ater_lupus
Глава II
Стражи


На извилистой тропинке показался всадник на гнедом коне. Судя по всему, путешественник был в дороге уже долгое время. Его одежду и плащ покрывал слой дорожной пыли, лицо было утомлено долгими переходами. Тропа шла на подъем. Доехав до вершины небольшого холма, путник придержал коня и окинул взглядом горизонт. Впереди виднелась небольшая приграничная деревня.
– Пома, – произнес Винсент. – Я у цели.
Ретэ снова вспомнился тот памятный вечер месяц тому назад. После заключения пари Винсент в одиночестве возвращался домой. Весенний ветер охладил его пыл, и он уже во многом жалел о заключенной сгоряча сделке. Но отступить он уже не мог, не позволяла честь и гордость. Ретэ не знал, как сказать о предстоящей поездке отцу. Он не хотел понапрасну волновать старика, потому отложил трудный разговор на утро. Еще была проблема, связанная с деньгами, решение которой также занимало голову Винсента.
Весть об отъезде сына расстроила Кристиана Ретэ, но он понимал, что Винсент обязан ехать. Он немного пожурил глупую безрассудность сына, но затем, улыбнувшись с отеческой добротой и любовью, пожелал ему удачного пути. Чтобы получить деньги в дорогу, Винсенту пришлось заложить некоторые вещи, среди которых были старинные фамильные часы, которыми он очень дорожил. Собрав минимум необходимого, Ретэ двинулся в дорогу. Это было долгое путешествие. Чтобы сэкономить деньги, Винсенту часто приходилось ночевать на открытом воздухе, из-за чего дворянин часто недосыпал. Когда удавалось, пропитание он добывал охотой, но она не всегда была удачной, особенно по приближении к крупным городам. Чуть больше месяца ушло у молодого Ретэ, чтобы добраться до заветной деревни. И теперь он неторопливо спускался к заветной цели.
Деревня Пома находилась на территории Сола – юго-западного соседа государства Линея. Периодически между двумя державами вспыхивали войны. Последняя война состоялась двенадцать лет назад. Сол потерял значительную часть своей земли и границы сдвинулись к захудалой деревушке Поме, хотя основные военные действия проходили намного южнее. Сейчас между соседними странами стоял шаткий мир. Сол не мог допустить очередную войну – в стране и без того кипели внутренние конфликты. Линее также нужна была передышка – слишком большие ресурсы требовало открытое вооруженное столкновение.
Винсент уже пересек пограничную заставу и находился на землях Сола. Ретэ въехал в деревню. Пома, если бы не находилась на границе, то наверняка даже не была бы нанесена на карту. Несколько хлипких деревянных домиков составляли все селение. Немногочисленные жители с интересом наблюдали за гостем. Один из них подошел к путнику и обратился:
– Добрый день, милый господин. Может ли Ганс вам чем-нибудь помочь? Вы прибыли из Линеи? Вы проделали такой далекий путь, может быть, хотите остановиться и отдохнуть у нас?
Винсент достал мелкую монетку и ответил селянину:
– Останавливаться я не намерен, но помочь вы мне можете. Скажите, что вы знаете о замке чуть северней отсюда?
Услышав это, крестьянин вздрогнул:
– Плохое это место, господин. Нечистое, колдовское. Это самое настоящее обиталище нечистых тварей.
– Каких же?
– Брат Ганса – старый Ронан – как-то забрел туда, будучи ребенком. Его чуть не сожрали монстры. Он еле ноги унес. Такого страха он больше в жизни не испытывал.
– Как туда добраться?
– Вон узкая горная тропинка, она ведет в это проклятое место. Но не ходи туда, господин, лучше останься здесь.
– Я не верю в старые россказни, – ответил Ретэ и, бросив монетку, направился по указанной дороге.
За его спиной перешептывались селяне.
– Как бы он и на нас беду не накликал, – послышалось с одной стороны.
– Да он с испугу прискачет скоро назад, говорю вам, – слышалось с другой.
– А если нет?
– Значит, его сожрет чудовище, охраняющее врата.
