лице застыло удивление. Как выяснилось, удар был со спины. Кровь… кровь была повсюду. Я упал и дотронулся до еще теплого тела. Я наделся, что еще не все потеряно, но эта была глупая надежда. Дыхания не было и сердце уже не билось. Зои… Наша короткая жизнь проплыла перед моими глазами. Та, с которой я играл и дрался, та, с которой делился радостью и горестями, та, которой рассказывал о своих детских переживаниях и влюбленностях… Все это поглотил мрак…
В тот вечер, когда мы оплакивали наше солнце, пришли они… Они забрали моего отца и обвинили в убийстве этого ублюдка. Конечно! Здесь правосудие постаралось на славу! А вот тому бы человеку, естественно, все бы сошло с рук, не будь он убит. Что значит слово щенка против слова дворянина? А как нас, так всегда пожалуйста. Кто мы? Всего лишь бешенные псы, одним больше, одним меньше… Им было все равно, все равно, что эта тварь заслужила смерти! Хах, а знаешь что? Они ошибались. Мой отец не убивал его… Они наказали невиновного, свалив все на самое очевидное… Но они были близки к истине… Тот, кто подписал окончательный приговор моей семье был я сам…
Моя бездыханная сестра лежала на холодной земле. Из моих глаз лились слезы. Не знаю сколько прошло времени, прежде чем я взял серебряный кинжал, от которого умерла моя сестра. Я встал и пошел. О… Я знал куда иду, и то, что собираюсь сделать. Тот, кто посмел пролить нашу кровь, расплатиться за нее своей… Око за око, зуб за зуб. Виновный умрет. Серебро прожигало руку, но все мои чувства были притуплены. Мне было все равно, что со мной станет потом… В тот день я впервые в жизни пролил чужую кровь. И знаешь… Рука у меня не дрогнула. Я упивался его смертью…
Я не думал о последствиях. Из-за моего безрассудства и несдержанности я, в конце концов, потерял все. Если бы я не стал тогда спешить… Может, мы смогли бы расквитаться с обидчиками и сбежать… Этот человек был бы наказан, а мы бы могли спастись… Бессмысленно гадать, прошлого уже не вернуть.
Так нас осталось двое. Моя мать не смогла оправиться от потрясения. Семья была для нее самым важным жизни… В один момент потерять мужа и дочь… Как альфа, она чувствовала их боль в их последний момент жизни… Она не выдержала. Ее глаза всегда пылали жизнью и энергией, а теперь они стали холодными и пустыми. А я… Я не мог ее поддержать…Я даже глаз поднять на нее не мог. Ведь это я, я собственными руками решил судьбу своего отца и обрек на ад свою мать. Осознавать это было невыносимо больно… Во мне пылала ненависть: я ненавидел аристократа, его гнусного сына, несправедливых чиновников и больше всего – себя. Наш, когда-то наполненный счастьем, дом превратился в дом тоски и призраков ушедших лет. И все чаще мне казалось, что я их слышу.
«Лео, давай я научу тебя как завоевывать сердца девушек. Тебе требуется для этого не так уж много усилий. А с дядиной помощью никто перед тобой не устоит! Только маме не говори, а то она опять будет ругаться, а у нее рука тяжелая…»
«Эй, братик, не отлынивай. Эх, ты такой талантливый, но в тоже время такой нетерпеливый. Давай я покажу как надо…»
«Зои! Лео! Сейчас же прекратите ссору! Вы вообще слышите своего отца? Зои отпусти своего брата, ты его сейчас задушишь! А ты перестань тянуть сестру за волосы, ты все выдерешь! Вы наказаны, о прогулках в ближайшие дни и не мечтайте. И не надо на меня смотреть вот такими умоляющими глазами, я не изменю своего решения…»
Да, дом, наполненный призраками… Только двое из них еще дышали. Но в один день лицо моей матери изменилось. Оно стало таким как раньше, утратило свое безразличие. В этот день она, волнуясь, попросила собрать ей одной травки, которая росла высоко в горах. Я был рад произошедшим улучшениям и, конечно, согласился выполнить пустячную просьбу. Она собрала мне сумку и сказала не торопиться, подольше насладиться дикой природой, глотнуть свежего оздоровительного воздуха. Перед тем как я ушел, она крепко обняла меня и, поцеловав, тихо прошептала:
«Запомни, милый, ты ни в чем ни виноват. Ты всего лишь пытался защитить нас. Я люблю тебя, Лео. А теперь иди».
У меня было плохое предчувствие, но я послушался. Мама… она словно прощалась… Да, лесная свежесть подействовала на меня хорошо. Уныние начало отступать. Когда я вскарабкался по склону горы, я почувствовал сильный подземный толчок. Это было похоже на отголосок землетрясения. Тут у меня подкосились ноги, но вовсе не из-за этого.
Знаешь, как наследуется сила альфы? Это своеобразное перерождение оборотня. Но знаешь, что этому непременно сопутствует? Верно, смерть. И наследник словно переживает ее вместе со своим предшественником. Сердце бешено стучало, в боку разливалась боль. Ощущение, словно жизнь капля за каплей вытекает из тела. И вот возникли образы. Я стою перед нашим опустевшим домом, предо мной люди. Их лица искажены в злобной усмешке. Это охота… А я – зверь, загнанный в угол зверь, раненный и отчаявшийся… Во главе них – он… алчущий и ни во что не ставящий чужие жизни… Ты поплатишься, ответишь за все, как твой сын! Заплатишь за всю кровь, что твоя проклятая семья пролила. За дорого Лайла, за мою дочь, за любимого Хайме. Это будет последнее, что я сделаю. Пускай… Падая в пропасть, я заберу с собой вас. Вы никого больше не заставите страдать… Все оставшиеся силы и жизнь обратятся против них…Земля и огонь обрушатся на виновных. Лео… Лео… Прости меня… Я такая эгоистка… Я бросаю тебя совсем одного… Прости меня… И… Живи… Найди свою дорогу…
Я очнулся рано утром. Я превратился в альфу, но альфу без стаи. Последний из древнего рода… Нет! Нет… Просто одинокий и растерянный подросток…