Винсент подъехал к огромной, заросшей кустарником арке. Он слез с лошади, и, ведя ее с собой под узды, осторожно продвигался вперед. Он пересек арку. Немного подумав, Ретэ крепко привязал лошадь к ближайшему дереву и пошел вперед по полуразрушенной, выложенной камнем дороге. Это место вызывало у него смешанные чувства, среди которых был и жгучий интерес. Кто знает, может, когда-то этот замок был центром древней империи.
Рассказы о монстрах Винсент приписывал суеверности местных жителей. Но тут раздался душераздирающий рев. Ретэ быстро оглянулся. Из рощицы яблонь к нему приближались странные существа. Они были огромны, покрыты густой косматой шерстью, с чудовищными клыками, когтями и алыми глазами. Одно из них бросилось на дворянина. Винсент быстро отскочил назад и вытащил пистолет. Он попытался прицелиться, но тут услышал шум сзади. Уворачиваясь от новой твари, он едва не упал. Рука его дернулась, и раздался выстрел.
Шум битвы донесся до башни.
– Что за возня, дух? К нам снова пробрался расхрабрившийся крестьянин? – спросил пленник башни, отрываясь от изучения потрепанной книги.
– Человек у врат, хозяин, – ответил холодный голос, похожий скорее на завывание ветра.
– Значит, я прав, – усмехнулся человек, снова погрузившись в чтение.
В этот момент Винсент уворачивался и старался отражать удары противников. Его атаки были бесполезны, но следует отметить, что и многочисленные противники до сих пор не нанесли ему существенного вреда. Это казалось очень странным. Страшные твари старались атаковать, но Винсенту получалось уклоняться. Тем не менее, твари атаковали очень странно. Они словно хотели напугать непрошенного гостя, не нанося при этом особого вреда. Несколько раз Винсенту казалось, что он задевал чудовище клинком или пулей, но монстр просто отскакивал, а крови не было.
Тут Ретэ заметил еще одну странность – существа не отбрасывали тени. Его голову озарила мысль. Он спрятал оружие и, закрыв глаза, пошел вперед. Рев раздавался возле него, но он старался не обращать внимания на это. Винсент медленно продвигался вперед, и его не трогали, значит, идея подтвердилась. Внезапно рев и шум затихли. Винсент прошел еще несколько шагов вперед и открыл глаза. Пусто. Чудовища исчезли.
«Это была иллюзия. Невероятная иллюзия, призванная отпугнуть нежелательных гостей. А это значит, что в этом замке действительно хранится что-то ценное. Ведь люди не ставят ловушки, если им нечего охранять».
Винсент двинулся дальше. Через некоторое время он достиг входа в замок. Неожиданно земля дрогнула. Два изваяния, охранявшие вход в замок, начали двигаться. Некоторое время они словно чего-то ждали от пришельца, а затем резко бросились в атаку. Винсент едва успел отступить. Одно из копий стражников задело дворянина, оставляя глубокий порез на руке.
«Дело плохо. На этот раз никаких иллюзий» – осознал Ретэ.
Тем временем пленник замка удивленно воскликнул:
– Что происходит, дух?
– Големы защищают замок, хозяин.
– Кто-то смог пройти через иллюзии? Интересно… Либо он очень умен, либо полный дурак.
– Да, хозяин. Но в замок ему не войти.
– Увы! Хотя… Это мы еще посмотрим!
Лео резко соскочил с кресла и начал ходить из стороны в сторону. Затем он бросился к столу и вытащил из ящика неплохо потрепанную книжку, похожую на рабочий дневник. Он быстро переписал что-то на чистый лист бумаги, вырванный откуда-то. Он взял нож и порезал руку и положил ее на окно. Кровь медленно, ручейками прошла через невидимый барьер.
– Возьми плату, дух, и исполни мою просьбу. Отнеси этот лист человеку, что вторгся сюда, и, если он выживет после стычки с големами, проведи его безопасным путем к моей башне. Не атакуй его без моего прямого приказа.
– Я должен охранять этот замок и заботиться о благополучии его хозяина. Так было всегда.
– Но ведь твой хозяин я. Разве ты не должен слушаться своего хозяина?