21:01 

Юг и Север. Глава XVII

Глава XVII
Сердце


Первое, что я сделал – это направился туда, где раньше был мой дом. Это был первый, плохо осознаваемый порыв: вернуться в свое родное убежище. Уже на подходе к опушке леса я увидел огромное количество поваленных деревьев, но я упрямо шел дальше. Я должен был увидеть все своими собственными глазами. Огромная груда обломков и глыб – все, что осталось от того места, где я вырос. Это был эпицентр катастрофы, вызванной древней магией и отчаяньем. Я был уверен, что землетрясение коснулось и окраин города. Но возвращаться сюда было огромным риском. Я услышал приближающиеся шаги, но я был слишком неосторожен, и они заметили меня. И я сбежал… Я бежал со всей возможной для меня скоростью, а вдогонку мне кричали: «сын ведьмы», «проклятый зверь», но это лишь малый пример ругательств, что тогда летело в меня. Благо, преследовать они меня не смогли – это была лишь неорганизованная кучка плохо вооруженной толпы.
Было абсолютно очевидно, что оставаться в родном городе я не мог. И я, теперь уже со всей осторожностью, побрел по дороге, ведущей вглубь страны. Из-за дикого страха я долгое время шел окольными путями и заросшими тропами. Местные помнили кто я, а даже если не знали в лицо, моя внешность привлекала к себе внимание. После всего, что произошло, на чью-либо благосклонность рассчитывать было просто глупо. Тогда я, и правда, был похож на испуганного зверя, на которого объявлена охота. Но чем дальше от родного края я уходил, тем спокойнее мне становилось.
В итоге я добрался до Небула – этот город был значительно больше моего, и в нем можно было легко затеряться в толпе. Моя мать предусмотрительно оставила мне все сбережения в сумке, а также передала наш фамильный медальон. На эту сумму можно было прожить безбедно пару месяцев. Однако рано или поздно они все равно закончиться. Значит, нужна работа. Признаться, стал искать легкого заработка, потому обжился в весьма пестрой компании. У меня была природная ловкость и сила, но большим недостатком значилось отсутствие какого-либо опыта. Но я смог влиться в среду искателей с большой дороги. Хотя, если честно, вначале было не очень-то легко. Была пара неприятных эпизодов. Пожалуй, это было закономерно, особенно для пятнадцатилетнего неопытного паренька с несколько смазливой мордашкой. Не трудно догадаться, куда меня попытались затащить в первую очередь. Зря они… Товар им попался строптивый, а один из них даже поплатился за эту историю жизнью. Сдерживающих барьеров у меня давно уже не было. У меня было лишь одно желание – выжить. И я особо не задумывался над тем, что нужно сделать. Просто делал… Что я тогда только не вытворял… Я брался не за все подряд, но сильно не выбирал. Я не горжусь тем, что тогда делал, но совесть меня тоже не особо мучает. Ты сейчас говоришь, что я безрассудный. Чтобы ты сказал обо мне тогда… Бурное было времечко…
Так или иначе, время текло, я вырос и немного успокоился. Я нашел себе постоянное жилье и место работы в небольшой аптекарской лавчонке. Ее хозяин во мне души не чаял. Для него я был милым, энергичным молодым человеком, усердно подходящим к работе. Но главное, что он трудился за весьма скромную плату. Так было днем… Вечером я становился совершенно другим. Теперь к ночной работе я относился придирчиво, теперь я мог себе это позволить, у меня уже была определенная репутация. В противоположной части города от моего дневного жилья в одной таверне я находил себе работенку. Теперь я был осторожен и тщательно заметал следы. День и ночь, и, казалось, две совершенно разные личности, что на самом деле составляли одного человека. Такая жизнь меня вполне устраивала. Меня ни что не удерживало в городе, и если бы возникли проблемы, я просто перекочевал бы в другой город. А еще, в нескольких местах у меня были небольшие тайники со всем необходимым на крайний случай. Вот так я и жил, пока не встретил ее…
Это была весьма оригинальная встреча. Как всегда, в один из вечеров я объявился в выше упомянутой мною таверне. Все было как обычно, разве что к нам забрел какой-то неопытный юнец. Я не обращал на него внимания и собравшуюся возле него компанию. Разведут его, а мне плевать, я таким занимался, лишь когда с делами было все совсем тоскливо. Через некоторое время они устроили состязание по фехтованию. О, даже что-то новое… Но интереса не было, этой ночью у меня была встреча. Так что, я просто сидел и коротал время за кружечкой – другой. И как только эти лисы затащили меня в свою игру? А, кажется, они надоумили того мальца бросить мне вызов. Ну, слово за слово, почему бы и не развлечься перед дорожкой? И вот, передо мной предстал этот паренек: густые длинные каштановые волосы, собранные в аккуратный хвост, изящные, даже немного женственные черты лица. Комплекцией он был похож на меня. Ну что, поиграем? К моему удивлению, парень оказался лучше, чем я думал. Признаться, я не мастер фехтования, для драк на расстоянии у меня всегда в запасе была моя магия. А в ближнем бою я весьма неплох. Но этот паршивец… Он был хорош, выбил клинок из моих рук. Думал, что на этом все закончиться… А вот не угадал. Я всегда ношу с собой небольшой кинжал, с которым чувствую себя намного уверенней, чем с мечом. И вот я увидел его растерянное лицо, когда я быстро и ловко приставил острие к горлу. Азарт, ну и, пожалуй, выпитое, заставил кровь бурлить. Я дал ему еще один шанс, показать на что он способен. На этот раз он не был столь беспечен, но все равно мне не ровня. Когда я прижал его еще раз, от меня не ускользнула одна интересная деталь. Я усмехнулся и отпустил его, вернувшись в излюбленный угол. До меня доносились отголоски поздравлений. Все же он не плохо показал себя. Я расспросил хозяина об этом типе. С некоторых пор этот парень иногда появляется здесь, редко, но все же… В основном, он объявлялся днем, потому-то я его раньше и не видел. Парень не стал долго задерживаться и поспешил уйти. А я последовал за ним. Убедившись, что никого рядом нет, я окликнул его. Он обернулся и настороженно посмотрел на меня.
«Как зовут?» – спросил я.
«Алек. А вы, кажется, Лео?» – ответил он.
«Да. Алек, я так полагаю сокращение от Александры? Красивое имя. И что же такая симпатичная девушка делает в таком месте совсем одинешенька?» – усмехнулся я.
«О чем вы?» – вспыхнула Алек.
«Глупо отнекиваться. Меня тебе не провести, Александра».
«Просто Алек» – произнесла она. – «Александра – слишком длинно, так же как и Леонард, не так ли? Если это, конечно, ваше настоящее имя».
«Может, и настоящее. Так что же ты здесь делаешь, Алек?»
«Иногда мне становиться скучно» – усмехнувшись, ответила она. – «И так уж получилось, что вышивание меня не привлекает».
«Вот как. А не страшно вот так бродить по ночному городу?»
«Я могу за себя постоять».
«Я сильнее тебя».
«Это угроза? Хотели бы что-то сделать – сделали бы уже. Тебя просто гложет любопытство».
«И то верно. Как жаль, что у меня сегодня нет времени. Надеюсь еще встретимся» – бросил я на прощание.
И мы встретились еще раз… А потом еще… Впервые мне кто-то был настолько интересен. Алек… Она была такой необычной. Однажды я случайно заметил, что у нее передо мной долг, как перед победителем в нашем небольшом состязании при первой встрече. Такой обычай действительно иногда ходил в быту. Собственно, я вспомнил его просто так. Она спросила, чего же я хочу. Денег? Я отрицательно махнул головой и сделал задумчивое лицо. Она усмехнулась. А потом сделала то, чего я никак не ожидал: притянула меня к себе и поцеловала. А потом, довольно посмотрев на мое изумленное лицо, засмеялась и воскликнула:
«Теперь в расчете!»
Постепенно мы начали лучше узнавать друг друга. Меня интересовало, где она смогла научиться фехтованию. Оказалось, давным-давно она тайком бегала к одному старому знакомому вояке. Она долго докучала ему, пока бедолага, наконец, не согласился обучать девочку. После этого он ни разу не пожалел о своем решении…
Мы часто встречались и бродили по городу. А когда расставались, я не пытался следить за ней. Это девушка внушала огромное восхищение и уважение, и я не собирался лезть в ее тайны, благо у меня и своих хватало. Однако так сложилось, что я все же узнал о том, кем являлась моя подруга. Случилось так, что я взялся за работу, суть которой была в необходимости выкрасть некое письмо компрометирующего характера у одного лорда. Я незаметно пробрался в кабинет этого аристократа и нашел необходимое. Но тут до меня донеслись шаги, направляющиеся к кабинету, а внизу как раз проходила охрана. Дабы не быть пойманным, я по карнизу перебрался в соседнюю комнату. В комнате было темно. Я уже хотел вздохнуть с облегчением, но тут мне пришлось увернуться от лезвия. Кого же я увидел при свете луны? Моя Алек… На мне был шарф, что закрывал лицо, но первым легким ударом она задела его и он сдвинулся. Теперь ее жгучие черные глаза с удивлением взирали на меня. А я… Я впервые за долгое время растерялся. И сделал то, чего практически никогда не использовал в открытую – применил магию. Простое усыпляющее заклятье.
Это событие оставило сильное впечатление. Но я не мог выбросить ее из головы и однажды, неосознанно, ноги сами меня приносили к старому причалу – месту, где мы часто беседовали и дурачились. Она уже была там – все также одна.
«Какие неожиданные стороны в тебе открылись» – произнесла она.
«Брось, ты всегда знала, чем я занимаюсь» – отмахнулся я.
«Ты знаешь, что я не об этом. Ты ведь маг?»
«Да» – произнес я. – «А если быть точнее оборотень. А ты значит…»
«Да, я дочь лорда» – произнесла она.
Мы молчали.
«И что дальше?» – спросил я.
«Я ничего не говорила о тебе отцу. Да они и не знают, что я что-то знаю. Но, надеюсь, ты больше не полезешь к нам в дом. Я не буду выгораживать тебя в следующий раз».
«Почему сделала это сейчас?»
«Потому что ты, как-никак, стал для меня близким человеком».
«Спасибо. Надеюсь, ты не исчезнешь?»
«Больно много о себе возомнил! Да чтобы я от кого-то бегала! Мечтай!»
«Видимо мне от тебя уже не отвязаться».
И все вернулось в прежнюю колею. Странная мы все-таки была пара. Мы часто спорили, и никто не хотел уступать. Я и не заметил, как все мои мысли стали только о ней. Наверное, впервые я так сильно в кого-то влюбился. И в один прекрасный день я раскрыл свои чувства. Я не был отвергнут, и для нас настали поистине счастливые дни. А еще я все же частенько стал пробираться в ее дом.
В один день я узнал, что лорд хочет выдать свою дочь замуж за одного из младших отпрысков королевского рода. Алек была возмущена: ее мнения никто не спрашивал. Она чувствовала себя словно вещью на торгах. И тогда я предложил ей сбежать, сбежать куда-нибудь далеко, чтобы там спокойно пожениться и жить вдвоем. Она согласилась. Тогда она сказала, что ни за что не останется в доме, где она всего лишь украшение интерьера. Но наши планы расстроились. Кто-то узнал и рассказал обо всем лорду. И в назначенный день меня поймали. Они знали, что я оборотень и били наверняка. А потом, по прихоти этого аристократа, меня заперли в той башне.
Я часто думал: кто же мог это сделать? О нас с Алек знал один человек – Рикхард. Он как-то встретил нас в городе. Он был лекарем у лорда. Но я почему-то не думаю, что это был он. Он просто был совсем другим человеком: всегда предпочитал наблюдение активным действиям. Скорей это был кто-то из прислуги или из подпевал лорда, которые так же случайно могли что-то узнать, а потом все точнее разведать.
Кстати говоря, этот Рикхард остался для меня довольно большой загадкой: он знал то, чего не мог знать обычный человек. Я не сомневаюсь, что это именно он запечатал башню. Но откуда у него были эти знания? А еще у меня такое чувство, что он знал о свойствах башни и о том, что я не умру в ней. Ну да что гадать…
В общем, вот так я оказался в этой башне. Я еще в первый свой день понял, что она полностью блокировала всякое проявление магии. И никто не мог пройти через барьер. В башне было очень много книг, и они стали моим единственным развлечением на долгие годы. Кроме этого я еще научился управлять духом, привязанным к замку. Он пробуждался после наложения печати и именно он, действуя заложенным в нем указаниям, не давал мне умереть с голоду. В итоге я смог управлять им, что во многом облегчило мое существование.
И так все шло своим чередом, пока печать не была разрушена, и я не встретил тебя.