Дух молчал. Лео терпеливо ждал ответа. Он заметно нервничал, ведь на самом деле не призывал этого духа в мир и давал ему соответствующие установки. Он только выдает себя за его хозяина. Благо у этих существ короткая память, а на протяжении многих лет кроме Лео этот призрак никого не видел. Не зря юноша потратил много времени и крови, чтобы постепенно подчинить себе одного из стражей башни.
– Хорошо, хозяин, – ответил дух, что означало, что плата принята.
Лео тут же сложил лист и запустил его в окно. Ветер подхватил его и унес из вида узника. Лео невольно вспомнил свои первые дни пребывания в башне. Тогда он не знал, кто таскает ему яблоки. Он поглощал одну книгу за другой. Через некоторое время у него стали складываться догадки, но проверить он их не мог. А потом он случайно нашел тайник, а в нем – дневник одного весьма интересного человека. В нем подробнейшим образом описывался замок, его ходы и система охраны. В руки Лео попал ключ, с помощью которого он смог связаться с духом башни, которому обязан был пропитанием. Вспоминалось и то, как он не раз звал к себе духа, пока, наконец, его зов не был услышан. Дух не мог пройти в башню, равно как и перемещаться вне территории замка. Зато он мог приносить Лео мелочи, которые упрощали его жизнь в заточении. Чтобы дух был покладистей, он начал подкармливать его кровью – одним из источников их силы. Прошло время и теперь Лео считают полноправным хозяином замка, что только что подтвердилось.
Лео нетерпеливо бегал по комнате. Впервые за столько лет у него появился шанс, реальный шанс. Никогда еще человек не осмеливался зайти так далеко во владения замка. В душе Лео появилась надежда.
А у Винсента в это время кончились последние патроны. Они были бесполезны против этих изваяний. Ретэ думал об отступлении, чтобы позже вернуться с продуманным планом, когда он краем глаза заметил, что ветер принес какой-то предмет, не похожий на опавшие листья. Винсент поймал его. Это оказался немного пожелтевший лист. Ретэ бросился бежать от своих противников и на ходу развернул листок. На нем темными чернилами, размашистым, витиеватым почерком были выведены странные слова, а внизу виднелись размазанные бурые следы. Винсент прочитал их вслух, но понятней они не стали. Но тут он заметил, что его преследователи остановились и начали возвращаться назад. Он осторожно пошел за ними. К его изумлению они его не трогали. Статуи заняли свой прежний пост и замерли. Ретэ крадучись прошел между ними и очутился внутри замка. Вздохнув с облегчением, Винсент произнес:
– Похоже, мне кто-то помог.
Он прошел вперед по залу, когда к нему под ноги бросился серебряный кот. Тут же мимо просвистели стрелы. Не отскочи он от чудного животного, они бы попали в него. Кот же, потершись о ногу дворянина, медленно пошел вперед, иногда останавливаясь и поглядывая на Ретэ. Такое приглашение Винсент не смог проигнорировать. Он последовал за котом, стараясь идти буквально по его следам. Это могла быть ловушка, но Ретэ решил, что самому ему едва ли повезет больше. Он шел за часто петляющим животным, пока не оказался в зале перед огромной дверью, украшенной загадочными символами. Отвлекшись на изучение обстановки, Винсент, не сразу заметил, что кот исчез.
«Ты привел меня к этой двери. Зачем? Может, это вход в ту самую башню из легенды?»
Он подошел к двери. Подумав немного, Ретэ отодвинул засов и сдвинул створку двери. Как только Винсент это сделал, он почувствовал несколько подземных толчков, и до его ушей донесся звук, будто что-то осыпалось. Явление заняло доли секунды, а затем воцарилась тишина. Винсент ждал нападения, но ничего больше не произошло. Тогда он вошел внутрь. Перед ним была винтовая лестница: одна ее часть вела наверх, другая спускалась вниз. Ретэ начал подниматься. Перед его взором появилось огромное количество полок с несметным числом книг. Наконец он увидел, что лестница кончается. Он вошел в комнату. Перед ним был стол и окно. Тут он почувствовал сильную боль в голове и сознание его потемнело.