17:47 

Юг и Север. Глава XVIII

Глава XVIII
Дорога в будущее


Винсент сладко потянулся. Он был бодр, как никогда. Проклятый оборотень сдержал обещание и рьяно охранял покой своего друга на протяжении этих двух дней. И никаких возражений со стороны Винсента не принималось. Что ж, ну вот сегодня он отсиживаться точно не намерен. Если раньше он еще ощущал легкую слабость, то сегодня он чувствовал себя просто замечательно и отлеживаться еще один день был не намерен.
Хотя нельзя не отметить: у его заточения были и плюсы. Теперь личность Лео не казалась такой загадочной.
– Доброго утречка, – в дверях появилась та самая больше не таинственная персона.
– Здравствуй, Лео. Надеюсь, ты не собираешься держать меня взаперти еще один день?
– Ну, давай посмотрим, – маг хитро улыбнулся, пара прыжков и он у кровати дворянина проводит рукой по его голове, взлохмачивая волосы. – Думаю, в этом больше нет необходимости. Самая сложная часть позади.
– Значит, все? – спросил Винсент.
– Погоди, помнишь, что я тебе говорил про обращения? Формально, процесс окончательно завершиться только после полнолуния. Но это уже мелочи. А вообще хорошо, что все так быстро прошло.
– Ясно. И что у нас далее в программе?
– Думаешь, я составлял планы?
– Обычно у меня бы возникли сомнения, но не сейчас. И?
– Сначала позавтракаем, а потом пора тебя выгулять уже.
– Эй, я тебе не собака!
– Не собака, но прямо как ребенок. Ты только замечаешь произошедшие изменения, и помощь старшего собрата тебе не повредит.
– Старшего собрата? – усмехнулся Винсент. – Из нас двоих только ты ведешь себя по-ребячески.
– Неважно, – оборвал его маг. – В любом случае, я не это имел в виду. Как оборотень, я несомненно превосхожу тебя.
– Не запутайся в своих мыслях.
– Надоел. Закрыли тему. Собирайся уже. Твой отец будет рад тебя видеть в таком отличном состоянии.
Оборотень ушел так же быстро, как и появился. Винсент вздохнул. Что ж, все как всегда.
Лео был прав. Дом Ретэ вышел из оцепенения, навеянного неожиданной болезнью его наследника. Все были рады видеть Винсента в таком бодром настроении духа. Только Маргарет все причитала из-за русых волос молодого Ретэ, которые из-за странной болезни приобрели цвет воронова крыла.
А Лео теперь не был просто гостем. Маргарет просто души в нем чаяла, ее муж смотрел на него с одобрением и уважением, а вот что обо всем этом думал старый Ретэ, оставалась тайной. Он только загадочно улыбался. Так или иначе, хитрый маг перестал быть пришлым чужаком.
После завтрака Лео потащил своего друга гулять по городу. К раздражению мага, Винсент упорно не хотел замечать каких-либо изменений после своей «болезни».
– Вечно тебе все надо разжевывать, – проворчал он. – Попробуй ориентироваться на другие органы чувств, кроме зрения.
Но так оборотень не отделался, и полдня парочка провела в парке, ставя эксперименты над новыми возможностями Винсента.
– Теперь-то ты доволен? – буркнул Лео, сидя в тени дерева, недалеко от наполовину заросшего пруда.
– Да, на сегодня, пожалуй, хватит, – Винсент расположился рядом. – И не нужно было так дергаться. Такие изменения заметны только при непосредственном использовании. Это как с плохим зрением: ты не замечаешь сам процесс ухудшения, а видишь результат, только когда уже ближайшую вывеску прочитать не можешь.
– Не согласен. Здесь изменения идут постепенно. У тебя произошел резкий скачек.
– Но улучшилось у меня обаяние и слух. Если ты не привык полагаться на него, то не удивительно, что не сразу улавливаешь улучшения.
– Ладно, ладно. Возни-то.
– Таковы последствия. Я хочу знать наверняка свои возможности, чтобы не переоценивать и недооценивать себя.
– Хорошо, что ты собираешься делать в будущем? – спросил маг.
– Хороший вопрос. У тебя ведь уже есть идеи?
– О, а ты послушно пойдешь за мной? – язвительно бросил маг.
– Если они не лишены смысла, то не вижу проблемы, почему бы и не согласиться, – усмехнулся дворянин.
– Ты хочешь остаться здесь? – спросил оборотень.
– Это мой дом, но я здесь слишком засиделся. Здесь я не смогу достаточно развиться.
– Мне здесь тоже будет сложновато. В Поларисе мы получим больше возможностей, чем в этом тихом уголке, но трудностей тоже будет не мало.
– Да, будет сложно.
– Но с твоей головой и моей энергией мы сможем добиться того, чего захотим.
– Нужны деньги.
– Поэтому сейчас самое время, они у нас как раз есть. На первое время хватит.
– Чем именно ты хочешь заняться в столице?
– Посмотрим. Нужно сначала ознакомиться с обстановкой. Неплохо бы получить постоянный источник дохода. Я бы открыл лавчонку…
– Слишком дорого.
– Накопим. Работать я тоже могу.
– Знаю я твою работу.
– Честно, тоже могу, – обиделся маг. – Здесь мне не хочется наживать себе проблем. А у тебя, кстати, неплохие шансы устроиться на службу.
– Рискованно все это.
– Ну и что? Почему бы не рискнуть? Винс, я не дам нам пропасть.
– Ладно, я подумаю, что бы мы могли сейчас сделать.
Когда друзья вернулись домой, их радужно встретила Маргарет.
– Ах, чуть не забыла, – обратилась она чуть позже к Винсенту. – Снова приходил тот юноша из столицы.
– Анри, – дворянин удивился настойчивости этого человека.
– Да, господин Элегетти. Он был весьма раздосадован, что не смог застать вас дома. Но, по-видимому, весть о том, что вы снова на ногах, его обрадовала. Похоже, у него к вам какое-то важное дело.
– Да уж, интересно бы знать, – задумчиво произнес молодой Ретэ.
– Я сказала, что вы ушли вместе с вашим другом и что, возможно, он сможет встретиться с вами позже. Услышав это, он нахмурился. Неужели я сказала что-то не то?
– Не волнуйтесь, Маргарет, – успокоил женщину Винсент. – Ничего страшного.
– Какой назойливый тип, – усмехнулся Лео, когда он вместе с Ретэ остался наедине. – Интересно, что ему от тебя нужно?
– Не имею ни малейшего понятия, – вздохнул Винсент.
– Ты с ним общался. У тебя должны быть догадки.
– Он звал меня к себе в гости. Но кто его разберет. Но ты же сам с ним встречался. И что там за история?
– Он просто зашел крайне неудачно, – фыркнул Лео. – Я был очень нервным, нужно было за тобой приглядывать. Я первый раз обратил человека, поэтому очень сильно волновался. По-видимому, я оставил не очень хорошее впечатление. Просто, этот тип так просто не собирался сдаваться. Мне это не нравиться.
– Единственную проблему, мне кажется, создал ты. Опять ты не говоришь подробно. Ну ладно. С Анри у меня были неплохие отношения.
– Все равно не нравиться, – категорично воскликнул оборотень.
Винсент окинул своего друга внимательным взглядом.
– Ты что, ревнуешь? – прыснул он.
– Не болтай ерунды, – вспыхнул Лео.
– А что это ты так заволновался?
– Отстань, аристократишка. Это просто естественное беспокойство за моего друга.
– Ну-ну, – посмеивался Ретэ.
К этой теме в этот день они больше не возвращались.
Следующий день начался с обсуждения дальнейших планов. Винсент рассказал о своем намерении отцу.
– Я возражать не буду, ты и правда, здесь засиделся, – сказал он. – Там, действительно, больше возможностей. Будет нелегко, но не смей так просто сдаваться.
– Я знаю, – произнес молодой дворянин. – Но я буду не один.
– Поэтому мне спокойней. У твоего друга энергии хватит на двоих.
– Это точно, – улыбнулся Винсент.
Потом два друга бродили по городу и спорили о дне отъезда. Собственно, Лео мог запросто умчаться хоть в тот же день, но Винсент подходил ко всему более спокойно и вдумчиво. В этот раз, после долгих препирательств, маг ворчливо уступил своему оппоненту.
– Но растягивать этот процесс на месяцы я тебе не дам, – проворчал оборотень. – Учти это. Я не могу сидеть долго без дела.
– Я и не собираюсь, – ответил Винсент. – Леность быстро овладевает человеком. Я не мог себе этого позволить.
– Знаешь, что? – чуть позже сказал Лео.
– Что?
– Мне кажется, мы о чем-то забыли.
– Да вроде бы нет.
– Может, ты ошибаешься?
– Мои инстинкты не ошибаются.
– Ну, да. Может в таком случае вспомнишь, о чем же мы забыли?
– Не зарывайся, – огрызнулся Лео и чуть не сбили вывернувшего из-за угла человека.
– Винсент! – воскликнул прохожий. – В кои веки удалось тебя поймать.
– Анри, – крякнул Ретэ.
«Вот, о чем мы забыли» – пронеслось у него в голове.
– Прекрасно, что мы встретились, – продолжил столичный житель. – Мне не терпится услышать твою историю. Основное я узнал у милашки Кэсси, но полную картину событий можешь поведать только ты. Я, кстати, живу здесь, неподалеку. Обсудим все за обедом?
Лео демонстративно покашлял, привлекая к себе внимание.
– А, Анри, хочу представить тебе Леонарда Тенобриса. Лео, это Анри Элегетти, я про него тебе уже говорил.
– Да, мы уже сталкивались, – заметил Элегетти, сузив глаза.
– Было дело, – холодно ответил Лео.
– Ладно, пойдем уже, Винсент, – продолжил Анри. – Твой друг, если пожелает, тоже может присоединиться.
– Буду рад, – без особого восторга произнес маг.
Полчаса спустя Винсент перевел дух.
– Интересная история, – произнес Элегетти. – Но ты, дорогой Ретэ, как всегда был слишком краток. В рассказе много пробелов. Ну, да ладно. Что же ты намерен делать дальше? Неужели вернешься в прежнее русло?
– Эмм… – начал было Винсент, но его перебил Лео.
– Пока не решили.
– Винсент, ты не думал попытать счастье в Поларисе? Ты не глуп и у тебя есть способности.
– Я бы хотел… – ответил Винсент, но снова вмешался маг.
– Я и мой друг думали об этом варианте. Вместе мы смогли бы обустроиться на этом месте. Но главная проблема в отсутствии необходимого капитала. Прожить мы еще сможем, но вот с жильем на первое время…
Анри внимательно окинул взглядом оборотня. В его глазах мелькнуло любопытство.
– А что обо всем думаешь ты, Винсент? – спросил Элегетти.
– Боюсь, что Лео прав. Хотя он сам отчаянно уговаривает меня пойти на этот риск, – ответил Ретэ.
– Вот как, – Анри повел бровью. – Если проблема только в жилье, я могу ее решить. У меня большой дом. Пока не встанете на ноги, можете пожить в нем.
– Анри, я едва ли смогу злоупотреблять вашей добротой.
– Если вы не против, может отложим на минуту формальности? – развязно сказал оборотень. – Хватит ломать комедию, и давайте на чистоту. Вы не просто праздный дворянин. У вас есть власть, большое влияние в Поларисе. И сейчас вы ищите людей, не абы кого, а таланты с определенными качествами. Они могут стать хорошей опорой при правильном использовании. Весьма дальновидный план, но вы лишь исполнитель. Сейчас вы накинулись на Винсента, так как также, как и я, видите в нем способности и, если удастся их применить по назначению, ему не будет цены. Вам нужен он, а ему пригодитесь вы. Не вижу как таковой проблемы.
Воцарилась тишина.
– Любопытно, – нарушил молчание Анри. – Так что же ты скажешь, Винсент? Твой друг прав. Моим друзьям на службе нужны ценные исполнительные кадры. Поэтому во время моих путешествий я всегда присматриваюсь к людям.
– Я согласен воспользоваться твоим приютом, но в Поларис я еду со своим другом.
– Хорошо, я не против, если вы оба останетесь у меня, – произнес Анри. – Чего скрывать, сейчас он стал мне также весьма интересен.
– Вот и чудно, – широко улыбнулся Лео. – Не станем понапрасну растрачивать драгоценное время. Впереди еще много дел, которые предстоит привести в порядок.

17:07 

Юг и Север. Глава XIX

Глава XIX
Казначейство


– Неплохой домик, – без особых эмоций бросил Лео.
– Лео, – укоризненно произнес Винсент. – Анри, дом просто великолепен.
Это не было пустым комплиментом. Перед Винсентом предстала изысканная усадьба, сияющая в ночных сумерках сотнями огней. Вокруг на колоссальной площади был разбит аккуратный парк. Внутри было богатое и пышное убранство. Дом был наполнен жизнью: повсюду скользили слуги. Иногда Ретэ казалось, что он в королевском дворце. Сейчас они втроем шли по длинному коридору второго этажа.
– Ох, спасибо, – произнес хозяин дома. – Но мне иногда кажется, что он чересчур просторный для одного человека. Так что, я очень рад вашему приезду. Ну вот, Винсент, это твоя комната. Располагайся, думаю, твои вещи уже принесли. Лео, твоя – дальше по коридору, пойдем, покажу. Надо будет чуть позже провести вам здесь экскурсию.
Анри живо потянул Лео дальше по коридору, оставляя Винсента одного. Ретэ отворил дверь и вошел в комнату. Она была огромной. Высокий сверкающий потолок с лепниной, насыщенные фиолетовые стены с затейливым золотистым орнаментом, большое арочное окно, небольшой балкон. У одной из стен находился мраморный камин. Из мебели большая кровать, кресло, тумбочки, комоды. Винсенту даже стало как-то не по себе, он привык к более скромным условиям. Его немногочисленный багаж был уже здесь.
Минут через пятнадцать к нему заглянул Лео.
– Ну и как, обустроился? – усмехнувшись, заметил он. – Наш хозяин извинился и сказал, что ему нужно срочно отлучиться. Похоже, ужинать мы будем без него.
– Что же он собой представляет? – задумчиво произнес Винсент.
– Явно интересный случай, но выводов сейчас много не сделаешь, – ответил маг. – Кстати, при всем здешнем убранстве, у тебя мне нравилось больше. Там я мог без особого труда незаметно прокрадываться к тебе. А тут это немного затруднительно.
– Какие у тебя планы здесь?
– Сейчас для меня главное собрать информацию о перспективных возможностях в этом городе, и накопить денег. Значит, нужно искать подработку.
– Лео, прошу, держи себя в рамках закона. Я не хочу, чтобы ты пострадал.
– Не волнуйся, – тепло произнес маг и положил свою руку на плечо дворянина. – Я обойдусь без этого, обещаю.
Как и сказал Лео, ужинали они вдвоем. Анри вернулся несколько позже. Выглядел он весьма задумчивым, но практически тут же напустил на себя показную веселость.
– Ах да, Винсент, – произнес он. – Думаю, для тебя есть подходящая должность. Не хочешь завтра пройтись со мной?
– А что за работа? – с интересом откликнулся Ретэ.
– Завтра и узнаешь. Так будет интересней.
– Но…
– Не скажу! – отрезал Элегетти, за что получил подозрительный прищуренный взгляд со стороны Лео. – По крайней мере, тебе. Насчет твоего друга тоже имеются варианты, даже не знаю какой подойдет лучше всего…
– Спасибо за заботу, но я не собираюсь поступать на службу, – откликнулся оборотень.
– Почему? – в голосе Анри было искренне разочарование. – Вы смогли бы легко и быстро сколотить себе прекрасную карьеру.
– Вы забываете, я солец, – ответил Лео.
– Это не имеет никакого значения, – произнес Элегетти.
– Для меня имеет. Это чужая для меня страна. И вы прекрасно знаете о взаимоотношениях Сола и Линеи. Я не хочу возвращаться на родину, но и служить чужому государству в данном случае было бы не совсем правильно, – маг гордо вскинул голову. – Поэтому я не хочу вмешиваться. Пускай это будет более сложно, но трудностей я не страшусь.
– Наверное, вы правы, – ответил Анри. – Но все равно, жаль.
– Может, если я здесь обживусь, мои дети или внуки, для которых Линея возможно станет родиной, смогут ей послужить, – улыбнулся оборотень.
Экскурсию по дому Элегетти все же провел, а потом все разошлись спать. Утром, сразу после завтрака, Анри потащил Винсента на собеседование.
– Ну, дерзай, аристократик, – с широкой улыбкой бросил ему на прощание Лео. – Не опозорься там.
Ответить что-то Винсент не успел. Анри утянул его за собой. На лошадях они быстро добрались до пункта назначения.
– Здание казначейства. Что мы тут собираемся делать? – удивленно воскликнул Ретэ, когда Элегетти поволок его к аккуратному, лишенному напыщенной роскоши, бежевому зданию, фасад которого украшал императорский герб: черный оскалившийся дракон с золотыми когтями и шипами, покрывавшие спину и хвост, расположенный на голубом фоне с золотой каймой.
– Я же сказал тебе вчера, что имеется свободное место, – бросил синеглазый брюнет.
– В казначействе? Ты шутишь, – раздался возглас Винсента. – С чего ты взял, что меня вот так вдруг возьмут в такую важную структуру.
– Вот поэтому я вчера и не говорил. Настроения спорить не было. Ты прекрасно подходишь для этой работы. Я это еще давно понял.
– Но… но… я всего лишь дворянин с окраины. Меня никогда не возьмут.
– Ну, ты еще не пробовал, – с лукавой улыбкой ответил Анри.
Внутри здания стояла деловая обстановка. По видимому Анри был здесь не безызвестной личностью, встречающиеся люди часто дружелюбно его приветствовали и с любопытством посматривали на его спутника. Они поднялись на третий этаж, прошли по коридору. Навстречу им попалась рыжеволосая девушка.
– А, Мадлен, – воскликнул Анри. – Какая приятная встреча.
– Господин Анри, доброго дня, – звонко ответила девушка. – Вы давно у нас не были, важные дела?
– Что-то вроде, – улыбнулся Элегетти. – Октавия будет рада меня видеть.
– Хотела бы с вами поспорить, вот только вас это все равно не остановит, – усмехнулась Мадлен, гордо тряхнув головой.
– Ох, раз уж ты здесь, не могла бы присмотреть за моим приятелем? Это не долго.
– Господин Анри, в мои обязанности не входит…
– С меня коробка конфет, твоих любимых. Это всего лишь маленькая просьба.
– Ладно. Надеюсь, ты с хорошими новостями, а то наша госпожа устроит нам очередной разнос. Ты же знаешь, какое у нас начальство.
– Да, да, да. Мадлен ты чудо. Я побежал. Винсент, оставляю тебя в надежных ручках.
Анри быстро скрылся за ближайшим поворотом. Девушка, улыбнувшись, обратилась к Ретэ:
– Винсент, да?
– Да, – дворянин был слегка растерян. Пойдем, у нас пока побудешь.
В это время Анри безмятежно вошел в кабинет. Обстановка была простая, но аккуратная. За темным столом, среди большого количества бумаг, сидела женщина лет тридцати. Светло-золотистые волосы были собраны в хвост. Одежда на ней была скорее мужская, чем женская. При появлении Анри, она подняла голову, отрываясь от изучения каких-то документов, и спокойные глаза Анри встретились с обжигающим ледяным взглядом, таких, как у него, синих глаз. Доли секунды и женщина снова зарылась в бумаги.
– Снова ты, – бросила она. – Давно не появлялся.
– Здравствуй, сестричка, – улыбнувшись, кинул в ответ Элегетти.
– Зачем пришел? – все также холодно продолжила девушка. – Надеюсь, это важно. Мое время слишком ценно, чтобы растрачивать его на тебя.
– Конечно, Октавия. Поверь, тебе будет это интересно.

***

– Эй, Мадлен, прекрати эксплуатировать беднягу, – раздался чуть хрипловатый голос.
Разговор происходил в комнате с тремя столами и несколькими шкафами.
– Отстань, Джек. Никого я не эксплуатирую! Он сам вызвался помочь, – ответила девушка. – Есть же еще рыцари, которые могут протянуть даме руку помощи.
– Винсент, да? Ты с ней аккуратней, протянешь ей руку, откусит по локоть, – продолжил веселиться парень, которого назвали Джеком. – Ты вообще как здесь?
– Сам не очень понимаю, – улыбнувшись, ответил Ретэ. – Анри предложил мне работу, и вот, притащил сюда.
Служащие переглянулись.
– Ну, здравствуй, новенький, – произнес Джек.
– А? – удивился Винсент.
– Далеко пойдешь, – подмигнув, сказала Мадлен. – Элегетти продвигает только способных людей.
– Были прецеденты? – с сомнением спросил Ретэ.
– Да, у нас есть парочка таких вот человек. Они стали настоящим приобретением для госпожи. А еще я от одного приятеля слышала, что в его ведомстве тоже появился такой же новенький, он за пару лет сделал просто головокружительную карьеру. Так что мы точно знаем, Анри не выдвинет кого-то просто по своей прихоти или по чьей-либо просьбе.
– Рано говорить о чем-то подобном, когда я не получил еще здесь работы.
– В этом даже не сомневайся, – усмехнулся мужчина лет сорока пяти. – Анри ведь сейчас у Октавии. А если примет она, то про остальных уже и говорить нечего.
– Октавии… – повторил Винсент и тут до него дошел весь смыл. – Октавия! Октавия Региа! Та самая?
– Именно, – ответил Джек. – Октавия Региа, дочь императора Валентино, второй наследник престола по старшинству. Казначейство империи уже давно находится в ее ведении. Лучшая опора трона и будущего императора. Она наша непосредственная начальница. Но, скажу сразу, гонять будет в хвост и в гриву.
– Он так просто может прийти к дочери императора? – Винсент все еще не мог отойти от шока. – Да кто он такой?
– Если б мы знали, – вздохнула Мадлен. – Он не состоит в нашем штате, никто вообще не слышал, что он где-нибудь числился бы. Иногда он появляется здесь. По каким делам, у нас нет права знать. Но с Октавией он держится довольно свободно. Делай выводы.
Тут зашел еще какой-то служащий. Он пришел за Винсентом, и отвел его обратно на третий этаж по тому же коридору, за которым скрылся Анри. И вот, он очутился в кабинете. В комнате была женщина, сидящая за столом, рядом стоял Анри.
– А вот и он, – проворковал он. – Ну-с, не буду мешать.
И Элегетти быстро выскочил из комнаты, оставляя Винсента на растерзание дочери императора. Ретэ чувствовал на себе изучающий, внимательный взгляд холодных беспристрастных глаз, пронизывающий насквозь. Затем пошли вопросы: короткие и четкие, без лишних слов. И все это время глаза неотрывно следили за дворянином. После долгого допроса, в конце концов, госпожа Октавия удовлетворенно произнесла:
– Со следующего дня приступите к работе, – и быстро назвала условия работы и перечислила обязанности.
Винсент вышел наполненный счастьем. Его мечты начали сбываться. Взглянув на его довольное лицо, Анри произнес:
– Ну, что я говорил? А теперь пошли прихватим твоего дружка и проведем ваше ознакомление с городом.
Однако, последние планы пришлось отложить. Когда они вернулись в поместье Элегетти, Анри уже ждали. Вздохнув, он извинился и исчез с двумя ожидавшими его посланниками.
– Нас снова бросили, – усмехнулся Лео, наблюдая со стороны. – Ну, и как все прошло?
– У меня теперь есть работа.
– Казначейство, да?
– Ты знал?
– Анри еще вчера сказал. Вообще-то, у него на тебя было несколько вариантов, но он остановился на этом. И в этом я с ним согласен. Это то, что нужно. И тебе прекрасно подходит.
– Правда? Ну, хорошо, – рассеянно ответил Ретэ. – Как прошел твой день? Придумал что-нибудь?
Лео улыбнулся.
– Ну, есть у меня пара идей, – ответил он.
– Ты обещал, помнишь! – заметил Винсент.
– Не беспокойся, – почти прошептал маг. – Я не сделаю ничего, чтобы могло повредить нам. Я ведь обещал. А теперь, если у тебя есть свободное время, может займемся небольшой тренировкой?

ater_lupus

главная